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John Kennedy et les droits civils

John Kennedy et les droits civils

John F. Kennedy n'est pas automatiquement associé aux questions de droits civiques car la présidence de Kennedy est plus célèbre pour la crise des missiles cubains et les questions entourant la guerre froide. De plus, aucune loi évidente sur les droits civils n'a été signée par Kennedy. Cependant, Kennedy a eu une contribution majeure à l'histoire des droits civils - bien qu'à titre posthume.


JFK avec Lyndon Johnson

John Kennedy est issu d'une famille irlandaise américaine riche et privilégiée. Malgré cela, la famille a dû quitter Boston, la ville à laquelle elle est le plus associée, et a déménagé à New York. À Boston, la famille était tenue à bout de bras par ces familles riches qui considéraient leur origine irlandaise comme vulgaire et la richesse de la famille comme dépourvue de «classe». Les Kennedy espéraient que le New York plus cosmopolite leur permettrait d'accéder à la haute société. Cette introduction au sectarisme et à la discrimination aurait dû donner à Kennedy une sorte de compréhension empathique de la vie des Afro-Américains. Cependant, l'inverse semble vrai.

Kennedy a mis le réalisme politique avant toute forme de croyances lorsqu'il a voté contre la loi de 1957 sur les droits civils d'Eisenhower. Le chemin du projet de loi à l'acte a failli déchirer les républicains et les démocrates étaient presque unis à un politicien dans leur opposition au projet de loi / loi. Kennedy aspirait à être le prochain candidat démocrate à la présidentielle aux élections de 1960. S'il était considéré comme prenant la position du parti et faisant preuve d'un leadership fort en ce qui concerne l'opposition au projet de loi, cela ne ferait aucun mal à ses chances. Cela s'est avéré être le cas et Kennedy a conduit les démocrates à la victoire sur Richard Nixon en 1960.

Cependant, pendant la campagne présidentielle et après sa nomination pour les démocrates, Kennedy a clairement indiqué dans ses discours qu'il était partisan des droits civils. Les historiens sont divisés quant à la raison pour laquelle il s'est «soudainement» converti. Certains considéraient l'opposition à la loi de 1957 comme compréhensible d'un point de vue politique. D'autres ont adopté un point de vue plus cynique, à savoir que Kennedy a reconnu qu'il avait besoin du «vote noir» pour battre Nixon. D'où la raison pour laquelle il a déclaré dans ses discours de campagne que la discrimination a taché l'Amérique car elle a conduit la position de l'Occident contre l'Union soviétique pendant la guerre froide. Il a également déclaré qu'un président décent pourrait mettre fin aux conditions de logement inacceptables en utilisant le pouvoir fédéral. Son appel de sympathie à l'épouse de Martin Luther King, Coretta, lorsque King était en prison, a été bien médiatisé par les démocrates.

En tant que président, Kennedy pouvait soit ignorer la discrimination, soit agir. Il avait promis dans ses discours de campagne d'agir rapidement s'il était élu. Le rapport de 1960 de la Commission des droits civils a montré très clairement dans des statistiques claires à quel point la discrimination avait affecté la communauté afro-américaine.

57% des logements afro-américains ont été jugés inacceptables
L'espérance de vie afro-américaine était de 7 ans de moins que les blancs
La mortalité infantile afro-américaine était deux fois plus élevée que les blancs
Les Afro-Américains ont trouvé presque impossible d'obtenir des prêts hypothécaires auprès des prêteurs hypothécaires.
La valeur des propriétés chuterait beaucoup si une famille afro-américaine déménageait dans un quartier qui n'était pas un ghetto.

Indépendamment de ses promesses, en 1961, Kennedy n'a rien fait pour aider et faire avancer la question des droits civils. Pourquoi? Les facteurs internationaux signifiaient que le président ne pouvait jamais concentrer son attention sur les questions intérieures cette année-là. Il savait également que le public n'était pas très favorable à une telle législation. Les sondages d'opinion ont indiqué qu'en 1960 et 1961, les droits civiques étaient au bas de la liste quand on a demandé aux gens «ce qui doit être fait en Amérique pour faire avancer la société?» Kennedy a également concentré son attention nationale sur l'amélioration des soins de santé et l'aide aux plus bas salariés. Les questions de droits civils ne feraient qu’obscurcir la question et perturberaient les progrès dans ces domaines. Kennedy a également fait valoir que l'amélioration des soins de santé et des salaires pour les pauvres constituerait effectivement une législation sur les droits civiques car ils bénéficieraient le plus de ces deux.

Qu'a fait Kennedy pour faire avancer la cause des droits civils?

Kennedy a fait pression sur les organisations du gouvernement fédéral pour qu'elles emploient davantage d'Afro-Américains dans l'équivalent américain de la fonction publique britannique. Tous ceux qui étaient employés occupaient généralement les postes les moins bien payés et des emplois qui avaient peu de chances de progresser professionnellement. Le FBI employait seulement 48 Afro-Américains sur un total de 13 649 et ces 48 étaient presque tous des chauffeurs. Kennedy a fait plus que tout président avant lui pour faire nommer plus d'Afro-Américains aux postes du gouvernement fédéral. Au total, il en a nommé 40 à des postes fédéraux de haut niveau, dont cinq en tant que juges fédéraux.
Kennedy a nommé son frère (Robert) procureur général, ce qui l'a placé à la tête du ministère de la Justice. Leur tactique était d'utiliser les tribunaux comme moyen de faire respecter la législation sur les droits civils déjà adoptée. Aucun tribunal du Sud ne pouvait vraiment contester des lois déjà imprimées - même si elles étaient très douées pour interpréter la loi de manière cavalière !! Le ministère de la Justice a intenté 57 actions en justice contre des responsables locaux pour entrave aux Afro-Américains qui souhaitaient enregistrer leur droit de vote. Des responsables locaux de la Louisiane ont été menacés de prison pour outrage lorsqu'ils ont refusé de remettre de l'argent aux écoles nouvellement désagrégées. Une telle menace a incité d'autres personnes à Atlanta, Memphis et La Nouvelle-Orléans à remettre les finances sans trop de problèmes - peu ou pas du tout étaient prêts à faire l'expérience du système pénal américain qui avait alors une politique de punition plutôt que de réformer les prisonniers.
Kennedy était très bon dans ce qui semblait être de petits gestes. Dans le football américain, les Washington Redskins ont été la dernière des grandes équipes à refuser de signer des Afro-Américains. Leur stade était financé par le gouvernement fédéral et Kennedy a ordonné qu'ils ne soient plus autorisés à utiliser le stade et qu'ils devraient en trouver un nouveau. L'équipe a très rapidement recruté des joueurs afro-américains.
Kennedy a créé la CEEO (Commission sur l'égalité des chances en matière d'emploi). Son travail était de veiller à ce que toutes les personnes employées par le gouvernement fédéral aient des possibilités d'emploi égales; cela obligeait également toutes les entreprises qui avaient des contrats avec le gouvernement fédéral à faire de même si elles devaient remporter d'autres contrats fédéraux. Cependant, le CEEO ne s'intéressait qu'aux personnes déjà employées (bien qu'il encourageait les entreprises à employer des Afro-Américains) et il n'a rien fait pour obtenir activement des opportunités d'emploi pour les Afro-Américains. Le CEEO était préoccupé par les personnes employées au sein du gouvernement fédéral… pas par les chômeurs.

Kennedy a-t-il volontairement poursuivi l'objectif des pleins droits civils aux États-Unis ou a-t-il été «poussé» à l'action?

À bien des égards, les mains de Kennedy étaient liées par des événements nationaux et internationaux. La réaction du KKK aux Freedom Rides de 1961 a été diffusée à la télévision nationale et a clairement choqué le public. Cependant, 63% des personnes interrogées ont déclaré qu'elles pensaient que les Freedom Rides n'auraient pas dû avoir lieu car elles étaient provocantes (même si la loi fédérale était du côté des Riders). Kennedy lui-même a condamné les Riders pour leur manque de patriotisme à un moment de tension internationale sur le mur de Berlin, Cuba et le fiasco de la baie des Cochons. Pour de nombreux Américains, le scénario mondial était beaucoup plus important que des «difficultés domestiques» spécifiques. La participation à l'affaire Freedom Riders aurait été politiquement sensible, d'autant plus que Kennedy n'avait pas de mandat public important pour initier un changement majeur après la plus étroite des victoires contre Nixon.

En 1961, l'Interstate Commerce Commission a décrété que les terminaux de transport et les sièges d'autobus interétatiques devaient être désagrégés - comme la décision de 1948 l'avait déjà ordonné. Mais si la décision de la Cour suprême de 1948 avait été ignorée de manière flagrante au fil des ans, pourquoi les gens commenceraient-ils soudain à obéir à la décision de la Commission en 1961, en particulier lorsque 63% des gens semblaient être contre ce que les Freedom Riders tentaient de réaliser?

En termes d'inscription des électeurs, l'administration Kennedy n'a rien fait au cours de sa première année au pouvoir. Sur les conseils de son frère le procureur général, Bobby, Kennedy a affirmé qu'il était du devoir des États de réformer ce domaine et que ce n'était pas une question fédérale. Ici, Kennedy tentait sans aucun doute de gagner le soutien de ceux qui pensaient que le pouvoir fédéral était trop grand et empiétait sur trop de domaines - en particulier le droit des États à se gouverner, comme le prévoyait la Constitution.

Lors des violences constatées à Albany en 1961, Kennedy n'a de nouveau rien fait car il pensait que les ennuis avaient été précipités par le SNCC qui était qualifié de «fils de putes» par le président.

Dans les années 1950, on ne voyait pas grand-chose du militantisme noir. Des progrès, quoique sur papier, avaient été réalisés tant sous Truman qu’Eisenhower. L'absence d'améliorations évidentes sous l'administration Kennedy a vu le début du militantisme noir. La Nation de l'Islam existait à l'époque d'Eisenhower, mais ses véritables incursions dans les centres-villes du nord sont survenues au début des années 1960, lorsque peu ou rien du gouvernement fédéral ne semblait faire avancer la cause des Afro-Américains.

Kennedy n'est devenu volontairement actif que lorsque James Meredith lui a forcé la main. En septembre 1962, James Meredith a demandé à un collège réservé aux blancs (l'Université du Mississippi) de faire un doctorat. Il a été refusé. Ici, un homme qui avait servi dans l'US Air Force pendant 10 ans a été rejeté en raison de sa couleur. Meredith a obtenu un ajout légal de la NAACP et a combattu son cas. La Cour suprême a statué en sa faveur. Quand il est allé s'inscrire, Bobby Kennedy a envoyé 500 maréchaux pour s'assurer que la loi et l'ordre étaient maintenus. Ce n'était pas. Près de 200 des commissaires ont été blessés et deux ont été abattus par ceux qui étaient catégoriques sur le fait que Meredith n'irait pas à l'université. Pour maintenir l'ordre public, ce que le gouvernement de l'État ne pouvait pas faire, John Kennedy a fédéré la Garde nationale du Mississippi et envoyé des troupes fédérales à l'université. Meredith s'est inscrite à l'université.

Mais Kennedy aurait-il fait quelque chose si Meredith n'avait pas engagé de poursuites contre l'université? Si Meredith avait simplement accepté son rejet - aussi illégal soit-il -, Kennedy aurait-il pris une mesure aussi radicale? Si Meredith n'avait pas existé, Kennedy aurait-il traqué les établissements d'enseignement qui enfreignaient la loi de manière flagrante?

Kennedy a en outre été provoqué par l'action de Birmingham en 1963. Les actions ordonnées par Bull Connor ont «rendu malade» Kennedy. Le ministère de la Justice a été ordonné à Birmingham par Bobby Kennedy et des améliorations ont rapidement eu lieu. Les équipements publics ont été désagrégés et les perspectives d'emploi pour les Afro-Américains à Birmingham se sont quelque peu améliorées.

L'Alabama a été le dernier État à avoir désunifié les universités. Kennedy a envoyé des troupes fédérales et fédéré la Garde nationale pour faire appliquer la loi. Les événements de Birmingham l'ont-ils converti à la cause des droits civils? Les cyniques commentent qu'il pourrait bien s'agir d'une tentative plus concertée du président de viser les électeurs noirs pour les élections de 1964.

La Marche de 1963 sur Washington a d'abord été contestée par Kennedy, car il pensait que toute marche au cours de sa présidence indiquerait que les dirigeants de la campagne pour les droits civils critiquaient sa position sur les droits civils. Kennedy a également estimé que la marche pourrait contrarier le Congrès alors qu'il était en train de discuter de son projet de loi sur les droits civils. Une marche aurait pu être considérée par le Congrès comme une pression extérieure exercée sur eux. Kennedy a finalement approuvé la marche lorsqu'il a été convenu que le gouvernement fédéral pourrait y participer. Malcolm X a critiqué la décision de King de permettre cela, car il pensait que Kennedy tentait de prendre le relais et d'orchestrer la marche. Malcolm X devait surnommer la marche «The Farce on Washington». Les historiens considèrent maintenant la marche comme un grand succès pour King et le gouvernement fédéral, car elle s'est bien déroulée dans tous les aspects - pacifique, informative, bien organisée, etc. Les rumeurs selon lesquelles les représentants fédéraux couperaient le système d'AP si les discours devenaient trop racistes- élever n'a pas été prouvé.

Kennedy était-il un passionné des droits civiques? Immédiatement après sa mort, seul le président assassiné a fait l'éloge. Agir autrement aurait été considéré comme hautement antipatriotique. Cependant, ces dernières années, il y a eu une réévaluation de Kennedy et de ce qu'il a fait pendant sa présidence. Pour un homme qui prétendait qu'un logement médiocre pouvait être supprimé avec la signature du nom du président, Kennedy n'a rien fait. Son projet de loi sur le ministère des Affaires urbaines a été rejeté par le Congrès et, finalement, seule une faible loi sur le logement a été adoptée, qui ne s'appliquait qu'aux futurs projets de logement fédéraux.

Kennedy était un politicien et il était parfaitement conscient que les démocrates étaient moins que satisfaits du temps disproportionné consacré aux questions de droits civils lorsque la guerre froide était en plein essor avec le Vietnam en plein essor et le monde s'installant après les problèmes posés par Cuba. .

Kennedy savait également que les démocrates du Sud étaient encore puissants dans le parti et que leurs souhaits ne pouvaient être totalement ignorés si le parti ne devait pas être divisé - ou si Kennedy ne devait pas obtenir la nomination du parti pour les élections de 1964. Cependant, il ne fait aucun doute que les violences qui se sont produites dans le Sud pendant sa présidence l'ont horrifié et irrité.

Malgré tout le charisme attaché au nom de Kennedy, il avait une mauvaise relation avec le Congrès et sans leur soutien, rien ne deviendrait un acte. Kennedy lui-même a déclaré:

«Un bon nombre de programmes dont je me soucie peuvent tomber dans l’égout à cause de cela (sa relation avec le Congrès) - nous pouvons tous aller dans l’égout.»

Kennedy a dû suivre une ligne très fine dans le Sud. Sa popularité en septembre 1963 montre que son soutien est tombé à 44% dans le Sud. Il était de 60% en mars 1963. A cette époque, le Sud était un bastion traditionnel des démocrates. Maintenant, en 2001, tout n'est que républicain pour devenir un État - et le mouvement a commencé sous la présidence de Kennedy et s'est développé à partir de cela presque certainement comme un rejet de la position prise par un président démocrate.

Il perdait également son soutien dans le nord où l'on pensait que l'administration était trop préoccupée par les Afro-Américains et oublia la majorité de la population - les Blancs.

À bien des égards, Kennedy était damné s'il le faisait et damné s'il ne le faisait pas. S'il aidait les Afro-Américains du Sud, il y perdait le soutien des puissants démocrates. S'il n'a rien fait, il a été condamné dans le monde entier, surtout après les scènes vives de Birmingham. Même les dirigeants des droits civiques du Sud ont critiqué Kennedy pour avoir fait trop peu. Dans le nord, la population majoritaire était blanche. Ce groupe a estimé que ses problèmes étaient ignorés pendant que les problèmes des Afro-Américains étaient traités. Les militants afro-américains du nord, comme on le voit dans la Nation of Islam, ont condamné Kennedy simplement parce qu'il incarnait le pouvoir blanc basé à Washington.

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