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Officiers de l'armée romaine

Officiers de l'armée romaine

Avec l'apparition du légionnaire, l'armée romaine a pu maintenir un vaste empire qui embrassait totalement la mer Méditerranée. Si le succès de l'armée repose sur le dos des fantassins et de la cavalerie, il y en a d'autres sur le terrain et au camp qui leur permettent de s'imposer. Outre le célèbre centurion qui se tenait à l'avant de sa cohorte et menait ses légionnaires au combat, il y avait une hiérarchie de commandement composée de tribuns militaires, d'un préfet de camp et d'un légat. Aux côtés du centurion au cœur de la bataille se trouvaient les principaux : optio, signifiant, aquifère et tesserarius. Il y en avait d'autres, certains avec des compétences spécialisées, qui étaient tout aussi essentielles mais sont restées au camp. Il s'agissait des immunisés et des bénéficiaires : ouvriers, employés, géomètres, architectes, ingénieurs et aides-soignants. Les légionnaires n'auraient pu conquérir et maintenir un empire sans cet appui capable ; ensemble, ils ont fait de l'armée romaine un adversaire redouté pendant plus de huit siècles.

Une armée toujours plus professionnelle

À l'origine, l'armée romaine se composait d'une milice citoyenne recrutée parmi les citoyens possédants qui n'ont servi que pendant la durée de la guerre. Il y avait un lien direct entre la citoyenneté, la propriété et l'armée. Pendant le consulat de Gaius Marius (l. c. 157-86 avant notre ère), la milice s'est réinventée et est devenue une armée professionnelle. Les distinctions entre l'âge et l'expérience qui existaient auparavant ont été abolies. La guerre constante avait gravement épuisé l'armée. Réalisant qu'il existait un besoin, Marius a vu une ressource inexploitée et a modifié les conditions d'enrôlement, en recrutant parmi les citoyens les plus pauvres et sans biens de Rome. Un soldat n'avait plus à fournir son équipement. Le gouvernement a fourni tous les éléments essentiels : armes, armures et même vêtements. Avec ces changements, le service dans l'armée est devenu extrêmement populaire parmi les pauvres. Il fournissait de la nourriture, des vêtements, des soins médicaux et un salaire sûr. Le légionnaire renaissant est devenu mieux entraîné, mieux discipliné et donc plus flexible et efficace.

La formation dans l'armée romaine était supervisée par un officier spécialisé, généralement l'optio.

Les changements se poursuivront tout au long de la période impériale. Avant l'époque de l'empereur Auguste (27 av. J.-C. - 14 ap. J.-C.), l'armée romaine était constamment en marche. Alors que les frontières de l'empire s'étendaient à travers l'Europe et au Moyen-Orient, des forteresses permanentes ont commencé à apparaître pour aider à stabiliser la frontière. Auguste réduisit le nombre de légions de 60 à 28. La plupart d'entre elles étaient stationnées dans les provinces troublées et le long des frontières. En fin de compte, Rome avait une armée permanente de 150 000 légionnaires et 180 000 auxiliaires d'infanterie et de cavalerie. Bien que le nombre de légions ait été réduit, il restait toujours un besoin de légionnaires fidèles; cependant, le long processus d'examen et de formation n'a pas changé. Premièrement, toutes les recrues devaient faire vérifier leur statut juridique pour empêcher les esclaves de rejoindre l'armée. Outre son statut juridique, l'âge, la condition physique, l'éducation et la profession antérieure de l'individu ont été pris en compte. Si toutes les normes étaient respectées pendant cette période probatoire, la recrue passerait à l'étape suivante, recevant son signalétique: un morceau de métal porté autour du cou contenant des informations personnelles sur le soldat - semblable aux « dog tags » de l'armée d'aujourd'hui. À son arrivée dans son camp d'affectation, il subira un entraînement rigoureux avant de devenir officiellement légionnaire.

Le centurion

La formation était supervisée par un officier spécialisé, généralement l'optio. La formation comprenait des exercices rapprochés, des batailles simulées et des combats en tête-à-tête. L'entraînement au maniement a été accompli en utilisant des boucliers en osier et des épées en bois. Cependant, l'une des premières choses que le futur légionnaire a rapidement apprise était que la discipline était sévère. Un légionnaire devait obéir aux ordres sans hésiter et, sinon, il devait répondre au centurion ou au centurio. Outre ses autres fonctions, le centurion était chargé de la discipline, emportant avec lui le vitite ou canne de vigne. Avec cela, il pourrait battre un légionnaire même pour une infraction mineure. Soi-disant, un entraînement rigoureux, une obéissance et une discipline sévère ont fait un soldat intimidant.

Jules César considérait le centurion comme l'épine dorsale de l'armée, mais le chemin pour devenir centurion venait de plusieurs directions différentes. Normalement, un centurion gravissait les échelons. Certains étaient d'anciens membres de la garde prétorienne impériale tandis que d'autres appartenaient à la classe équestre, recevant des commissions de l'empereur. Au combat, le centurion était reconnaissable à son armure d'argent, ses jambières en métal et son casque à crête transversale. Aussi, contrairement aux légionnaires sous son commandement, il portait son épée (glaive) à gauche et poignard (pugio) sur la droite. En formation de combat, il se tenait à gauche du premier rang. Dans la caserne du camp, il avait ses propres quartiers spéciaux avec des latrines séparées.

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La hiérarchie officielle d'une légion reposait sur trois individus : le légat, le tribun et le préfet de camp.

Pour devenir centurion, un individu doit d'abord et surtout être alphabétisé, lui permettant de comprendre les ordres (toujours donnés en latin) et de les relayer auprès des légionnaires. Bien qu'officier de rang intermédiaire, il se voit souvent confier d'autres postes de grande responsabilité. Il peut être utilisé comme officier de formation ou en détachement, servant d'administrateur dans l'une des provinces. Souvent, il a servi dans jusqu'à 12 légions différentes au cours de sa carrière de 46 ans. Bien que désapprouvé par plus d'un empereur, il pouvait compléter ses revenus en facturant une somme modique pour accorder un congé à un légionnaire pendant les mois d'hiver calmes. À sa retraite, en plus de recevoir son indemnité de retraite, un centurion pouvait devenir lecteur pour un magistrat romain ou commander la garde prétorienne.

Avec l'aide des principales, le centurion commandait un siècle de 80 hommes - six siècles équivalaient à une cohorte de 480 hommes. Chaque siècle était décomposé en dix escouades de huit hommes appelées contubernium. Ces huit légionnaires ont développé un lien étroit, partageant une chambre de caserne dans le camp. Ils se battaient ensemble, mangeaient ensemble et, dans certains cas, mourraient ensemble. Il y avait, au total, 59 centurions dans une légion composée de dix cohortes. À l'exception de la première cohorte qui comptait le double du nombre de légionnaires et cinq centurions, les neuf autres cohortes comptaient 54 centurions ou six par cohorte. Chacun de ces six centurions avait un titre spécifique : par ordre décroissant, ils étaient le pilus prior, le princeps prior, l'hastatus prior, le pilus posterior, le princeps posterior et l'hastatus posterior.

Les centurions de la première cohorte étaient les plus importants de toute la légion, connus collectivement sous le nom de primi ordines ou hommes de premier rang. Il était dirigé par le centurion le plus haut gradé et le plus ancien de toute la légion : le primus pilus ou première lance. Il allait souvent devenir préfet de camp. Traditionnellement, il devait avoir au moins 50 ans et ne purgeait généralement qu'un mandat d'un an. En plus de devenir préfet de camp, il pourrait être élevé à la classe équestre ou devenir gouverneur de province. Au-dessous de lui dans la première cohorte se trouvaient les quatre centurions restants : par ordre décroissant, ils étaient le princeps prior, le princeps posterior, l'hastatus prior et l'hastatus posterior. Les termes princeps et hastatus sont des titres qui rappellent les anciens manipules.

Les Principaux

Travaillant aux côtés du centurion dans le camp et sur le champ de bataille, un certain nombre de légionnaires de rang supérieur connus sous le nom de principaux. Ces légionnaires recevaient souvent une fois et demie à deux fois le salaire normal. Deux des principales servaient d'auxiliaires du personnel, l'un étant le cornicularius tandis que l'autre était l'optio. Outre ses responsabilités d'agent de formation, il était du devoir de l'optio de se tenir aux côtés de son personnel de bureau, le hâte, à l'extrême droite à l'arrière du siècle pour maintenir l'ordre et empêcher les désertions. Si le centurion était absent, l'optio prendrait sa place, et s'il y avait un poste vacant pour un nouveau centurion, l'optio serait promu pour le combler. Cependant, si l'on choisissait une autre voie, il pouvait devenir un tesserarius. Il était alors chargé d'obtenir les mots de passe (écrits sur une tablette de cire ou une tesselle), de les garder en sécurité et de les relayer aux sentinelles. Au combat, il se tenait à gauche à l'arrière du siècle.

Comme chaque légion avait son propre étendard, il y avait des positions de grand honneur liées aux différents drapeaux et bannières. Parmi eux se trouvaient le vexillarius ou porteur de l'étendard de cavalerie (le vexillum), le signifiant ou porteur de l'étendard d'infanterie (signe), l'imaginifère ou porteur de l'image de l'empereur et, surtout, l'aquilifère, porteur de l'étendard de l'aigle royal (aquilia). A ces hommes étaient associés les antessignani, fantassins situés avant l'étendard, et les postsignani qui venaient après. Une norme unique souvent utilisée dans les défilés était la signe draconis ou draco porté par le draconaire. C'était une tête de dragon en bronze attachée à un tube multicolore de tissu teint qui agissait comme une manche à air et hurlait lorsque le cavalier se déplaçait rapidement. Il est devenu couramment utilisé par toutes les unités montées romaines.

Le besoin d'individus pour aider le centurion sur et en dehors du champ de bataille offrait des opportunités si l'on avait la motivation, l'éducation et les compétences essentielles. On pouvait choisir de rejoindre l'artillerie, devenir balistari et faire fonctionner les machines de siège. Un autre poste, subordonné au centurion, était celui de décurion, un officier subalterne qui commandait souvent une unité auxiliaire. Les camps et les forteresses avaient également leur part de personnel essentiel qui était souvent exempté des tâches sur le terrain. Il y avait les beneficiari, souvent des vétérans qui servaient d'infirmiers et de commis (libarius). Les personnes possédant des compétences spécialisées - ingénieurs, charpentiers, instructeurs et personnel médical - étaient appelées immunisées et recevaient une rémunération supplémentaire pour leur travail. Un camp ou une forteresse avait également besoin de médecins, d'architectes, de ministres et de vétérinaires. Il y avait même des trompettistes et des clairons qui servaient de signaleurs au combat : les tubicines, cornicines et buccinateurs. Cependant, un légionnaire vraiment ambitieux pourrait s'efforcer de devenir un centurion même si cela peut prendre 12 à 15 ans ou plus. Heureusement, l'interdiction du mariage s'appliquait aux centurions et autres officiers supérieurs.

Le Légat

La hiérarchie officielle d'une légion reposait sur trois individus. Le premier était le légat (legatus legionus) suivi du tribun à larges rayures (tribunus laticlavius), et enfin le préfet de camp (praefectus castrorum). Nommé par l'empereur, le légat n'était pas un militaire de carrière. Il était généralement au début de la trentaine et membre de l'ordre sénatorial, issu de l'élite sociale et politique de Rome. Le légat était le commandant de la légion et au début de la période impériale, il n'a occupé ce poste que deux ans ; il sera plus tard étendu à quatre. Au camp, sa résidence, le prétoire, reflétait son statut de sénateur romain avec un jardin, des quartiers de serviteurs et des logements pour sa famille. Sur le champ de bataille, il porterait un casque richement décoré, une armure de corps, un manteau écarlate ou paludamentum, et une ceinture écarlate ou cincticulus. Comme les autres officiers supérieurs impériaux, il avait le droit d'avoir des faisceaux et des lecteurs : dans son cas, cinq faisceaux et cinq lecteurs. Lorsqu'il était absent de la forteresse, ses fonctions incombaient au préfet du camp.

La Tribune

Les deux autres officiers supérieurs de la légion étaient le tribun à larges rayures et le préfet du camp. Le tribun à larges rayures ou tribunus laticlavius ​​était le deuxième dans la hiérarchie et sur la route du Sénat. Il est important de ne pas confondre la tribune militaire avec la tribune de la plèbe. Chaque légion impériale avait six tribuns, mais un seul portait une large bande violette sur sa toge et sa tunique tandis que les cinq autres ou augusticlaii portaient une fine bande violette. Un jeune membre romain de la classe équestre considérait souvent le poste de tribun comme un tremplin pour sa carrière, mais c'était une entreprise qui pouvait prendre jusqu'à neuf ans. Même si ce n'était pas toujours une garantie, cette poursuite sénatoriale n'était souvent réalisée par un tribun à large bande qu'après avoir servi dans la légion pendant trois à six ans. La tribune à fines rayures n'avait aucun pouvoir d'autorité ou de commandement et était limitée aux fonctions d'état-major, siégeant aux cours martiales et aux fonctions de commandement de quart. Pour devenir tribun à large bande, un individu devait être préfet ou commandant à la fois d'une infanterie auxiliaire et d'une cavalerie auxiliaire. Au combat et en tant que commandant d'unité, le tribun à larges rayures était reconnaissable à son casque richement décoré, à son armure moulée et à sa cape blanche, portant son épée sur sa hanche gauche. Lui aussi aurait une maison ou une domus reflétant son statut d'élite romaine ; cependant, il n'a reçu ni faisceaux ni lecteurs.

Le préfet du camp

Après le tribun, le troisième commandant était le préfet du camp ou praefectus castrorum. Ancien primus pilus il servirait comme commandant d'un détachement de légion et, en l'absence du légat, serait quartier-maître en charge des infrastructures d'un camp : sa construction, la caserne, les installations du camp, l'entretien des armes, les soins médicaux, les repas, l'eau l'approvisionnement, la fabrication et le stockage des matériaux de construction. Le poste a été aboli au IVe siècle de notre ère.

La légion romaine et les légionnaires sont devenus des objets de légende, copiés par les armées à travers les siècles. Le légionnaire a été maintes fois acclamé pour sa bravoure et son endurance au combat. Debout à côté de lui au combat se tenait le centurion - leader sur et en dehors du terrain. Cependant, alors que ces hommes étaient célébrés et imités, il y avait une multitude d'individus dans le camp et aux côtés des légionnaires au combat qui sont quelque peu oubliés mais qui étaient toujours essentiels au succès de l'armée romaine. Il s'agissait des immuns, des beneficiari et des principaux. Tous ces hommes ont aidé les Romains à conquérir un empire qui embrassait la Méditerranée.


Histoire structurelle de l'armée romaine

Les histoire structurelle de l'armée romaine concerne les transformations majeures dans l'organisation et la constitution des forces armées de la Rome antique, « l'institution militaire la plus efficace et la plus pérenne connue de l'histoire ». [1] Depuis ses origines vers 800 av. Au plus haut niveau de structure, les forces étaient divisées en armée romaine et marine romaine, bien que ces deux branches soient moins distinctes que dans de nombreuses forces de défense nationale modernes. Au sein des niveaux supérieurs de l'armée et de la marine, des changements structurels se sont produits en raison à la fois d'une réforme militaire positive et d'une évolution structurelle organique. Ces changements peuvent être divisés en quatre phases distinctes.

Phase I L'armée était dérivée du service militaire annuel obligatoire prélevé sur les citoyens, dans le cadre de leur devoir envers l'État. Pendant cette période, l'armée romaine mènerait des campagnes saisonnières contre des adversaires en grande partie locaux. Phase II Au fur et à mesure que l'étendue des territoires tombant sous contrôle romain s'étendait et que la taille des forces augmentait, les soldats devinrent progressivement des professionnels salariés. En conséquence, le service militaire aux niveaux inférieurs (non salariés) est devenu progressivement plus long. Les unités militaires romaines de l'époque étaient en grande partie homogènes et très réglementées. L'armée se composait d'unités d'infanterie citoyenne appelées légions (latin : légions) ainsi que les troupes alliées non légionnaires dites auxilia. Ces derniers étaient le plus souvent appelés à fournir un soutien à l'infanterie légère, à la logistique ou à la cavalerie. Phase III À l'apogée de la puissance de l'Empire romain, les forces ont été chargées d'équiper et de sécuriser les frontières des vastes provinces qui avaient été placées sous contrôle romain. Les menaces stratégiques graves étaient moins courantes à cette période et l'accent a été mis sur la préservation du territoire gagné. L'armée a subi des changements en réponse à ces nouveaux besoins et est devenue plus dépendante de garnisons fixes que de camps de marche et d'opérations de campagne continues. Phase IV Alors que Rome commençait à lutter pour garder le contrôle de ses territoires tentaculaires, le service militaire continuait d'être salarié et professionnel pour les troupes régulières de Rome. Cependant, la tendance à employer des éléments alliés ou mercenaires s'est développée à un point tel que ces troupes en sont venues à représenter une proportion substantielle des forces armées. Dans le même temps, l'uniformité de la structure trouvée dans l'ancienne armée de Rome a disparu. Les soldats de l'époque allaient des archers montés légèrement armés à l'infanterie lourde, dans des régiments de taille et de qualité variables. Cela s'accompagnait d'une tendance à la fin de l'empire à une prédominance croissante de la cavalerie plutôt que des troupes d'infanterie, ainsi qu'à la nécessité d'opérations plus mobiles. Au cours de cette période, l'accent était davantage mis (sur toutes les frontières sauf à l'est) sur des unités plus petites de troupes opérant de manière indépendante, s'engageant moins dans des batailles arrêtées et plus dans des actions de guérilla de faible intensité.


L'armée romaine : tactique, organisation et structure de commandement

Artiste Jason Juta / Droit d'auteur : Karwansary Publishers

Publié par : Dattatreya Mandal 19 décembre 2019

L'histoire est témoin du triomphe de l'ancienne armée romaine, comme en témoigne l'empire romain dans son étendue apicale - qui régnait sur une grande partie du monde connu, allant de l'Espagne à la Syrie (et à l'Irak), et des côtes nord-africaines et de l'Égypte à la plus grande partie de la Grande-Bretagne. Qu'il suffise de dire que cette ancienne armée était connue pour sa discipline pure, sa profondeur organisationnelle incroyable et sa capacité d'adaptation. Certaines de ces qualités ont été démontrées par la logistique pendant la deuxième guerre punique, où les Romains sont finalement sortis victorieux, malgré (peut-être) avoir perdu un dixième à un vingtième de leur population masculine en une seule bataille (à Cannes). Et en complément de leur capacité inébranlable à rebondir après des situations désastreuses, se trouvait l'évolution de l'armée romaine au cours des siècles. À cette fin, une pléthore de développements militaires romains a en fait été « instigué » par leurs ennemis, et en tant que tels, bon nombre des succès de l'ancien système militaire romain peuvent être attribués à leur capacité inhérente à simplement « réagir ».

Évolution des tactiques de l'armée romaine –

Cette vidéo graphique fascinante concoctée par YouTuber Historia Civilis présente avec justesse l'évolution «réactionnaire» des tactiques de combat romaines. Et tandis que le contenu suit une vue d'ensemble simpliste (quoique astucieuse), nous pouvons avoir l'idée de base du système militaire romain et comment son adaptabilité le distingue de certaines des autres armées du monde antique.

Le premier prélèvement romain -

Les premiers soldats romains, vers le 7ème siècle avant JC. Illustration de Richard Hook.

Bien que la vidéo ne couvre pas vraiment la portée des Romains au cours de leurs premiers jours, les premières preuves archéologiques de l'équipement de l'armée romaine remontent au 9ème siècle avant JC, principalement des tombes de guerriers sur la colline du Capitole. Quant aux preuves littéraires, elles mentionnent comment les premières armées romaines ont été recrutées dans les trois principales «tribus» de Rome. Cela ne devrait pas être trop choquant (pour ceux qui sont habitués à lire sur la nature «civilisée» de Rome) puisque la colonie de Rome elle-même a commencé comme un marigot habité par des voleurs de bétail qui ont fait leurs camps et habitations rudimentaires parmi les collines et les marécages.

Quant à la partie évolutive, la transition de l'armée romaine des guerriers « tribaux » à la milice citoyenne a été réalisée en partie grâce à la société romaine et à sa représentation intrinsèque (avec droit de vote) dans l'assemblée romaine. À cette fin, les premiers Romains dépendaient presque entièrement de leur milice citoyenne pour la protection et l'extension des frontières de la faction en plein essor. Ces miliciens étaient simplement levés sous forme de prélèvement ou légion – qui à son tour fait place au terme « légion ». En substance, les soi-disant légions du début de la Rome étaient de « pauvres » prédécesseurs des soldats uniformément équipés et disciplinés des siècles suivants (dont nous parlerons plus tard).

La Phalange Romaine -

Hoplite romain (à droite) combattant les guerriers étrusques. Source : Armes et Guerre

La vidéo commence par ce que l'on peut appeler la première formation solide de l'armée romaine (lorsque Rome était encore un royaume cité-état). Et sans surprise, le système militaire romain de cette époque a été inspiré par son voisin (et ennemi) plus avancé – les Étrusques. En fait, la formation massive d'hoplites combattant avec leur bouclier et leur lance - connue sous le nom de phalange, a déjà été adoptée par les Grecs en 675 avant JC et a atteint les Étrusques basés en Italie au début du 7ème siècle avant JC. Les Romains, à leur tour, ont été influencés par leurs ennemis étrusques et ont ainsi réussi à mettre en œuvre de nombreuses formations rigides d'inspiration grecque ainsi que des armes dans des scénarios de bataille en temps réel.

De nombreux auteurs anciens se conforment à cette adoption par l'armée romaine de tactiques «étrangères». Par exemple, Diodorus Siculus (dans son La bibliothèque de l'histoire) mentionne comment les Romains ont abandonné leurs boucliers rectangulaires légers et ont approuvé les boucliers de bronze plus lourds des Étrusques. Cette réplique militaire, à son tour, permit aux Romains de triompher des Etrusques. Anon (dans son Inéditum Vaticanum) soutient également ce point de vue en disant comment les Étrusques ont eu un avant-goût de leur propre médecine lorsque l'armée romaine a adopté les mêmes formations d'hoplites serrées pour contrer ses ennemis.

Selon la tradition historique, l'adoption de la tactique hoplite a été alimentée par les vastes réformes militaires entreprises par l'avant-dernier souverain romain Servius Tullius, qui a probablement régné au 6ème siècle avant JC. Il s'est éloigné des institutions « tribales » de curie et gentes, et a plutôt divisé les militaires en fonction de la possession de la propriété par chaque soldat. À cet égard, l'armée romaine et sa société miroir en temps de paix ont été séparées en classes (classe).

Selon Tite-Live, il y avait six classes de ce type - toutes basées sur leur possession de richesse (définie par culs ou de petites pièces de cuivre). Les trois premières classes ont combattu comme les hoplites traditionnels, armés de lances et de boucliers - bien que les armements aient diminué en fonction de leur statut économique. La quatrième classe n'était armée que de lances et de javelots, tandis que la cinquième classe était à peine armée de frondes. Enfin, la classe six (et la plus pauvre) était totalement exemptée du service militaire. Ce système fait encore une fois allusion à la façon dont la première armée romaine a été formée sur des valeurs véritablement nationalistes. En termes simples, ces hommes ont quitté leurs maisons et sont allés à la guerre pour protéger (ou augmenter) leurs propres terres et richesses, au lieu d'opter pour une simple "carrière" militaire.

Le Maniple romain –

Mais la plus grande force de l'armée romaine avait toujours été son adaptabilité et sa capacité à évoluer. Comme nous l'avons mentionné précédemment, les premiers Romains de l'ère de leur royaume ont adopté les tactiques hoplites de leurs ennemis et les ont vaincus à leur tour. Cependant, au moment de la première guerre samnite (vers 343 av. J.-C.), l'armée romaine semblait avoir approuvé de nouvelles formations de nature plus flexible. Ce changement de stratagème axé sur la bataille était probablement en réponse aux robustes armées samnites - et en conséquence, les formations manipulées ont vu le jour (au lieu de la phalange rigide antérieure).

Le terme même manipuler signifie «une poignée», et donc son premier standard incorporait un poteau avec une poignée de foin placé autour de lui. Selon la plupart des preuves littéraires, l'armée romaine était maintenant divisée en trois lignes de bataille distinctes, la première ligne comprenant les jeunes hastati dans dix manipules (chacun de 120 hommes) la deuxième ligne comprenant les principes en dix manipules et la troisième et dernière ligne constituée du vétéran triarii dans dix manipules – qui ont probablement combattu comme des hoplites lourds (mais leurs manipules n'avaient que 60 hommes). De plus, ces lignes de bataille étaient peut-être également masquées par les armes légères vélites, qui appartenaient pour la plupart à la classe la plus pauvre des civils romains.

Qu'il suffise de dire qu'un manipule était une formation beaucoup plus flexible que la phalange « solide » mais (parfois) difficile à manier. Plus important encore, ces formations, appelées collectivement les triplex, a permis de déployer un système de réserves sur le champ de bataille pour un meilleur avantage tactique. Par exemple, lorsque la doublure avant hastati était vidé de ses forces pendant le feu de la bataille, il pouvait se replier sur les lignes de réserve de l'élite triarii. Les vétérans bien blindés ont ensuite été déployés vers l'avant de manière cyclique, ce qui a entraîné un nouveau lot de troupes contrer l'ennemi épuisé (et généralement moins organisé). Cette tactique simple mais efficace a changé le résultat de nombreuses batailles plus petites au 4ème siècle avant JC - comme représenté par la vidéo ci-dessus (reconstruite par Invictus, dans le moteur de jeu Rome 2).

La cohorte romaine –

Illustration par Peter Dennis. Crédit : Warlord Games Ltd.

Alors que le royaume romain continuait de s'étendre à un rythme rapide, en particulier pendant et après la fin de la deuxième guerre punique, les Romains rencontrèrent de plus grandes armées des puissances militaires les plus organisées de l'époque contemporaine. Au IIe siècle av. Encore une fois, en tant que mesure réactionnaire, les Romains se sont (progressivement) éloignés d'un système basé sur une pseudo-classe, pour introduire une solution collective pour leurs armées. Le résultat fut la cohorte – un groupe flexible d'environ 480 hommes qui étaient armés et blindés de la même manière. Dix de ces cohortes formaient une légion, et ainsi les derniers soldats romains sont simplement connus sous le nom de légionnaires, par opposition à une catégorisation individualiste comme hastati et triarii.

À toutes fins utiles, le légionnaire romain était un soldat professionnel des temps anciens - recruté (et parfois enrôlé) dans différentes parties de la République romaine (et plus tard de l'Empire). Et digne d'un soldat professionnel, les recrues vertes qui ont été enrôlées avec succès comme légionnaires ont dû passer par une période de formation rigoureuse de 4 mois. Au cours de cet entraînement, chaque soldat s'est vu confier la tâche peu enviable de parcourir 29 km (18 miles) en cinq heures avec des pas réguliers, puis 35 km (21,7 miles) en cinq heures avec des pas plus rapides - tout en portant un sac à dos qui pesait 45 livres (20,5 kg).

Ce poids a été intentionnellement alloué pour augmenter le niveau d'endurance d'un légionnaire et ainsi ajouté au poids total de la panoplie portée par les soldats dans leur équipement complet (le poids du lorica segmentata l'armure à elle seule aurait pu dépasser 20 lb). Comme prévu, les « slowpokes » ont été sévèrement battus par des centurions et des officiers avec leurs états-majors. Il est intéressant de noter que bon nombre des «régimes» similaires sont préservés grâce à notre culture militaire moderne - avec des forces d'élite de certains pays entraînées via des méthodes de camp d'entraînement aussi rigoureuses.

L'organisation de l'armée romaine -

L'armée romaine antique était connue pour sa pure discipline et son incroyable profondeur organisationnelle. Concernant cette dernière "qualité", une courte vidéo animée de Blair Harrower montre bien comment les Romains ont organisé leur armée jusque dans les moindres détails en ce qui concerne les types de troupes, les officiers correspondants et leurs formations, faisant ainsi allusion à une étendue tactique impressionnante qui était égalé par très peu d'anciennes armées. Il convient maintenant de noter que l'animation présente la portée des réformes post-mariales - une refonte du système militaire qui n'a eu lieu qu'après 107 avant JC (correspondant ainsi à la fin de la République romaine et à l'Empire romain qui a suivi).

La durée du service -

Maintenant, bien que la vidéo fournisse des chiffres solides et inébranlables en ce qui concerne les légionnaires romains, dans les scénarios réels, les situations auxquelles l'armée romaine était confrontée étaient souvent plus chaotiques. Au cours de la dernière partie du 1er siècle avant JC, Auguste a suivi les directives des siècles précédents et a officiellement officialisé la durée de service d'un légionnaire à 16 ans (en 13 avant JC). Mais il faut noter que même après 16 ans de service, il était censé rejoindre le vexillum vétéranorum ou une unité d'anciens combattants pendant quatre ans de plus.

Cependant, en 6 après JC, la durée de service initiale a été portée à 20 ans, et elle a été complétée par la praemia militare (ou prime de décharge), une somme forfaitaire qui a été portée à 12.000 sesterces (ou 3.000 deniers). Et au milieu du 1er siècle après JC, le service a été étendu à 25 ans. Au-delà des durées de service officielles, les protocoles étaient rarement suivis en période de guerre. Cela a permis de retenir les légionnaires bien au-delà de leurs périodes de service, certains hommes combattant sous leurs légions pendant plus de trois à quatre décennies. Qu'il suffise de dire que de telles mesures chaotiques ont souvent abouti à des mutineries.

Quant à la rémunération, à l'exception de la somme forfaitaire de praemia militare, un légionnaire de base était payé 900 sesterces par an (payé en trois versements). Cette échelle salariale est restée la même jusqu'en 80 après JC au moins, malgré l'inflation présumée. Cependant, le salaire différait pour les différentes unités d'une légion, les sous-officiers et les spécialistes étant payés un an et demi ou le double du salaire de base. Et de plus, ce chiffre de solde n'était qu'une valeur nominale à partir de laquelle diverses déductions étaient faites en fonction des biens (comme la nourriture, l'équipement, les vêtements et même les frais d'inhumation) consommés par le légionnaire. Pourtant, il y avait des cas où le légionnaire était payé moins qu'il ne le méritait, et parfois les mesures « d'escroquerie » ont été initiées en donnant aux soldats des parcelles de terre sans valeur au lieu du praemia militare.

Lien au-delà des nombres -

La vidéo mentionne clairement comment un contubérance était la plus petite division d'une armée romaine. Désormais au-delà de la discipline et de la formation, l'une des raisons cruciales de l'efficacité d'un légionnaire était directement liée à son sens de la fraternité à l'intérieur d'un siècle (constitué de 80 hommes). Donc à un niveau plus profond, un siècle (centurie) a été divisé en dix contubérance (un « groupe de tentes », composé chacun de huit membres). De telles classifications ont essentiellement conduit à un aspect comportemental de camaraderie parmi le groupe de tentes qui se sont battus, ont dîné et se sont reposés ensemble au cours de leur carrière militaire s'étalant sur des décennies. Ce sentiment d'identification se traduisait souvent par un moral élevé et une protection de la part des légionnaires lorsqu'ils combattaient sur un véritable champ de bataille.

Fait intéressant, le contubérance ne se limitait pas aux exercices de liaison. L'armée romaine a également poussé le groupe de tentes en tant que « équipe » de mess. Ces soldats regroupés devaient préparer leurs propres repas et les manger ensemble (alors que le coût de la nourriture était déduit de leurs salaires). En termes simples, l'absence de réfectoires et de services de restauration a plutôt solidifié le lien entre les légionnaires qui devaient dépendre les uns des autres même pour des repas paisibles.

Autres unités spécialisées –

Comme nous l'avons mentionné précédemment, un légionnaire n'était considéré comme un vétéran qu'après avoir servi pendant 16 ans dans l'armée. In the 1st century AD, even after such a long period of service, the soldier was not expected to ‘retire’ from his legion. Instead, the veteran was reinstated to a special unit of vexillum veteranorum for four more years of service. Typically consisting of 500 to 600 men, the Roman army unit had its own administrative branch with different officers. It was however attached to the original legion, but at times were deployed independently. The latter case is evident from their separate garrison at the town of Thala, with this particular vexillum veteranorum being derived from Legio III Augusta in 20 AD. Unsurprisingly, the veterans with their years of experience were highly successful against the onslaught of Tacfarinas and his Numidian forces.

Other than vexillum veteranorum, there were also slaves (or calones) that could be attached to a legion. Though unlike the veterans, they were governed as a part of the legion, with 120 men attached to each cohort of 480 soldiers. So basically, a single legion (generally comprising ten cohorts) could be accompanied by around 1,200 slaves and these men were trained for specific tasks. During times of emergency, they were even armed with weapons to defend their camps.

And finally, the soldiers who truly made a Roman military unit self-sufficient were the immunes, a group of highly trained specialists attached to each legion. Ranging from doctors, engineers to architects, these men were exempt from the hard labor duties of the rank-and-file soldiers, while also earning more than them.

The Command Structure of the Roman Army –

We already talked about the fascinating organization of the Roman army. However, the strength of the Roman legion was also complemented by its incredibly deep yet sufficiently straightforward command structure. In other words, the hierarchical system of command was tailored to suit both ways, with overlapping representations that mirrored the interests of the senate, the aristocracy and most importantly – the rank-and-file soldiers (legionaries). In essence, it was a collective scope of leadership that fueled the tactical maneuvers (and even strategic deployment) of a legion – and this complex ambit is presented in a comprehensible manner by Historia Civilis’ amazing short animation on the command structure of the Roman legion.

Note* – The animation showcases the scope of post-Marian reforms – a military system overhaul that only took place after 107 BC (thus corresponding to the late Roman Republic and the subsequent Roman Empire).

Les Vexillationes –

Artist: Jason Juta / Credit: Karwansary Publishers

While Roman legions fighting with their full capacity was a regular occurrence during early 2nd century AD, by the middle of the 3rd century the conflicts faced by the Roman empire (and the changing emperors) were pretty volatile from both the geographical and logistical scope. And so it was uncommon and rather impractical for the entire legion to leave its provincial base to fight a ‘distant’ war on the shifting frontiers of 3rd century AD. As a solution, the Roman military commanders sanctioned the use of vexillationes – detachments from individual legions that could be easily transferred without compromising the core strength of a legion (which was needed for fortifying and policing its ‘native’ province).

These mobile combat ‘divisions’, comprising one or two cohorts, were usually tasked with handling the smaller enemy forces while being also used for garrisoning duties along with strategic points like roads, bridges, and forts. And on rare occasions when the Romans were faced by a large number of opposing troops, many of these different vexillationes were combined to form a bigger field army.

Les Comitatus –

Comitatus from the late 3rd Century. Art by Johnny Shumate.

The later Roman empire and its volatile political scope also brought forth newer Roman units separate from the Roman legion. For example, Emperor Gallienus (who ruled alone from 260 to 268 AD) created his own mobile field army consisting of special detachments from the praetorians, Legio II Parthica, and other guard units. Hailed as the comitatus (retinue), this central reserve force functioned under the emperor’s direct command, thus hinting at the ambit of insecurities faced by the Roman rulers and elites during the ‘Crisis of the Third Century’. Interestingly enough, many of ‘extra’ equites (cavalry) that were assigned to each conventional legion, were also inducted as the elite promoti cavalry in the already opulent (and the militarily capable) scope of the comitatus.


Being a Soldier in the Roman Army

The length of a Roman soldier’s military service would on average be about six years. Military service defined men as a Roman citizen. (Image: Serhii Bobyk/Shutterstock)

As Jean-Michel Carrié has noted, it was the Romans who invented many of the features of modern military life. They include “barracks life, promotion rolls, bugle calls, the camp infirmary, the personnel office, tours of duty, morning reports, permissions and leaves, ‘the army offers you a career’ advertisements, the discharge review board, and even theatrical performances for the troops.” So, how did one become a member of the most formidable army the world had ever seen?

Ceci est une transcription de la série de vidéos L'envers de l'histoire : la vie quotidienne dans le monde antique. Regarde-le maintenant, Wondrium.

Conscription in the Roman Army

Imagine you are a Roman citizen in the earlier period of Roman history. If you met the minimum property qualification, that is to say you own a farm of a certain size, you’d be conscripted on an annual basis for the duration of a whole campaign—just like Greek hoplites. The word “conscript” comes from the Latin conscribo, meaning “to write your name along with lots of other names.”

As Rome expanded and its wars lengthened, a soldier stood a good chance of facing economic hardship as a result of military service, once they returned home. That’s because they would have been a peasant farmer, so when they would have returned at the end of a campaign, perhaps one that lasted several years, they would have found their farm completely ruined.

Things got worse and worse as Rome’s wars became lengthier and further afield, so in 107 B.C. a Roman general called Gaius Marius abolished the property qualification altogether and permitted those who had previously been excluded to enlist—in other words, those without any property, those who were very poor.

Now, for a moment suppose that you’re one of them. Previously soldiers had to provide their own armor. You had no money, however, so Marius provided you with armor at the state’s expense. He also provided you with pay. All this temporarily relieved a manpower crisis. The problem was that when you were discharged you were as poor as you had been when you’d enlisted. This meant that you were dependent for your retirement package, so to speak, on the general whom you’d served under.

Roman General and his Roman Soldier

In time, the Roman generals became very powerful—Pompey the Great, Cn. Pompeius Magnus, and Julius Caesar—who commanded large armies for several years. Slowly, a Roman soldier would have identified more with his general than he did with Rome itself.

Julius Caesar’s army in Gaul, for instance, served with him for eight years. Not only would the soldier have developed a deep attachment to Caesar over that length of time, but he would also have looked to Caesar to provide him with his retirement package.

Caesar fraternized with his men when they were off duty, not like his enemy Pompey, who was very standoffish. It was hardly surprising, therefore, that after serving with him for eight years, a soldier didn’t ask any questions when he crossed the little river in the north of Italy called the Rubicon and marched on Rome. So, as a result of this trend, Roman soldiers came in effect to resemble mercenaries.

Julius Caesar fraternized with his men when they were off duty. His army in Gaul served him for eight years. (Image: Jule_Berlin/Shutterstock)

Octavian’s Reforms in the Roman Army

This trend created a huge problem for the Roman state. It was a primary cause of the civil wars in the final decades of the Republic—and one that involved literally hundreds of thousands of citizens. It’s estimated that in the last two centuries of the Republic the proportion of soldiers who were conscripted into the army sometimes reached as high as 20 percent of the entire citizen body. Another way to put this is that the length of a soldier’s military service would on average be about six years. Military service, in other words, very much defined a man as a Roman citizen.

When Octavian, the future Emperor Augustus, defeated Mark Antony at Actium in 31 B.C., he pensioned off perhaps as many as half a million veterans and settled them as colonists in Italy and elsewhere. Octavian, who was very forward thinking in so many ways, understood that this was not the most efficient way to run an army or a country. So he introduced the concept of the voluntary professional soldier. He didn’t abolish conscription, but by the end of the 1 st century A.D. volunteers had become more numerous than conscripts.

The Other Facets of the Roman Army

The non-citizens were allowed to enlist in the Roman army as auxiliaries. (Image: Sammy33/Shutterstock)

Later, non-citizens were permitted to enlist as auxiliaries, including the peregrini, i.e., free subjects who were allied to Rome. Rome’s army, in other words, was what we would call today truly multicultural. As the historian Tacitus states, “It was an army of many languages and many customs, in which citizens, allies and foreigners, mingled together.”

Men of different races defended the Roman ideal, even though they weren’t Roman themselves and perhaps didn’t have much idea of what being Roman actually meant. It was a great way to integrate peoples into the empire and to give them a sense of unity.

When a Roman soldier wasn’t fighting, he and his fellow legionaries would have taken on the role of engineers, road-makers, surveyors, bridge-builders, carpenters, masons, and so on. The Roman road system, which extended the length and breadth of the Empire, was largely the creation of the legionary force, although native workers would also be conscripted. It’s been rightly said that Roman soldiers spent more time digging than they did fighting.

So, the Roman soldiers played an important role in the making of the glorious Roman Empire.

Common Questions about the Life of a Roman Soldier

Gaius Marius introduced some reforms in the Roman army . He permitted those who had previously been excluded to enlist—those without any property, those who were very poor. Marius also provided the soldiers with armor at the state’s expense.

The auxiliaries were the non-citizens in the Roman army .

Octavian, the future Emperor Augustus, introduced the concept of the voluntary professional soldier in the Roman army .


Legionary Punishments

Severe Punishments

Execution. The death penalty was a rarely used punishment for desertion, mutiny or insubordination. In cases where execution might be considered, factors such as the soldier's length of service, his rank, previous conduct, age, etc. were taken into account. Special consideration was given to young soldiers.

Decimation. An extremely rare style of the execution penalty was called decimation and would only be used in extreme cases of cowardice or mutiny. Every tenth man of a centuria, cohort or even the entire Legion, randomly chosen by a draw of lots, was killed by being clubbed or stoned to death by the other members of his unit. The effect on future performance of the legion could be overwhelmingly positive or an absolute disaster.

Disbandment. An entire legion could be disbanded without the customary land settlements and pension disbursements. This, like the other forms of extreme punishment, was rarely done, and was more likely to exist as a deterrent to any legions who may be loyal to a political opponent or group.

Par exemple, Legio I Macriana Liberatrix ("Macer's Liberators"), was formed by Lucious Clodius Macer, rebellious Governor of Africa, in 68 AD, to be used against Nero. In the midst of this year, that came to be known as the Year of the 4 Emperors, Galba was one of the men who took claim to the throne. Galba, distrusting of Macer's intentions, ordered the death of Legio I's commanding officers and the disbandment of the questionably formed legion. It was removed from service to the empire without ever seeing action.

Less Severe Punishments

Despite the strict environment of Roman military life, the less extreme punishments below were more common than any of the above, and are also more recognizable to us today. They included:

  • Monetary fine, (pecunaria multa)
  • Additional duties (munerum indictio)
  • Relegation to an inferior service or unit (militiae mutatio)
  • A reduction in rank (gradus deiectio)
  • Dishonourable discharge from service (missio ignominiosa)

Legions of Rome: The Definitive History of Every Imperial Roman Legion

By Stephen Dando-Collins

In this landmark publication, Stephen Dando-Collins does what no other author has ever attempted to do: provide a complete history of every Imperial Roman legion. Based on thirty years of meticulous research, he covers every legion of Rome in rich detail.

Featuring more than 150 maps, photographs, diagrams and battle plans, Legions of Rome is an essential read for ancient history enthusiasts, military history experts and general readers alike.


The Sex Lives of Roman Soldiers

A Roman soldier might be envisioned as one of the brave young men, standing and waiting for the onslaught of Hannibal's elephants at Cannae or Zama. A legionary might also be thought of as one of Pontius Pilate's lackeys, cheerfully setting a Crown of Thorns on Christ's head before nailing Him to the Cross. Or, he might be envisioned as one of the last defenders of the Pax Romana, crossing swords with Goths and Vandals, Huns and Franks.

But the Roman soldier was, above all, a man.

And, like most men, he felt a need for companionship of a sort best satisfied by a woman.

Service in the Roman Army was a man's job. Recent archaeological evidence suggests that a small number of women may have joined the ranks of the Late Roman Army, serving as limitani milita-soldiers, but in the glory days of Imperium, all soldiers were men.

Though a Roman soldier spent his whole career surrounded by huge masses of his fellow human beings, where romantic love was concerned his profession was likely to be a lonely one. That is because, from right around the beginning of the Christian Era, up until 193 AD, he was not allowed to marry.

It could be said that the first Roman Emperor, Augustus (r. 31 BC - AD 14) finished the drawn-out process of transforming Rome's army into a fully professional force with ranks populated by career soldiers, men who gave the prime of their lives to fighting and toiling for the Peace of the Empire.

No one knows exactly when Augustus passed his law which forbade soldiers from marrying until their mandatory 25 year's service was over. But during his reign, in September of 9 AD, three Roman legions and a collection of auxiliary units were destroyed in Germania by the Cherusci. Cassius Dio tells us that a huge number of women, a mixture of wives, girlfriends, slaves, and prostitutes, were interspersed in the ranks of the legions, and when the Germans began their attack, the legionaries went berserk in attempts to rescue their womenfolk. Though their concern for their women was definitely noble, it was bad for cohesion and did nothing to improve an already very bad situation.

It is a possibility that Augustus made his ban on marriage precisely because of the role that the presence of women in the Germanian legions had played in this great defeat. Either way, from his reign up until that of Septimius Severus, soldiers were not allowed to marry. Not that this even remotely stopped them from having female relationships.

The ideal recruit into the Roman army was about 17 or 18 in age. Most civilians in the Empire usually married between the ages of 15 and 20, so naturally all young recruits into the legions would have not have had any serious relationship commitments at home. Except for times of extreme crisis, the Romans did not usually conscript recruits, and even when they did they focused on men in their teens or early twenties. So most or all men who joined the army at a later age were willing volunteers. They may well have been enlisting because their wife had died or kicked them out - or because they had never married in the first place.

It was considered ideal for a Roman soldier to not have any romantic or sexual relationships going on in times of war - sexually frustrated soldiers were more aggressive and energetic in combat. As far as can be told, though, their celibacy was not rigidly enforced by any means, and almost all soldiers had a woman of one sort or another in their lives.

Epigraphic evidence suggests that, despite Augustus' ban, some soldiers got married, anyways, and risked consequences that presumably never came. Many, if not most soldiers had common-law wives. These women were variously free-born Roman women, slave girls, or civilians who had been taken on campaign. Soldiers made wide use of female slaves and prisoners, who were used as sexual partners and companions.

There were also official military prostitutes. Little is known about these women, except that their quality of life must have been horrific. Most were probably captives taken from conquered and depopulated provinces - a life of military prostitute may well have been the tragic fate that awaited Jewesses taken at the fall of Jerusalem in 70 AD, or of the thousands of Dacian ladies captured during Trajan's great Dacian Wars thirty years later. Being added to a military brothel was, much like service in the mines for male captives - effectively a death-sentence. A combination of STD's and the general filth of their surroundings must have reduced their likelihood of ever living to see freedom greatly.

When a Roman legion was on the march its womenfolk - both free and slave - presumably followed behind in the baggage train. When a legion set up camp, at least in friendly territory, all the non-combatants set up their own "camp" on the outskirts of the legionary castrum. These civilian settlements were called canabae. Women set up shops that saw to the basic needs of the soldiers, such as repairing clothing, etc. and the military prostitutes would have plyed their trade here as well.

Even though the woman in his life was usually a slave, a prostitute, or a barbarian captive that had a lot to learn about Latin and good Roman manners - many a Roman soldier did indeed fall in love, and was apparently quite loyal to said woman. Epigraphic evidence from the 2nd Century mentions a number of cases of men capturing or buying their future wives during a war before marrying them after their service was over. Some tombstones were indeed erected and inscribed by slave girls who had lived as common-law wives of the deceased, and appeared to have legitimately mourned his passing - not the least because he had been her only supporter, and the rest the Legion might not have been so good to her.

The discharge-certificate of a British Celt who enlisted in an auxiliary cohort reveals much about the illegitimate families that Roman soldiers could form. Lucco, son of Trenus, was a young tribesman of the Dobunni who enlisted c. 85 AD around the age of 15. His unit - the Cohors I Britannicae - was transferred to Pannonia for Domitian's Dacian War shortly thereafter. Here, he took up with a local girl - Tutula the Azalian - and she bore him three children, Similis, Lucca, and Pacata. All of them were granted Roman citizenship during the reign of Trajan - and the men of the family summarily bore the praenomen and nomen Marcus Ulpius, to honor the Emperor.

Roman troops were finally officially allowed to marry in 193 AD, by order of Septimius Severus, who made a number of reforms that made the army less disciplined in subtle ways. Hereafter, increasingly more inscriptions mention wives of soldiers, and increasingly few mention mistresses and slaves. A number of the soldiers buried at Apamea, in Syria (c. 190 - 240 AD) were buried by their wives - and at least one buried his wife. The centurion Probius Sanctus buried his "incomparable and well-deserving" wife Antonia Cara in Apamea. She had died at the age of twenty-eight, perhaps a victim of plague.

A little known fact about the Roman Army is the number of times, especially in the 3rd Century, that soldiers mutinied not out of ambition or hatred of the emperor, but in an attempt to rescue or avenge their families. During Severus Alexander's Persian War (232-234 AD), a number of legionary vexillations he had taken from Germania revolted and threatened to kill him. When he asked these previously loyal soldiers why this sudden animosity, they replied that relatives had just come and told them that their wives had been carried off by a party of Germanic raiders that had crossed the Rhine, and the soldiers held Alexander responsible for calling them away during a time of tension along the Rhine frontier. This also reveals that, though they had women, soldiers were not always allowed to bring their women on campaign, if nothing else for obvious logistical reasons.

Just four years later, Emperor Maximinus Thrax was actually murdered by soldiers acting on behalf of their families. The wives, children, and slaves of the Second Parthica Legion had been stationed at the Legion's old barracks in Albanum, just north of Rome. But the Senate had revolted against Maximinus, who was now besieging Aquilea, an Italian metropolis that was supporting the rebellion. Messengers from the Senate arrived and informed his men that the Praetorians had surrounded Albanum, and upon the Senate's order they would butcher every person therein belonging to the Second Parthica Legion. Horrified, a band of Parthican centurions descended upon Maximinus and cut him to pieces. Presumably, the Senate's threats were therefore not carried out.

As the 3rd and 4th Centuries wore on, women continued to travel with the Roman Army. By the 5th Century, the Army in the West was made up largely of Germanic foederati. Many of these were - or had been - migrating bands of warriors who no choice but to bring their loved ones with them. By the time of Belisarius' re-conquest of Rome in the 6th Century, women were still attached to the Army in large numbers. Belisarius' Army, billeted across the Mother City, caused great turmoil because the soldiers demanded that their hosts feed both themselves and their families, and most common Romans could not afford such a burden.

So, in conclusion, the presence of women in the Imperial Roman Army has been largely overlooked, and is greatly understudied. But nonetheless, most or all legionaries had a woman (or perhaps several) in their lives. Undoubtedly, the victors of Idistaviso, Cremona, Mons Graupius, and Milvian Bridge marched back to camp content in the knowledge that they would soon be enjoying the attentions of an appreciative lady, be she wife, mistress, slave or whore.


The Roman Legion

Imperial Roman legionaries in tight formation, a relief from Glanum, a Roman town in what is now southern France that was inhabited from 27 BC to 260 AD

The Roman Empire was gigantic by the time of Emperor Trajan’s death in A.D. 117. From Britain to Syria, from the River Rhine to northern Africa, Roman governors ruled huge areas of the ancient world. The key to Roman military success were the Roman legions. A legion was the military organization, originally the largest permanent organization in the armies of ancient Rome. The term legion also denotes the military system by which imperial Rome conquered and ruled the ancient world. Each Roman legion had many soldiers accompanied by skilled cavalrymen. Roman soldiers were tough, loyal, dedicated, highly disciplined, and skillful fighters. With their large shields, deadly spears, lethal javelins, and vicious stabbing swords, they conquered many diverse people groups by employing conventional and innovative battle tactics during combat.

Rome’s Rise and Fall

Rome was founded in 753 B.C. before it became a republic in 509 B.C. Rome grew gradually through the centuries and eventually conquered all its Italian neighbors. While the Romans’ power and confidence enlarged, so did their ambitions to govern beyond Italy. In the third century B.C, the Romans were warring against the Carthaginians, a North African people equipped with a superior navy and a great army. After three titanic wars, the Romans finally emerged victorious over Carthage in 146 B.C. Romans brought Sicily, Corsica, Sardinia, and Spain under their control before they turned eastward to conquer Greece and Asia Minor. Julius Caesar, the greatest of all Roman commanders, conquered Gaul, located in modern France, between 58 and 50 B.C. Later, Emperor Claudius annexed Britain in A.D. 43. During the subsequent decades, the Roman legions added more territories to Rome before it began to decline partly because of barbarian integration into the Roman army and the gigantic geographical size of the Roman Empire.

Rome was first a republic, ruled by officials called consuls. Eventually, after several bitter civil wars, the Roman Republic became an empire. The first emperor was Augustus (27 B.C to A.D 14). His Roman successors lasted until the fifth century A.D. when the western part of the Roman Empire fell to the barbarian invasions, while the eastern part of the Roman Empire continued for almost 1,000 years.

Roman Weapons and Armor

Roman legionnaire soldiers were equipped with many weapons. The most useful of their weapons were the short stabbing swords called the gladius. The best gladius swords were made in Spain. Although the Roman gladius was shorter than the Celtic slashing swords and other barbarian swords, this Roman sword was a pointed, dubled-edged weapon that was easy to handle for thrusting, cutting, and stabbing the enemy. The gladius was perfectly designed for close-quarter combat with enemy.

Roman soldiers used two kinds of spears. The first was a light spear with a leaf metal head, which was designed for trusting deep into the enemy. The second was pilum or javelin throwing spear, which was shorter, but much heavier. The pilum was designed to bend when it hit the enemy to prevent the enemy from throwing the weapon back.

To protect themselves, legionnaire soldiers wore metal helmets, dressed in strong body armor, and carried large shields. Helmets were made of iron, bronze, and brass. They varied in shape and size, but were primarily designed to protect the soldiers’ necks, cheeks, brows, and heads.

Body armor was worn under a soldier’s purple and scarlet colored cloak or a tunic. The armor was usually made up of chain mail or metal plates wired together and attached to leather or fabric. Roman armor covered the torso. Roman plate armor was flexible, but heavy because the armor was made of metal.

Roman shields were large, curved, and were either rectangular or oval shaped, depending on the era. Their shields were made of wood and edged with metal, with a central metal boss.

The Roman Legion

The Roman army was based around the legion, which consisted of approximately 5,000 to 6,000 men. The legions were divided into 10 cohorts of about 500 to 600 men. Each cohort was made up of a century, which equaled 100 men. The Roman centuries were led by Roman centurions, an elite class of experienced fighting officers that formed the backbone of the Roman army.

When the Romans went to battle, they placed the newer recruits in the front lines, with more experience troops place in the second and third lines behind the young recruits. Roman patterns of attack usually involved legionnaires charging up toward the enemy lines, throwing their javelins, before closing in to fight with their shields and short swords.

Roman cavalry units were employed to attack the enemy’s flanks and to pursue fleeing warriors after a defeat by the Romans. Although Roman cavalry units were a small part of the Roman legion, about 300 cavalry men per legion, it was necessary for success on the battlefield.

In 202 B.C, at the battle of Zama in northern Africa, Roman commander Publius Cornelius Scipio defeated Hannibal Barca of Carthage with cavalry. The battle hung in the balance until the Roman cavalry overcame and chased away the Carthaginian cavalry. Later, the Roman cavalry turned around and attacked Hannibal’s infantry from the rear causing the Carthaginians defeat.

The Roman Legion’s Legacy

A few historians argued that the real question is not why Rome fell but why Rome endured so long. The Roman legions made Rome the greatest military power of antiquity. It was an empire built on warfare, violence, brutality, and conquest, but its celebrated legions could not maintain its domination of the Mediterranean world forever. The Roman legions laid the foundation for building western military strategy, tactics, doctrines, and combat operations. The Roman armies exerted a tremendous influence on subsequent European generations. The Roman legions supplied the blueprint for transmitting the Greco-Roman military culture to the celebrated European powers of western civilization.


The Army of Augustus – the ‘classic’ legion

The army as operated from the time of Augustus can generally be referred to as the ‘classic’ legion, the armed body of men which most imagine in their minds upon hearing the word ‘legion’. And it is this state of the legion which is largely recreated in illustrations or Hollywood movies.

Under Julius Caesar, the army had become a highly efficient and thoroughly professional body, brilliantly led and staffed.

To Augustus fell the difficult task of retaining much that Caesar had created, but on a permanent peace-time footing. He did so by creating a standing army, made up of 28 legions, each one consisting of roughly 6000 men.

Additional to these forces there was a similar number of auxiliary troops. Augustus also reformed the length of time a soldier served, increasing it from six to twenty years (16 years full service, 4 years on lighter duties).

The standard of a legion, the so-called aquila (eagle) was the very symbol of the unit’s honour. The aquilifer who was the man who carried the standard was in rank almost as high as a centurion. It was this elevated and honourable position which also made him the soldiers’ treasurer in charge of the pay chest.

A legion on the march relied completely on its own resources for weeks. To make camp each night every man carried tools for digging as well as two stakes for a palisade.

Apart from this and his weapons and armour, the legionary would also carry a cooking pot, some rations, clothes and any personal possessions.
Weighed down by such burdens it is little wonder that the soldiers were nicknamed ‘Marius’ Mules’.

There has over time been much debate regarding how much weight a legionary actually had to carry. Now, 30 kg (ca. 66 lbs) is generally considered the upper limit for an infantryman in modern day armies.

Calculations have been made which, including the entire equipment and the 16 day’s worth of rations, brings the weight to over 41 kg (ca. 93 lbs). And this estimate is made using the lightest possible weights for each item, it suggest the actual weight would have been even higher.

This suggests that the sixteen days rations were not carried by the legionaries. the rations referred to in the old records might well have been a sixteen days ration of hard tack (buccellatum), usually used to supplement the daily corn ration (frumentum). By using it as an iron ration, it might have sustained a soldier for about three days.

The weight of the buccellatum is estimated to have been about 3 kg, which, given that the corn rations would add more than 11 kg, means that without the corn, the soldier would have carried around 30 kg (66 lbs), pretty much the same weight as today’s soldiers.

The necessity for a legion to undertake quite specialised tasks such as bridge building or engineering siege machines, required there to be specialists among their numbers. These men were known as the immunes, ‘excused from regular duties’. Among them would be medical staff, surveyors, carpenters, veterinaries, hunters, armourers – even soothsayers and priests.

When the legion was on the march, the chief duty of the suveyors would be to go ahead of the army, perhaps with a cavalry detachment, and to seek out the best place for the night’s camp.

In the forts along the empire’s frontiers other non-combatant men could be found. For an entire bureaucracy was necessary to keep the army running. So scribes and supervisors, in charge of army pay, supplies and customs. Also there would be military police present.

As a unit, a legion was made up of ten cohorts, each of which was further divided into sex centuries of eighty men, commanded by a centurion.
The commander of the legion, the legatus, usually held his command four three or four years, usually as a preparation for a later term as provincial governor.

The legatus, also referred to as general in much of modern literature, was surrounded by a staff of six officers. These were the military tribunes, who – if deemed capable by the legatus – might indeed command an entire section of a legion in battle.

The tribunes, too, were political positions rather than purely military, the tribunus laticlavius being destined for the senate. Another man, who could be deemed part of the general’s staff, was the centurio primus pilus. This was the most senior of all the centurions, commanding the first century of the first cohort, and therefore the man of the legion when it was in the field with the vastest experience. And it was also he who oversaw the everyday running of the forces.

1 Contubernium – 8 Men.
10 Contubernia 1 Century 80 Men.
2 Centuries 1 Maniple 160 Men.
6 Centuries 1 Cohort 480 Men.
10 Cohorts + 120 Horsemen 1 Legion 5240 Men *
*1 Legion = 9 normal cohorts (9 x 480 Men) + 1 “First Cohort” of 5 centuries (but each century at the strength of a maniple, so 5 x 160 Men) + 120 Horsemen = 5240 Men.

Together with non-combatants attached to the army, a legion would count around 6000 men.

The 120 horsemen attached to each legion were used as scouts and dispatch riders. They were ranked with staff and other non-combatants and allocated to specific centuries, rather than belonging to a squadron of their own.

The senior professional soldiers in the legion was likely to be the camp prefect, praefectus castrorum. He was usually a man of some thirty years service, and was responsible for organization, training, and equipment.

Centurions, when it came to marching, had one considerable privelege over their men. Whereas the soldiers moved on foot, they rode on horseback. Another significant power they possessed was that of beating their soldiers. For this they would carry a staff, perhaps two or three foot long.

Apart from his distinctive armour, this staff was one of the means by which one could recognise a centurion. One of the remarkable features of centurions is the way in which they were posted from legion to legion and province to province. It appears they were not only highly sought after men, but the army was willing to transport them over considerable distances to reach a new assignment.

The most remarkable aspect of the centurionate though must be that they were not normally discharged but died in service. Thus, to a centurion the army was truly his life.

Each centurion had an optio, so called because originally he was nominated by the centurion. The optiones ranked with the standard bearers as principales receiving double the pay of an ordinary soldier.

The title optio ad spem ordinis was given to an optio who had been accepted for promotion to the centurionate, but who was waiting for a vacancy. Another officer in the century was the tesserarius, who was mainly responsible for small sentry pickets and fatigue parties, and so had to receive and pass on the watchward of the day. Finally there was the custos armorum who was in charge of the weapons and equipment.

Battle Order

Front Line
5th Cohort | 4th Cohort | 3rd Cohort | 2nd Cohort | 1st Cohort
Second Line
10th Cohort | 9th Cohort |8th Cohort |7th Cohort | 6th Cohort

The first cohort of any legion were its elite troops. So too the sixth cohort consisted of “the finest of the young men”, the eighth contained “selected troops”, the tenth cohort “good troops”.

The weakest cohorts were the 2nd, 4th, 7th and the 9th cohorts. It was in the 7th and 9th cohorts one would expect to find recruits in training.


The Roman Legionaries Uniform

Roman uniforms were not typically standardized. Although in general they all seemed similar, each legion bore slightly different attire depending on the province their uniform was manufactured in.

Many legions uniforms were made up of a variety of styles as long as the uniform was serviceable. Comme le legionaries had to purchase their own uniforms, many legionnaires wore uniforms handed down through the family from retired soldiers. Others soldiers bought used uniforms if they could not afford to buy the most up to date issue.

This made it possible for one attachment of legionaries to be wearing an assortment of uniforms spanning a considerable time throughout Romes history.


THE ROMAN ARMY: A BIBLIOGRAPHY

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