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Henry Wirz pendu pour meurtre

Henry Wirz pendu pour meurtre

Le 10 novembre 1865, Henry Wirz, immigré suisse et commandant de la prison d'Andersonville en Géorgie, est pendu pour le meurtre de soldats incarcérés pendant la guerre civile.

Wirz est né en Suisse en 1823 et a déménagé aux États-Unis en 1849. Il a vécu dans le Sud, principalement en Louisiane, et est devenu médecin. Lorsque la guerre civile a éclaté, il a rejoint le quatrième bataillon de Louisiane. Après la première bataille de Bull Run, en Virginie, en juillet 1861, Wirz gardait des prisonniers à Richmond, en Virginie, et fut remarqué par l'inspecteur général John Winder. Winder fit transférer Wirz dans son département et Wirz passa le reste du conflit à travailler avec des prisonniers de guerre. Il commandait une prison à Tuscaloosa, Alabama ; prisonniers escortés autour de la Confédération; assuré les échanges avec l'Union ; et a été blessé dans un accident de diligence. Après son retour au service, il a voyagé en Europe et a probablement livré des messages aux envoyés confédérés. Lorsque Wirz revint dans la Confédération au début de 1864, il se vit confier la responsabilité de la prison d'Andersonville, officiellement connue sous le nom de Camp Sumter.

Alors que les deux camps ont incarcéré des prisonniers dans des conditions horribles, Andersonville mérite une mention spéciale pour les circonstances inhumaines dans lesquelles ses détenus ont été détenus. Une palissade retenait des milliers d'hommes sur un terrain aride et pollué. Des casernes étaient prévues mais jamais construites ; les hommes dormaient dans des logements de fortune, appelés « shebangs », construits à partir de déchets de bois et de couvertures qui offraient peu de protection contre les éléments. Un petit ruisseau traversait l'enceinte et fournissait de l'eau aux soldats de l'Union, mais cela est devenu un cloaque de maladies et de déchets humains. L'érosion causée par les prisonniers a transformé le ruisseau en un immense marais. La prison était conçue pour contenir 10 000 hommes, mais les confédérés l'avaient remplie de plus de 31 000 détenus en août 1864.

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Wirz a supervisé une opération au cours de laquelle des milliers de détenus sont morts. En partie victime des circonstances, il disposait de peu de ressources pour travailler et l'Union cessa les échanges de prisonniers en 1864. Alors que la Confédération commençait à se dissoudre, il était difficile d'obtenir de la nourriture et des médicaments pour les prisonniers. Lorsque la nouvelle d'Andersonville a été divulguée, les habitants du Nord ont été horrifiés. Le poète Walt Whitman a vu certains des survivants du camp et a écrit : « Il y a des actes, des crimes qui peuvent être pardonnés, mais ce n'est pas parmi eux.

Wirz a été accusé de complot en vue de nuire à la santé et à la vie de soldats de l'Union et de meurtre. Son procès commença en août 1865 et dura deux mois. Au cours du procès, quelque 160 témoins ont été appelés à témoigner. Bien que Wirz ait fait preuve d'indifférence envers les prisonniers d'Andersonville, il était, en partie, un bouc émissaire et certaines preuves contre lui ont été entièrement fabriquées. Il a été reconnu coupable et condamné à mort le 10 novembre à Washington, D.C. Sur l'échafaud, Wirz aurait déclaré à l'officier responsable : « Je sais quels sont les ordres, major. Je suis pendu pour leur avoir obéi. Wirz, 41 ans, était l'une des rares personnes condamnées et exécutées pour des crimes commis pendant la guerre civile.


Des images poignantes montrent la réalité brutale des exécutions avant l'abolition de la peine de mort

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L'exécution du capitaine Henry Wirz à Washington en novembre 1865

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Les images montrent le capitaine Henry Wirz pendu à Washington DC avec le dôme du Capitole en arrière-plan, ainsi que d'autres hommes pendus aux États-Unis.

D'autres photographies horribles montrent la pratique de l'exécution étendue dans le monde entier alors que des prisonniers cubains s'alignent contre un mur pour être abattus, des têtes coupées de criminels chinois sont laissées sur des pieux dans un centre-ville et des soldats italiens attendent de tirer sur deux espions arabes à Tripoli en 1911 .

Les images sombres rappellent à quel point la vie était brutale lorsque la peine de mort était encore en vigueur dans presque tous les pays du monde - pourtant, au 21e siècle, le nombre de meurtres sanctionnés est actuellement à son apogée au cours des trois derniers décennies.

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La peine capitale a pris fin au Royaume-Uni lorsque la loi sur le meurtre (abolition de la peine de mort) de 1965 est entrée en vigueur, bien que la peine de mort pour meurtre ait survécu en Irlande du Nord jusqu'en 1973.

La loi a remplacé la peine de mort par une peine obligatoire d'emprisonnement à perpétuité.

La loi ignorait quatre autres infractions passibles de la peine capitale : la haute trahison, la « piraterie avec violence » (piraterie avec l'intention de tuer ou de causer des lésions corporelles graves), l'incendie criminel dans les chantiers navals de Sa Majesté et l'espionnage, ainsi que d'autres infractions passibles de la peine capitale en vertu du droit militaire.

La peine de mort n'a finalement été abolie au Royaume-Uni qu'en 1998 par le Human Rights Act et le Crime and Disorder Act.

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Des prisonniers cubains s'alignent contre un mur pour être fusillés à Santiago

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Les chefs de criminels décapités sont liés par des files d'attente à des pieux près de West Gate, en Chine en 1901

Cependant, les dernières exécutions au Royaume-Uni remontent à août 1964, pour meurtre.

La peine de mort est encore monnaie courante dans de nombreux pays, dont la Chine, l'Iran, la Corée du Nord, le Yémen et les États-Unis, qui est le seul pays du G7 à encore exécuter des personnes.

Selon les derniers chiffres fournis par Amnesty International, au moins 1 634 personnes ont été exécutées dans 25 pays en 2015.

Il s'agit du plus grand nombre d'exécutions enregistré depuis 1989. La plupart des exécutions ont eu lieu en Chine, en Iran, au Pakistan, en Arabie saoudite et aux États-Unis dans cet ordre.

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Des soldats italiens exécutent des Arabes sur une plage pendant la guerre turco-italienne

La Chine est restée le premier bourreau du monde, mais l'étendue réelle de l'utilisation de la peine de mort en Chine est inconnue car ces données sont considérées comme un secret d'État. Le chiffre de 1 634 exclut les milliers d'exécutions qui auraient eu lieu en Chine.

Hors Chine, près de 90 % de toutes les exécutions ont eu lieu dans seulement trois pays : l'Iran, le Pakistan et l'Arabie saoudite.


Les troupes de l'Union et confédérées qui sont tombées prisonnières du camp adverse ont été confrontées à des conditions difficiles et, après la suspension des échanges de prisonniers, de longs séjours dans les camps établis pour les abriter. Aucune des deux parties ne s'est distinguée dans le traitement de ses prisonniers, un autre reflet de l'antagonisme profond que chaque partie ressentait pour l'autre. De toutes les prisons, dans lesquelles la maladie, la mauvaise alimentation et le désespoir ont coûté la vie à des milliers d'hommes captifs, l'une était si mauvaise que son commandant a été jugé et pendu pour crimes de guerre à la suite du conflit.

Aujourd'hui connu sous le nom d'Andersonville, il a été officiellement désigné Camp Sumter et a été ouvert en février 1864. Il était mal conçu et construit en ce qui concerne les installations d'eau douce et d'assainissement, et comme le reste du Sud à cette époque de la guerre, il était peu de nourriture et la nourriture disponible était de mauvaise qualité. Le scorbut, causé par le manque de vitamine C, sévissait dans le camp, de nombreux prisonniers ont rapporté qu'ils étaient capables de s'arracher les dents à mains nues en raison des gencives et des mâchoires affaiblies par la maladie.

En 1864, le Dr James Jones visita le camp et trouva les conditions si épouvantables qu'il écrivit une lettre détaillant les conditions là-bas au Surgeon General confédéré. Certains apologistes ont depuis postulé que le commandant, Henry Wirz, n'était pas responsable des conditions de famine dans le camp car il n'y avait pas de nourriture, mais le Dr Jones a noté dans sa lettre que Wirz lui-même était en bonne santé, bien nourri. , avec accès à beaucoup de fruits et légumes frais, et apparemment indifférent au sort des prisonniers.

Wirz a également été accusé d'avoir torturé des prisonniers. Les sanctions pour les violations des règles telles que le vol de nourriture ou de couvertures comprenaient la pendaison par les pouces, le fouet et le marquage. Il convient de noter que toutes ces punitions étaient également présentes dans les armées rivales de l'époque, et le vol était souvent puni dans l'armée de l'Union par pendaison ou tir sur le mécréant.

Wirz a été accusé de crimes de guerre, notamment d'avoir personnellement assassiné plusieurs prisonniers, d'avoir maltraité physiquement d'autres personnes et d'avoir privé tous les prisonniers de suffisamment de nourriture, d'eau, de fournitures médicales et de soins. Malgré des témoignages accablants selon lesquels il n'avait pas personnellement commis les crimes pour lesquels il était accusé et d'autres témoignages selon lesquels les pénuries n'étaient pas de sa faute, il fut reconnu coupable par un tribunal militaire et condamné à mort par pendaison, qui fut exécutée le 10 novembre 1865.


Alarmes éthiques

A cette date de 1865, Henry Wirz, le commandant confédéré du tristement célèbre camp de prisonniers de guerre d'Andersonville en Géorgie, a été pendu après le procès pour crimes de guerre qui est devenu le précédent des procès de Nuremberg après la Seconde Guerre mondiale.

Je connais bien l'histoire du capitaine Wirz et les circonstances de son procès, pour avoir dirigé à deux reprises la grande pièce d'éthique de Saul Levitt "The Andersonville Trial". Non pas que la pièce de Levitt était une représentation précise du procès - d'une part, le témoignage dramatique de Wirz sur scène pour se défendre n'a jamais eu lieu. Cependant, Levitt a brillamment mis en évidence la profonde hypocrisie de Wirz comme bouc émissaire après la victoire de l'Union. Non seulement les atrocités d'Andersonville n'étaient pas pires que celles de certains camps de prisonniers du Nord, mais Lincoln et Grant ont délibérément provoqué la crise de la gestion de ces camps par le Sud lorsqu'ils ont pris la décision tactique de ne pas s'engager dans des échanges de prisonniers.

Je ne suis pas sûr que le drame de Leavitt en 1960 ait été ou soit généralement joué comme il l'avait prévu : à Broadway, Wirz a été dépeint comme un monstre, et le procureur militaire, le juge-avocat Chipman, a été joué à fond par George C. Scott en tant que croisé vengeur. Comme c'était ma pratique en tant que réalisateur, j'ai regardé le texte et le dossier historique, et j'ai découvert que le scénario du « Procès d'Andersonville » avançait le même argument que Wirz dans le mémoire de défense de son avocat : il était exécuté pour la conduite exacte que ses bourreaux auraient été coupables s'ils avaient été dans sa position impossible.

Wirz a été accusé de meurtre et de complot en vue de nuire à la santé et à la vie de soldats de l'Union et de meurtre. L'accusation était absurde, mais l'indignation du public face aux photographies horribles des soldats squelettiques de l'Union après la libération des prisonniers était telle qu'une rétribution symbolique semblait inévitable. Wirz était le parfait patsy : c'était un immigré suisse avec un fort accent, et de nature stoïque et arrogant. Une démonstration de remords ou de pitié pour les prisonniers dont il avait la garde aurait pu lui sauver la vie, mais il n'en pouvait rassembler aucune. Il a clairement indiqué dans son comportement qu'il se croyait victime de la chance morale, ce qu'il était en effet.

Le procès de deux mois de Wirz a commencé en août 1865, et comme le procès kangourou des conspirateurs de l'assassinat de Lincoln, le résultat n'a jamais été mis en doute : c'était un procès-spectacle. 160 témoins ont témoigné, et certaines des preuves contre le défendeur ont été fabriquées. Que le tribunal militaire déclare Wirz coupable n'a jamais été mis en doute, certains pourraient dire qu'un panel d'officiers de l'Union pourrait ne pas être les juges les plus justes d'un officier ennemi accusé d'avoir tué et abusé de leurs camarades. Il a été pendu le 10 novembre, à l'endroit où se trouve actuellement la Cour suprême des États-Unis.

Debout sur l'échafaud alors qu'il se préparait à mourir, le capitaine Wirz disculpa l'officier responsable qui montra un certain dégoût pour la tâche qu'il devait superviser. — Je sais quels sont les ordres, major, dit le prisonnier. ” Je suis pendu pour leur avoir obéi.


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La foule comprenait également le célèbre photographe de la guerre civile Alexander Gardner, qui a enregistré au moins cinq images sur plaque de verre qui, après une inspection plus approfondie, révèlent des détails remarquables de la pendaison de l'ancien commandant de la prison d'Andersonville.

Quatre jours plus tôt, le 6 novembre 1865, Wirz avait été reconnu coupable après un long procès de « cruauté gratuite » et de meurtre de soldats de l'Union dans le tristement célèbre camp de prisonniers de guerre en Géorgie. Parmi les 13 000 hommes morts à Andersonville se trouvaient 290 soldats du Connecticut, dont près de 100 du 16e Connecticut, qui ont été capturés à Plymouth, Caroline du Nord, le 20 avril 1864. Les survivants Austin Fuller et Wallace Woodford du 16e Connecticut étaient dans une situation si misérable condition que les soldats soient morts dans leurs villes natales de Farmington et Avon peu de temps après leur libération.

La question de savoir si Wirz était effectivement coupable des crimes dont il était accusé reste controversée encore aujourd'hui, mais il ne fait aucun doute que le soldat d'origine suisse était considéré avec une inimitié particulière dans le Nord en 1865. pour son exécution", le Courant correspondant a écrit.

La scène à la vieille prison du Capitole peu de temps avant la pendaison d'Henry Wirz 10 novembre 1865. C'est un
d'au moins cinq images de la pendaison prises par Alexander Gardner. (Collection de la guerre civile de la Bibliothèque du Congrès)

Les journaux du Nord comme le Courant de Hartford couvert
le procès de Wirz et la pendaison abondamment.
« Accrochez le scélérat ! » des soldats ont crié depuis les arbres à l'extérieur du terrain de la prison alors que Wirz se tenait sur l'échafaudage ce matin-là. L'ancien officier rebelle de 42 ans ne semblait écouter qu'occasionnellement, le Courant rapporté, comme le Major George.B. Russell a lu l'arrêt de mort. Un prêtre plaça un crucifix sur les lèvres de Wirz, soulageant peut-être temporairement « l'agonie qui doit ont ravagé le misérable très âme."

"Ce qu'étaient ses pensées pendant ces brefs instants, il n'y avait rien dans son expression à trahir", Courant a rapporté, « mais le spectateur dans l'imagination duquel l'histoire des brutalités de cet homme avait été gravée de manière indélébile, comme avec un fer à repasser, pouvait se rappeler vivement l'enclos bondé de la prison, avec ses victimes rongées par le scorbut, affamées et infestées de vermine, les cris des chiens à travers les bois et les marécages, où de pauvres fugitifs en fuite avaient cherché refuge contre les horreurs indicibles de leur enfermement."

Extérieur de l'ancienne prison du Capitole. (Collection de la guerre civile de la Bibliothèque du Congrès)

Peu de temps avant que le nœud coulant du bourreau ne soit placé autour de son cou, Russell a demandé à Wirz s'il avait des derniers mots. "Je n'ai rien à dire au public", a-t-il déclaré. « et à vous, major, je dirai que je meurs innocent, je n'ai qu'une fois à mourir, et mon espoir est dans l'avenir. Wirz avait un air "d'indifférence insolente" et un sourire sur son visage alors qu'une cagoule noire était placée sur sa tête, a noté le correspondant du journal Connecticut.

À 10 h 32, la trappe a été déclenchée, envoyant Wirz à la mort.

« Il y a eu quelques convulsions spasmodiques de la poitrine, un léger mouvement des extrémités », le New York Times rapporté, "et tout était fini." Laissé pendu pendant 14 minutes, Wirz a été coupé et emmené à l'hôpital pour une autopsie. Gardner a également tourné une image de l'autopsie, mais le département de la Guerre a ordonné de la cacher au public.

« Quel jour de jugement vient quand tous ces démons sous forme humaine seront amenés à la réponse finale de leurs crimes », le Courant conclu dans sa couverture de la pendaison de Wirz. « Chaque soldat mutilé et blessé sera là, chaque veuve en pleurs, orphelin sans défense, et chaque sœur en deuil sera un témoin, et chaque affamé et empoisonné le prisonnier lèvera son main osseuse dans jugement."

(Pour une excellente analyse des photos suspendues de Wirz, consultez cet article sur le blog Dead Confederates d'Andy Hall.)


Le directeur d'Andersonville Wirz jugé et pendu pour crimes de guerre

Dénigré par le Nord et déclaré martyr par le Sud, Henry Wirz, ancien commandant de la prison d'Andersonville en Géorgie, fut le seul soldat confédéré à être exécuté par les États-Unis pour crimes de guerre.

Des dizaines de livres ont été écrits sur Wirz, né en Suisse, qui a épousé une femme du Kentucky et a vécu dans l'ouest du Kentucky, où il a pratiqué la médecine pendant plusieurs années avant le début de la guerre.

Toutes les histoires tournent autour des horreurs de la prison d'Andersonville, bien que son taux de mortalité (27 %) soit très proche de celui de la prison d'Elmira à New York (24,4 %). Les deux installations étaient surpeuplées et manquaient de personnel, et la bureaucratie empêchait la population locale des deux zones d'aider les prisonniers.

Bien que les prisonniers yankees souffraient du même manque de nourriture que les soldats du Sud, Elmira disposait de beaucoup de nourriture mais n'était pas fournie. Les prisonniers confédérés souffraient du froid glacial à Elmira, tandis que les prisonniers yankees cuisaient dans la chaleur étouffante de la Géorgie.

Un procès a eu lieu pour Wirz en septembre 1865. Il avait succédé au brigadier. Le général John Henry Winder, grand maréchal général de l'armée confédérée. Wirz a été condamné à mort, mais de nombreux écrivains ont attesté d'un manque de preuves ainsi que de la véracité douteuse de certains des témoins.

Le procès a duré trois mois et a été reporté périodiquement sur les moindres détails techniques. Il a été dit que les rapports favorables à Wirz ont été interdits d'être entrés en preuve, tandis que tous ceux contre lui ont été admis.

Wirz a été jugé pour 13 chefs d'accusation, mais dans chacun d'eux, le prisonnier impliqué est répertorié comme "nom inconnu". Au moins deux incidents se sont produits alors que Wirz était en congé de maladie et loin de l'établissement. Quoi qu'il en soit, les formalités avaient été accomplies et Wirz a été exécuté par pendaison.

Peu de temps avant son exécution, Wirz a écrit une lettre de la prison Old Capitol à Washington à son avocat, Louis Schade.

"C'est sans doute la dernière fois que je m'adresse à vous", a déclaré Wirz. “Ce que je t'ai dit souvent …, je le répète. Recevez mes remerciements, mes remerciements les plus sincères, pour tout ce que vous avez fait pour moi. Que Dieu vous récompense, je ne peux pas. J'ai encore quelque chose à vous demander et je suis convaincu que vous ne refuserez pas de recevoir ma demande de mort. S'il vous plaît, aidez ma pauvre famille - ma chère femme et mes enfants.

“La guerre, la plus cruelle, m'a tout emporté, et aujourd'hui ma femme et mes enfants sont des mendiants. Ma vie est exigée comme expiation. Je suis prêt à le donner et j'espère qu'après un certain temps, je serai jugé différemment de ce que je suis maintenant. Si quelqu'un doit venir au secours de ma famille, c'est le peuple du Sud, pour lequel j'ai tout sacrifié. Je sais que vous m'excuserez de vous déranger à nouveau. Adieu, cher monsieur. Que Dieu vous bénisse.”

Bien que Wirz soit mort depuis plus de 140 ans, beaucoup continuent de clamer son innocence. Un descendant collatéral de la famille Wirz d'origine en Suisse, le colonel Heinrich Wirz, fait de fréquents voyages ici pour continuer à se battre pour ce qu'il considère comme la justice ultime pour son ancêtre. Bien que la vie et la mort du capitaine (il détenait autrefois le grade de major) Wirz aient longtemps intrigué les historiens, c'est l'histoire de sa femme, Elizabeth Savells Wirz, qui se terminera finalement samedi prochain, avec un marqueur dédié au long -veuve oubliée.

Heinrich Wirz est venu en aide à Mme Nancy Hitt de Louisville, qui cherchait le lieu de sépulture de Mme Wirz, en collaboration avec d'autres généalogistes locaux. La recherche a finalement été limitée au comté de Trigg, dans le Kentucky, puis au cimetière de la famille Fuller à l'église Boyd Hill dans la petite ville de Linton. Bien que l'église ait brûlé en 1983, le petit cimetière bien entretenu est toujours là, juste à côté de la route 164.

Les recherches ont indiqué qu'Elizabeth Wirz était probablement la fille de Daniel et Elizabeth Rhodes Savells et qu'elle était probablement née en 1824. Lorsque son père est décédé deux ans plus tard, sa mère s'est retrouvée avec quatre jeunes à sa charge.

Quand Elizabeth avait 22 ans, elle épousa Alfred C. Wolfe, qui mourut quelques années plus tard, la laissant avec deux jeunes enfants, Susan Jane Wolfe et Cornelia A. Wolfe. Alors qu'elle vivait dans le comté de Trigg, Elizabeth a rencontré et est tombée amoureuse du jeune Dr Henry Wirz, qui pratiquait la médecine dans la région, et ils se sont mariés le 27 mai 1854.

Wirz a déménagé la famille à Millikens Bend, en Louisiane, où il a été embauché pour soigner les esclaves malades et blessés de la plantation Marshall. Sa famille s'était agrandie avec l'arrivée de Cora Lee Wirz, née avant de quitter le Kentucky. Un autre enfant est apparemment mort jeune. Wirz a pratiqué avec succès en Louisiane, mais lorsque l'appel a été lancé pour les soldats confédérés, il a rejoint la compagnie A, 4e bataillon de volontaires de la Louisiane.

Son bras droit a été brisé lors de la bataille de Seven Pines en Virginie. Intrépide, il apprend à écrire de la main gauche. Il a été promu pour bravoure sur le champ de bataille et breveté capitaine. Parce que son service militaire était limité par ses blessures, il a été affecté à la direction de la prison militaire de Richmond et a ensuite été envoyé à Tuscaloosa, en Alabama, pour y diriger une prison.

Il se rend à Paris et à Berlin en 1862 en tant que ministre plénipotentiaire spécial sur nomination du président Jefferson Davis, et à son retour, il est chargé de diriger la prison Camp Sumter à Andersonville, en Géorgie.

Son service y a commencé le 12 avril 1864. La date est intéressante car l'un de ses crimes présumés aurait eu lieu le 6 février 1864, deux mois avant son arrivée. Son mandat à Andersonville était un peu moins d'un an. C'était suffisant pour le faire pendre.

Elizabeth Wirz a soutenu son mari pendant les jours difficiles de son incarcération, de son procès et de sa condamnation. Elle avait vécu avec lui pendant son mandat de gardien d'Andersonville et était bien consciente du manque de nourriture dont souffraient les prisonniers parce que sa famille avait également eu peu de nourriture. Sa fille Cora avait 10 ans au moment de l'exécution et elle a gardé des souvenirs vivaces des événements.

Elizabeth n'a eu que peu de temps pour visiter son mari pendant ces mois d'emprisonnement, et sa demande que son corps soit rendu à la famille après sa mort a également été refusée. Il n'y a pas eu d'enterrement officiel, les restes ont simplement été jetés dans un trou dans le sol, soi-disant près de l'Army War College près de Hains Point dans le district.

Il est largement admis que la nuit précédant son exécution, Wirz a été approché par un représentant secret du ministère de la Guerre qui a offert un sursis complet s'il jurerait que le président confédéré Davis avait dirigé un complot visant à assassiner des prisonniers de l'Union. Même face à la mort, Wirz a catégoriquement refusé.

Cet incident a été mentionné dans une lettre de Davis à Beauvoir, Mississippi, écrite le 15 octobre 1888, à l'avocat Schade :

“Mon cher Monsieur, J'ai souvent ressenti avec un regret poignant que le public sudiste n'ait jamais rendu justice au martyr, le major Wirz. Désireux de faire quelque chose pour éveiller la considération due à sa mémoire, je vous écris pour vous demander de rapporter les circonstances, aussi complètement qu'il vous conviendra, de la visite qui lui fut faite la veille de son exécution, lorsqu'il fut tenté par l'offre d'un pardon s'il voulait m'incriminer, et ainsi s'exonérer d'accusations dont il était innocent, et avec lesquelles je n'avais aucun lien.

Peut-être que la défense la plus solide de l'ancien directeur et le plus grand témoignage de sa persécution au procès a été donnée par James Madison Page, qui a écrit et publié "The True Story of Andersonville Prison - A Defense of Major Henry Wirz" en 1908.

Ce qui renforce la récitation par Page’s des faits et des erreurs du procès, c'est l'identification sous son nom – « Late 2nd Lieutenant, Company A, Sixth Michigan Cavalry.” Un ancien officier de l'Union défend les actions du « monstre » 8221 tel qu'il a été dépeint, et le tribunal militaire douteux qui a scellé son destin.

Dans le chapitre quatre, intitulé "Le dernier mot du procureur de Wirz", la page cite longuement une lettre adressée au public américain, datée du 4 avril 1867, alors que Schade se préparait à quitter les États-Unis. États:

“Rarement un mortel a souffert plus que cet homme sans amis et abandonné. Mais qui est responsable des nombreuses vies perdues à Andersonville et dans les prisons du Sud ? Cette question n'a pas été entièrement réglée, mais l'histoire dira encore sur qui la culpabilité doit être placée pour ces hécatombes sacrifiées d'êtres humains. Ce n'était certainement pas la faute du pauvre Wirz, lorsqu'à la suite de médicaments déclarés contrebande de guerre par le Nord, les prisonniers de l'Union moururent faute d'eux.

“Combien de fois avons-nous lu pendant la guerre que des femmes qui se dirigeaient vers le sud avaient été arrêtées et placées dans la vieille prison du Capitole par les autorités de l'Union, parce que des médicaments authentiques et autres avaient été trouvés dans leurs vêtements ! Notre marine empêchait l'entrée des magasins médicaux du bord de mer et nos troupes détruisaient à plusieurs reprises les pharmacies et même les fournitures de médecins privés dans le Sud. Ainsi la rareté des médicaments se généralisa dans tout le Sud.

« Que les provisions dans le Sud fussent rares n'étonnera personne, quand on se rappellera comment la guerre s'est déroulée. Le général Sheridan s'est vanté dans son rapport que dans la seule vallée de Shenandoah, il a brûlé plus de deux mille granges remplies de blé et de maïs et tous les moulins dans toute la région du pays qu'il a détruit toutes les usines et tué ou chassé chaque animal, même la volaille, qui pourrait contribuer à la subsistance humaine.”

Schade ajouta : « Les autorités confédérées, conscientes de leur incapacité à maintenir les prisonniers, informèrent les agents du Nord de la grande mortalité et demandèrent instamment que les prisonniers soient échangés, même sans tenir compte du surplus que les confédérés avaient sur le rouleau d'échange des échanges antérieurs, c'est-à-dire homme pour homme. Mais notre ministère de la Guerre n'a pas consenti à un tel échange. Ils ne voulaient pas « échanger des squelettes contre des hommes en bonne santé ».

Elizabeth Wirz est retournée dans le comté de Trigg, dans le Kentucky, avec ses enfants, et y a vécu jusqu'à sa mort.

Enfin, en 1869, Schade réussit à forcer le gouvernement à restituer les restes de Wirz, et il semble que des parties de son corps aient été placées dans un cercueil en acajou enterré au cimetière Mount Olivet dans le district, la tête, la main droite et la colonne vertébrale manquaient. , même si Schade a personnellement écrit au président Andrew Johnson pour demander que l'intégralité de la dépouille soit fournie à la famille pour l'enterrement. Les restes de Wirz reposent près de ceux d'une autre victime collatérale de l'époque, Mary Surratt, exécutée dans le cadre de l'assassinat d'Abraham Lincoln.

Le site n'est qu'à quelques kilomètres du lieu de l'exécution. Ironiquement, la pendaison d'Henry Wirz, après sa parodie de procès, a eu lieu là où se trouve actuellement la Cour suprême des États-Unis.

Chose intéressante, même après l'inhumation à Mount Olivet, il n'y a toujours pas eu d'enterrement. Il faudra des années avant que l'Office d'inhumation de l'église épiscopale ne soit finalement lu sur la tombe d'Henry Wirz. Le révérend Alistair Anderson de Frederick, Maryland, était finalement responsable de travailler par le biais du camp n° 305 des fils de Jefferson Davis des vétérans confédérés dans le Maryland pour y faire placer un grand marqueur, puis une Croix d'honneur du Sud. Toutes ces formalités ont en quelque sorte échappé à sa femme, Elizabeth son corps est resté dans le comté de Trigg.

La division de Géorgie des Filles unies de la Confédération a érigé une borne à Wirz sur le site de la prison d'Andersonville en mai 1908, mais jusqu'à récemment, le lieu de sépulture d'Elizabeth Wirz était inconnu et non marqué. Avec la diligence de Mme Hitt et le dévouement indéfectible du chapitre Mollie Morehead des Filles unies de la Confédération, une collecte de fonds a été entreprise pour ériger une grande borne en granit qui porte son nom.

Wirz a quatre arrière-arrière-petits-fils vivant en Louisiane : Perrin, Robert, William et John Watkins, certains devraient assister à la cérémonie de sépulture d'Elizabeth Wirz, ainsi que Heinrich Wirz, son arrière-petit-neveu, qui fera le voyage depuis son domicile. à Bremgarten, en Suisse.

Les générations futures pourront trouver la dernière demeure de la courageuse épouse du gardien assiégé, sa tombe maintenant marquée dans le petit cimetière de Linton, Ky.

Martha M. Boltz contribue fréquemment à la page Civil War. Elle est membre de la Table ronde de la guerre civile du comté de Montgomery.


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À cette date en 1865, Henry Wirz a été pendu à Washington, D.C. pour avoir dirigé un camp de prisonniers confédéré notoire.

Médecin d'origine suisse (“Henrich” était la vraie poignée) que le temps et la marée ont trouvé pratiquant en Louisiane au début de la guerre civile, Wirz est apparemment entré dans les rangs des gardiens de prison lorsqu'une blessure de guerre l'a rendu inapte à la guerre. lignes de front.

Mais c'était la forme physique de première ligne dans l'armée du Nord qui allait préparer le terrain pour sa pendaison controversée.

L'avantage du Nord en hommes et en matériel a façonné la stratégie de l'Union au fur et à mesure que la guerre progressait, et cela a finalement amené l'Union à arrêter les échanges de prisonniers. Échanger une victime contre une victime était une stratégie gagnante sur le champ de bataille, alors pourquoi rendre à votre ennemi un homme pour un homme ? Outre,

[Grant] a dit que je serais d'accord avec lui pour dire que par l'échange de prisonniers, nous n'obtenons aucun homme apte à entrer dans notre armée, et chaque soldat que nous avons donné aux confédérés est immédiatement entré dans la leur, de sorte que l'échange leur a été pratiquement d'une grande aide. et aucun pour nous.

–Benjamin Butler (nous l'avons déjà rencontré)

Comme prévu, alors, le Sud a commencé à accumuler de plus en plus de prisonniers de guerre à entretenir avec ses ressources toujours restreintes à la fin de la guerre. Et s'il n'y avait plus d'échange, cela ne laissait vraiment qu'une seule forme de « libération ».

Andersonville - officiellement, le Camp Sumter, situé près de la petite ville d'Andersonville en Géorgie, n'a été créé qu'en 1864, mais a acquis une notoriété considérable dans la propagande du Nord pour l'année et le changement que Wirz l'a dirigé. Les prisonniers n'ont pas beaucoup apprécié non plus.

Si j'étais un artiste & avait le matériel pour peindre ce camp & toutes ses horreurs ou la langue d'un homme d'État éloquent et avait le privilège d'exprimer mon esprit à notre honorable. dirigeants à Washington, je me ferais un plaisir de décrire cet enfer sur terre où il faut 7 de ses occupants pour faire une ombre.

Journal d'un prisonnier de l'Union, juillet 1864. Notez la colère du prisonnier contre Washington — dont le refus d'échanger a naturellement exaspéré ses prisonniers de guerre bloqués

Sur les quelque 45 000 prisonniers détenus à Andersonville au cours de son existence (pas tous en même temps), près de 13 000 ont succombé à la maladie et à la malnutrition. assassinat. Walt Whitman a écrit à propos d'Andersonville,

Il y a des actes, des crimes qui peuvent être pardonnés mais ce n'est pas parmi eux. Il plonge ses auteurs dans la damnation la plus noire, la plus échappée et la plus infinie.

La damnation appartient aux puissances supérieures, bien sûr, mais le Nord voulait quelqu'un pour répondre d'Andersonville sur cette bobine mortelle. Le successeur de Lincoln, Andrew Johnson, a annulé les accusations sans fondement contre le président confédéré Jefferson Davis et son secrétaire à la Guerre James Seddon, laissant dans cette grande tradition américaine Heinrich Wirz tenant le sac.**

Le procès avait un aspect indéniable de la justice du vainqueur. Et poignard Même à la potence, les gardes de l'Union scandaient : « Wirz, souviens-toi d'Andersonville ! » alors que le condamné était prêt pour le nœud coulant, puis abandonné. La pendaison n'a pas réussi à briser le cou de l'homme, et il s'est étranglé pendant que le chant continuait.

Southern efforts to reshape the story of Andersonville began in the lifetimes of Wirz’s contemporaries this fulsome volume supporting the charges answered Jefferson Davis in terms that sound strikingly contemporary:

So long as Southern leaders continue to distort history (and rekindle embers in order to make the opportunity for distorting it), so long will there rise up defenders of the truth of history … To deny the horrors of Andersonville is to deny there was a rebellion. Both are historic facts placed beyond the realm of doubt.

But of course, it does not require denying the horrors of Andersonville to notice the circumstances — the privation of the entire South late in the war — and to wonder that Wirz and Wirz alone was held to account. Plenty of people think he got a bum rap.


Pro-Wirz marker in Andersonville, Ga. (Click for easier-on-the-eyes version, reading in part, “Had he been an angel from heaven, he could not have changed the pitiful tale of privation and hunger unless he had possessed the power to repeat the miracle of the loaves and fishes”). (cc) image from Mark D L.

Recommended for general reading: the UMKC Famous Trials page on this case, several of whose pages have been linked in this entry. A number of nineteenth-century texts by (or citing) Andersonville survivors are available from Google books, including:

Since this is a controversy of the Civil War — and one that can be engaged without having to get into that whole slavery thing — there have been thousands of published pages written about it, with many more sure to come in future years.


False Witness: The Trial of Henry Wirz

Allegations are not facts, and they frequently prove to be false. Politics, corruption, bribery, greed, revenge, and blind ideology are often the seeds of false witness that produce character assassination and murder. The Salem Witch Trials of 1692 resulted in the judicial murder of twenty people based on the testimony of false and hysterical witnesses. This is the history of the judicial murder of Henry Wirz in 1865, using a false witness and a military commission that was really a “hanging jury.”

Henry Wirz was a Swiss immigrant, who settled in Louisiana before the Civil War. He enlisted in the Confederate Army and by 1864 held the rank of Captain. Captain (later Major) Henry Wirz was appointed Commandant of the Confederate Prisoner of War (POW) camp at Andersonville, Georgia, a few months after it was established early in 1864. During its existence in 1864 and 1865, it was the largest Confederate prison, holding at one time nearly 33,000 Union POWs. Of the 45,000 Union soldiers there during its existence nearly 13,000 died. Most of these died of diarrhea, dysentery, typhoid, small pox, scurvy, and hospital gangrene. Dysentery and diarrhea alone accounted for 4,500 deaths from March to August 1864.

Wirz’s conviction and execution as a war criminal ranks as one of the most shameful miscarriages of legal justice in American history. After failing to link Confederate President Jefferson Davis to the Lincoln assassination, the Judge Advocate General of the Army sought to link Davis with the alleged war crimes at Andersonville along with Robert E. Lee, Confederate Secretary of War James Seddon, and Wirz. Lee’s name was dropped form the final indictment. Wirz was pressured to save his own life by implicating Davis, but he adamantly denied the accusation against Davis, and refused to save his own life with a lie.

At the insistence of Radical Republicans in Congress, eager to punish the South and considerably more influential after the assassination of the more moderate Lincoln, Wirz was refused a jury trial. He would be tried by a military commission.

Wirz’s civilian defense lawyers argued that the charges against Wirz were unconstitutionally vague and indefinite. From thirteen specific allegations of murder, not a single murder victim was named in the charges. These murders were supposed to have taken place in the presence of many witnesses. Yet although there were carefully recorded lists of those who died at Andersonville, no names of alleged murder victims were given. The defense motion was denied without comment. After all defense motions were denied, three of the five defense counsels withdrew from the case.

The prosecution strategy was to create a parade of horrors on the terrible conditions at Andersonville. The disease, malnutrition, overcrowding, misery, and death were described in moving detail. The Prosecuting Attorney, Col. Chipman, introduced as evidence Wirz’s letters to the Confederate Department of Prisons to show Wirz’s knowledge of conditions. But instead of showing a conspiracy to mistreat Union soldiers, these letters showed that the Confederate Government, despite all its problems late in the war, continued to regulate and inspect its prisons with the purpose of improving their conditions. Wirz’s own letters to Richmond were filled with pleas for more food, tents, clothing, medicine, and supplies.

Over 160 witnesses were called for the prosecution. Of these, 145 testified that they had no knowledge of Wirz ever killing or mistreating a prisoner. One prisoner gave the name of a prisoner Wirz had allegedly killed, but the date of the alleged murder did not correspond to any of the dates alleged in the indictment, so the indictment was changed to match to testimony.

The star prosecution witness was a man called Felix de la Baume. He testified that he personally saw Wirz shoot men. After the testimony, but before the trial was completed, he was given a commendation for a “zealous testimony” signed by all the Commission members and was given a job in the Department of the Interior. After the trial ended, he was identified by veterans of the 7th New York as a deserter. They got de la Baume fired, at which time he admitted that he had committed perjury in the Wirz trial.

Prosecutor Chipman exercised extraordinary control over the entire proceedings. He required that all defense witnesses be interviewed by him before testifying, and determined whether they would testify. Several key defense witnesses were not allowed to testify, and one was arrested and jailed on presenting himself. When the defense attorneys objected to this, the Commission upheld Chipman without comment.

The defense attorneys showed that the Confederate Government did everything possible to exchange prisoners, but Secretary of War Stanton refused because prisoner exchange might be a military advantage to the numerically smaller Confederate Army. Despite Confederate pleas that they were unable to sustain the prisoners, Stanton refused the exchanges. He also refused requested humanitarian shipments of medical supplies to the prisoners on the ground that these supplies might fall into the hands of the Confederate Army and help sustain their war efforts. Wirz paroled a party of four prisoners to go to Washington, but Stanton would not listen to their pleas.

The Commission refused to hear any evidence by the defense on Southern offers to exchange prisoners and ruled such evidence irrelevant. The U. S. War Department’s statistics showed more Southern prisoners died in prison camps than Northern prisoners, and that the death rate of Confederate soldiers in Northern camps was 12% versus 9% for Union solders in Confederate camps. This evidence was also kept out as irrelevant.

The defense was allowed to show, however, that Confederate guards at Andersonville had the same quantity and quality of rations as the prisoners, and the death rate of the guards was approximately the same as the prisoners. The 68 defense witnesses were former prisoners and their relatives. The consensus was that Wirz was a kind hearted man, anguished by the terrible conditions in the prison, who did all he could to alleviate the prisoners’ suffering. A Catholic priest also gave testimony favorable to Wirz.

In November 1864, the South unilaterally released 13,000 prisoners who were seriously ill to the United States. The majority of these were from Andersonville. In February 1865, Wirz released 3,000 prisoners who were well enough to travel on their own to the Federal Commander at Jacksonville, Florida. They were refused and returned to Andersonville.

At the conclusion of the trial, the defense was denied a request for time to prepare their closing argument. Upon this denial, the remaining two defense attorneys quit the case in frustration and protest. The prosecution presented both their case and that of the defense.

On October, 24, 1865, the Commission gave a verdict of guilty of murder and conspiracy to harm Union prisoners, and Wirz was sentenced to be hanged. Union Judge Advocate General Holt, who had gathered evidence against Wirz, in his review, described Wirz as a “demon” whose work of death caused him “savage orgies” of enjoyment. After this show trial and hanging the rest of the indictments were dropped.

The highly acclaimed Ken Burns 1990 PBS documentary on the Civil War took the position of the Commission. But here is what Henry Wirz said on November 10, 1865, as he stood on the gallows:

“I go before my God, the Almighty God. He will judge between us. I am innocent, and I will die like a man.”

Unfortunately, false witness is still rampant in the American media and politics today.

Principal trial details for this article were extracted from papers at the University of Missouri Law School.

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ABOUT THE AUTHOR – Mike Scruggs, Author and Columnist

Mike Scruggs is the author of two books: The Un-Civil War: Shattering the Historical Myths et Lessons from the Vietnam War: Truths the Media Never Told You, and over 600 articles on military history, national security, intelligent design, genealogical genetics, immigration, current political affairs, Islam, and the Middle East.

He holds a BS degree from the University of Georgia and an MBA from Stanford University. A former USAF intelligence officer and Air Commando, he is a decorated combat veteran of the Vietnam War, and holds the Distinguished Flying Cross, Purple Heart, and Air Medal. He is a retired First Vice President for a major national financial services firm and former Chairman of the Board of a classical Christian school.


By April 1864 African American troops had distinguished themselves in multiple operations of the Union army, and Confederate rage over their use was mounting. The Confederate Congress had passed a law declaring that captured black soldiers were insurrectionists and liable to an automatic death sentence. The law required a trial to establish guilt, many Southern commanders considered legal procedures to be inconvenient under the circumstances.

Fort Pillow stood north of Memphis on a bluff, originally built by the Confederate Army and by 1864 occupied by Union troops. In the spring of 1864 a cavalry force of 7,000 Confederates under the command of Major General Nathan Bedford Forrest raided the area of western Tennessee and southern Kentucky, intent on taking as many prisoners as possible for potential exchange, as well as capturing supplies and horses. Fort Pillow was then garrisoned by about 600 Union troops, almost half of them black troops.

Forrest demanded that the garrison surrender or it would be taken by assault, and after the Union commander refused to yield the Confederate&rsquos attacked. A federal gunboat anchored nearby was likewise attacked it had been stationed to help cover a Union retreat from the fort, instead it closed its gun ports in protection from Confederate sharpshooters. As Union troops retreated from the ferocity of the Confederate assault they were pinned against the river or along the bluff on which Fort Pillow stood.

According to the reports of multiple survivors, many of the Union troops, black and white, surrendered as they were exposed along the river, only to be shot down or bayoneted by Forrest&rsquos troops, who repeatedly shouted &ldquono quarter.&rdquo Civilian workers who had been present in the fort at the time of the assault were likewise killed in the massacre. One Confederate sergeant wrote in a letter home that the black troops fell to their knees begging for mercy before being summarily shot down.

The Massacre at Fort Pillow was disputed by African American Officers who insisted that there was no surrender of either the Fort or retreating black troops. After the war US Grant wrote of the battle that, &ldquoThese troops fought bravely, but were overpowered.&rdquo Today the action at Fort Pillow is widely regarded as a massacre, but whether Forrest bears responsibility for a premeditated war crime is still debated.


Henry Wirz hanged for murder - HISTORY

When the American Civil War broke out in 1861, Wirz enlisted in the Confederate States Army as a private in the 4th Louisiana Infantry. He served on detached duty as a prison guard in Alabama before being transferred to help guard Federal prisoners incarcerated at Richmond, Virginia .

In February 1864, the Confederate government established a large military prison, Camp Sumter , near the small railroad depot of Andersonville, Georgia , to house Union prisoners of war . Though wooden barracks were originally planned, the Confederates incarcerated the prisoners in a vast, rectangular, open-air stockade originally encompassing sixteen and a half acres . Wirz commanded the stockade's interior. The prison was characterized by a lack of trained and adequately equipped prison guards a gross lack of food, tools and medical supplies severe overcrowding poor sanitary conditions and a lack of potable water. When it was most overcrowded, in August 1864, the camp held approximately thirty-two thousand Union prisoners, making it the fifth largest city in the confederacy and the monthly mortality rate from disease and malnutrition reached three thousand. Wirz did not try to alleviate the situation, unlike many men in similar situations both North and South on the contrary, abuses by guards ordered by Wirz, purposeful denying of parts of the already slim food supply abounded. [ citation needed ] Around forty-five thousand prisoners were incarcerated during the camp's fourteen-month existence, of whom thirteen thousand — twenty-eight percent — died .

After the end of hostilities, Wirz was arrested by a contingent of federal cavalry and taken by rail to Washington, D.C. , where the federal government intended to place him on trial for conspiring to impair the lives of Union prisoners of war.

In July 1865, the trial convened in the Capitol building and lasted two months, dominating the front pages of newspapers across the United States. The court heard the testimony of former inmates, ex-Confederate officers and even nearby residents of Andersonville . Finally, in early November, the commission announced that it had found Wirz guilty of conspiracy as charged and of eleven of thirteen counts of murder. He was sentenced to death.

In a letter to President Andrew Johnson , Wirz asked for mercy, but the letter went unanswered. Mounting the scaffold on the morning of November 10 , 1865 , Wirz asserted that he was being hanged for following orders. His execution was at the Old Arsenal Penitentiary - the same spot where the Lincoln conspirators met their own fate just a few months before - within clear sight of the newly-built dome of the U.S. Capitol. Wirz was eventually buried in the Mount Olivet Cemetery in Washington, D.C. He was survived by his wife and one daughter.

Wirz's trial was legally significant for two reasons. Firstly, Wirz was one of only two men tried and executed for war crimes during the Civil War. [1] More significantly, however, Wirz's trial was the first war crimes trial in modern history and served as a direct historical precedent for the Nuremberg War Crimes Tribunal after World War II . [ citation needed ]


Gheorgheniviews


What would you have done, if you had spent your youth fighting for freedom as you saw it, settled in a new country with promise, built a career, and then found your adopted country embroiled in a fight for its life? Fought alongside it, no doubt. What would you have done then, if, wounded, useless in battle, you had been assigned the most thankless, impossible task of the war - overseeing 45,000 prisoners with a skeleton crew, a few cannon, and minimal supplies? The best you could, within your orders?

What if, the war lost, you had been put on trial by the victors? Would you have said, 'I made this situation, I am responsible', or would you have said, 'I did the best I could'? Who was responsible for this horror, anyway?

In our day, we are accustomed to international tribunals which try political and military leaders for war crimes, for what we call crimes against humanity. But Henry Wirz, the only man hanged for a war crime at the end of the US Civil War, was the first such 'war criminal'. Whether this was just - whether Wirz deserved to die for what he did or did not do during the last 14 months of this bitter internecine conflict - is a question that is still controversial.

For Henry Wirz was the commandant of the Confederate prison stockade called Camp Sumter - known to history as Andersonville.

The Problem with Prisoner Exchange

Prisoner exchanges1, the main means of solving prisoner problems in most wars before the 1860s2, did not work very well during the US Civil War. The Confederacy - blockaded, strapped for resources, unable to guard or provide for the masses of prisoners they captured - urgently wanted these exchanges. The Union, with greater resources and manpower coming off the immigrant boats weekly3, did not.

As the Secretary of War, Edwin M Stanton - the primary opponent after Lincoln of prisoner exchanges - put it, there were two objections. One was that exchanging prisoners recognised the existence of the Confederacy as a nation. The other was that Union soldiers, who only served for a year, were sent home, whereas Confederates, fighting on their own turf, simply went back to the army. The Union felt it was getting the lesser bargain. This left tens of thousands of soldiers at any one time sidelined from battle, but fighting for their very existence under horrific conditions.

Prisoner exchanges broke down in 1863 over a disagreement on the disposition of black Union soldiers. When Ulysses S Grant became Union commander-in-chief, he concluded for policy reasons that prisoner exchanges were detrimental to the North, and declined to re-initiate them.

The Facts on the (Bloody) Ground

Union prisons varied in quality - Elmira in New York had a 25% death rate for the year it was open. At Camp Douglas in Michigan, prisoners were deprived of clothing in a Great Lakes winter to discourage escape attempts, and 3-6,000 shivered and died in gunny sacks with holes cut for head and arms4. At Fort McHenry5 the prisoners were treated comparatively leniently, even being able to bribe the guards for a night out in nearby Baltimore, but Fort McHenry began as an internment camp for the prominent.

Conditions in Confederate prisons were bleak, though less cold in winter, a serious consideration in terms of survival. Libby Prison, a converted warehouse and chandlery in Richmond, Virginia, was overcrowded and disease-ridden, though surgeons visited there, and officers were brought food and comforts by Miss Elizabeth van Lew, the local Union spy in residence6. Prisons were often converted tobacco warehouses, or simply wooden stockades thrown up, with the prisoners living in tents, when available, or crude lean-tos constructed of materials at hand.

Estimates made about 40 years after the war indicate that in all, the South imprisoned 194,000 Union soldiers, while the North had captured 220,000 Confederates. Of these, 24,436 Southerners and 22,570 Northerners died in the camps. The total death toll of around 50,000 made the prison camps as deadly as the three days of Gettysburg, the most lethal battle of the war.

Andersonville was a stockade prison, constructed in desperation after prisoner exchanges had fallen through. In all, 45,000 prisoners were housed within the 26-acre enclosure. A creek7 ran through the camp, which quickly became clogged with effluvia. Food and water were scarce and disease was rife.


Conditions in Andersonville were horrendous, different in scale though not in quality from those in other prison camps on both sides in the conflict - of the 45,000 men imprisoned there, 13,000 died. What caused Andersonville in particular to become a byword for atrocity?

The Power of Public Opinion

The end of the war was time of heightened emotion on the part of the victorious North. Within a week of the surrender at Appomattox, President Lincoln was shot, and battle lines were drawn between those in the Administration who wished to continue Lincoln's policy of re-incorporating the rebel states 'with malice toward none, with charity for all', and those, like Edwin M Stanton, who most definitely did not. The new President, Andrew Johnson, was beleaguered from the beginning (he was later impeached, unsuccessfully). Johnson refused to allow the prosecution of former Confederate president Jefferson Davis and General Robert E Lee for war crimes, but acquiesced in the case of Andersonville Commandant Henry Wirz.

When images from Andersonville were published along with an article in Harper's Weekly8, public horror at the excesses of war was focussed on this particular camp. Someone had to pay. General Lew Wallace9, fresh from the panel that had tried the 'Lincoln conspirators'10, was named to head the court martial of the 'Andersonville jailer'.


Who was Henry Wirz, and how much did he have to do with what happened in that Georgia stockade?

From Revolution to War

Heinrich Hartmann (or Hartmann Heinrich) Wirz was born in Zurich, Switzerland, in 1822. A trained physician, he came to the US in 1849, with a prison record of his own. Henry, as he now called himself, was a '48er - like his contemporary, the Union General Carl Schurz11, Wirz had been involved in the upheavals that rocked Europe in 1848. Many of these young European radicals later went west. When war broke out, Wirz joined the Confederate Army, being seriously wounded at the battle of Fair Oaks. Returning from a diplomatic mission to Europe, Wirz was assigned to General Winder, who had been placed in charge of war prisoners east of the Mississippi. Thus Wirz came in charge of the nightmare that was Andersonville.

Supervision on the part of Confederate guards was non-existent - crime existed within the camp, caused by 'raiders' who stole from fellow-soldiers, even committing murder. The raiders were finally stopped by fellow prisoners, who captured and hanged them. Deaths averaged about 100 a day. Cannon were placed outside the stockade in case of prison uprising. Prisoners were required to stay inside the 'deadline' - a word that first appeared during the war, and which meant exactly what it said.

Wirz himself was far from well. His shattered arm caused him intractable pain, which was treated with morphine. There is some question that this combination caused him to be both irascible and erratic. Accounts of his alleged cruelty - including the case of a mad prisoner who was shot after crossing the deadline - vary and cannot be finally resolved.

In 1865, when Union troops liberated Andersonville, Wirz was arrested and taken to Washington, DC, for the world's first war crimes trial.

The Andersonville Trial

At his trial, it was alleged that Wirz behaved with wanton cruelty. Testimony was brought by former captives. Wirz offered in his defence a letter that he had written to his superiors complaining about the shortage of food for the prisoners. Some witnesses who wished to appear in Wirz's defence were excluded from the trial.

As Wirz continued to be unwell, he was brought into the courtroom on a stretcher and attended the proceedings from a chaise longue. He was convicted and condemed to death.


On 10 November, 1865, Wirz was executed in the courtyard of what is now the US Supreme Court building. The hanging was botched - it took Wirz two full minutes to die. Union soldiers stood around chanting 'Remember Andersonville'.

Vengeance or Revenge?

The 250 ticket-holding spectators in Washington who joined in the chanting as Henry Wirz, formerly of Zurich, slowly writhed his way to death on the gallows probably shared Mr Whitman's sentiments. But do we?

Much has been said, and will be said, of individual responsibility for acts of atrocity in wartime. Less is said - and this will, perhaps, continue to be the case - of the responsibility of individuals in times of high political passions to fight against the tendency to seek a scapegoat.

La guerre est finie. You have won - therefore your enemy was wrong. Completely, utterly, and definitively wrong. About economics, about social issues. About everything.

Wars do a lot of damage. Someone must pay for this damage. Guilt must be determined, blame assigned. Thus it has ever been, thus it will be.

The wheels of military justice grind swiftly. And sometimes they crush the guilty. Sometimes questions remain - the kind that niggle in the back of the historical conscience.

The transcripts of the Andersonville Trial are public record. They can be read. Where are the transcripts for Elmira, Fort Douglas, Fort Delaware? The graves of 13,000 dead stand in orderly rows in Anderson, Georgia - where are the graves in Michigan?


Afterthoughts and Practical Considerations

Wirz had been ordered to keep more than 30,000 men at a time confined in a filthy, dangerous place in order to prevent their escape - and to use whatever military means he had at hand to do so. This, though terrible, was in keeping with the usages of that war. His qualifications as an administrator were doubtful, but there was a great deal of amateurism in that war.

His supply problems were enormous - he complained about this to his superiors. Shortages of food and equipment were common in the Confederacy - nobody was getting enough to eat as the war wore on. In fact, of the 1,000 guards at Andersonville, 226 died, of the same diseases and privations as those on the other side of the fence12.

Supplies were short in the South because the region was subject to naval blockade. Supplies were also short because almost every able-bodied man was fighting, leaving a serious shortage of agricultural labour. In addition, the war was being fought largely on Southern territory, causing damage to crops and disruption of rail services.

Union policy in refusing prisoner exchange was deliberate and based on a war strategy intended to exploit the advantage of greater available manpower. This policy - along with the policy of rendering Confederate prisoners unfit for further duty - essentially regarded the soldiers themselves as raw materials.

One could argue that such considerations prevail in wartime, particularly when so much is invested in the outcome. But by holding a postwar tribunal, the judges are inviting comparisons - a consideration of whether the victors had not, in fact, been doing exactly what they had accused their opponents of doing - deliberately exacerbating the suffering of prisoners of war.

It is perhaps impossible for any people to look at such questions dispassionately - certainly not in the aftermath of a bloody war which levied such a personal toll on all involved. Nor for a war in which ideology was used to such devastating effect.

The political reasons for holding a show trial of one man are evident. A century and a half later, the questions are there to be raised. Was the Wirz case one of clear-cut responsibility for an atrocity? Was this man guilty of 'wanton cruelty', of carrying out an expressed policy in contravention of the codes of war? Or was he a convenient scapegoat for a nation looking back in horror at what it had become?

Civil wars leave long-lasting scars. Long after the fighting is over, even when the shell craters have been filled in and the fields grow green over the burned-out homesteads, the memory remains of the ugliness of man's inhumanity to his fellow-man. That loss of faith is the deepest wound, and heals last, if at all.

Abraham Lincoln, himself a casualty of that war, had a vision of healing that he expressed in his Second Inaugural Address:

This is, of course, the legacy we want to believe in - the one in which we judge one another fairly, in which we are not drawn by our own fear, suspicion, and doubt to cast the blame on another. A review of the post-Civil War period will reveal many instances in which fear, suspicion, and doubt won out over Lincoln's vision of reconciliation.

For Further Reading

Written in 1959, Saul Levitt's play The Andersonville Trial, based on trial transcripts, ran on Broadway before being taped for a PBS special in 1970. A visit to Youtube will yield scenes from this performance, directed by George C Scott and starring Cameron Mitchell, Richard Basehart and William Shatner.

MacKinlay Kantor's novel Andersonville is rich in period detail, and earned the author the 1955 Pulitzer Prize.

Andersonville itself is open to the public and can be visited.


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1 The exchange rate during the US Civil War was as follows: 1 general = 46 privates, 1 major general = 40 privates, 1 brigadier = 20 privates, 1 colonel = 15 privates, 1 lieutenant colonel = 10 privates, 1 major = 8 privates, 1 captain = 6 privates, 1 lieutenant = 4 privates, 1 noncommissioned officer = 2 privates. (Source: 'Prisons, Paroles, and POWs'.)
2 The Napoleonic Wars, which resulted in a major prisoner issue in Great Britain, were an exception. The Thames hulk fleet and the construction of Dartmoor came about as solutions to the problem of French prisoners of war in that long-running conflict.
3 For an international view of the aggressive recruitment of immigrants by the Union, see that excellent Irish source, the popular ballad.
4 The number is impossible to determine there is a mass grave with only an approximate count on the marker.
5 Francis Scott Key wrote the US National Anthem while sitting in a cartel boat outside Fort McHenry. His grandson, a prominent Southern sympathiser from Baltimore, spent the Civil War inside Fort McHenry. To understand why President Lincoln declared martial law in that secessionist city, and interned its local government, please refer to a map of the eastern United States. Baltimore is Nord of Washington, DC.
6 The prison, from which several successful escapes were made, has the unusual distinction of having been moved in its entirety to Chicago after the war for use as a Civil War museum.
7 A small river.
8 On which the banner reads 'Journal of Civilization'.
9 Author of Ben Hur.
10 The 'Lincoln Conspirators' - those accused of aiding John Wilkes Booth in his assassination of President Lincoln - included Mary Surratt, a widowed tavern owner who was hanged for aiding in Booth's escape, as well as Dr Samuel Mudd, who had treated the assassin and was marooned for a time in the Dry Tortugas.
11 Founder of the US Civil Service.
12 These are buried in nearby Americus, Georgia.


Voir la vidéo: Le dernier moment dun condamné à mort avant lexécution (Décembre 2021).