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Commerce carthaginois

Commerce carthaginois

Les Carthaginois, comme leurs ancêtres phéniciens, étaient des commerçants très prospères qui naviguaient sur la Méditerranée avec leurs marchandises, et leur succès fut tel que Carthage devint la ville la plus riche du monde antique. Des métaux, des denrées alimentaires, des esclaves et des produits manufacturés de haute qualité tels que des tissus fins et des bijoux en or ont été achetés et vendus à tous ceux qui en avaient les moyens. Les Carthaginois sont devenus réputés pour leurs compétences mercantiles et leur capacité à vendre n'importe quoi à n'importe qui, mais toujours à un prix.

L'Empire et les partenaires commerciaux

Depuis sa fondation à la fin du IXe siècle avant notre ère par des colons de la ville phénicienne de Tyr, Carthage a presque immédiatement commencé à prospérer grâce à son emplacement stratégique sur les routes commerciales entre la Méditerranée occidentale et le Levant. En un siècle, la ville allait fonder ses propres colonies et, au 6ème siècle avant notre ère, elle avait repris le flambeau de la Phénicie en tant que plus grande puissance commerciale de la région. L'empire commercial de Carthage comprenait l'Afrique du Nord, la péninsule ibérique, la Sicile, la Sardaigne, la Corse, Chypre, Malte et de nombreuses autres îles de la Méditerranée. Toujours pas satisfait, des expéditions ont été organisées pour trouver de nouvelles opportunités commerciales encore plus lointaines telles que le voyage de Himilco en Grande-Bretagne c. 450 avant notre ère et Hanno sur la côte atlantique de l'Afrique c. 425 avant notre ère.

Les nouveaux territoires seraient une source d'immenses richesses, provenant principalement de ressources naturelles telles que l'or et l'argent extraits des régions conquises. Tout comme les Européens exploitaient les indigènes des Amériques antiques au XVIe siècle de notre ère, les Carthaginois ont également récolté de riches récompenses en transférant des métaux acquis à bas prix vers des régions où ils avaient une valeur beaucoup plus élevée. De plus, ces nouveaux territoires, qui ont nécessité plus tard la fondation de colonies pour protéger les intérêts commerciaux et les monopoles de marché, fourniraient à terme de nouveaux marchés vers lesquels les Carthaginois pourraient exporter leurs propres produits manufacturés et ceux qu'ils ont acquis via le commerce d'autres cultures. Les Carthaginois n'étaient pas non plus limités aux routes maritimes car ils sont également connus pour avoir exploité les routes caravanières du Sahara.

Hérodote, écrivant au 5ème siècle avant notre ère, décrit la méthode que les Carthaginois utilisaient pour échanger avec les peuples autochtones dans de nouveaux territoires le long de la côte nord-africaine, au-delà des colonnes d'Hercule :

Les Carthaginois déchargent leurs marchandises et les disposent sur la plage ; puis ils remontent à bord de leurs bateaux et allument un feu de fumée. Lorsque les indigènes voient la fumée, ils viennent au rivage et, après avoir mis de l'or en échange des marchandises, ils se retirent. Les Carthaginois débarquent et examinent ce que les indigènes y ont laissé, et si l'or leur paraît un prix digne de leurs marchandises, ils le prennent avec eux et s'en vont ; sinon, ils remontent sur leurs bateaux et s'assoient pour attendre que les indigènes s'approchent à nouveau et repartent avec plus d'or, jusqu'à ce qu'ils satisfassent les Carthaginois que la quantité est suffisante. Aucune des deux parties n'essaie de nuire à l'autre, car les Carthaginois ne touchent pas l'or tant qu'il n'est pas égal à la valeur de leurs biens, et les indigènes ne touchent pas les biens tant que les Carthaginois n'ont pas pris l'or. (Livre IV, 196)

Les marchands carthaginois, bien sûr, commerçaient également avec les puissances contemporaines en Grèce, en Égypte, en Phénicie et dans les royaumes hellénistiques. Carthage a signé des traités avec d'autres États pour convenir de zones d'opération exclusives, notamment avec les Étrusques et avec Rome c. 509 AEC et 348 AEC. Les commerçants carthaginois étaient monnaie courante sur les grands marchés d'Athènes, de Délos et de Syracuse, ayant parfois des quartiers permanents dans les grandes villes de l'époque telles que la Vicus Afrique quartier de Rome. Des amphores puniques ont été découvertes jusqu'à Massilia (Marseille), la Corse et Rome.

Les commerçants carthaginois étaient monnaie courante sur les grands marchés d'Athènes, de Délos et de Syracuse, ayant parfois des quartiers permanents dans les grandes villes de l'époque.

Carthage accueillait également en retour des commerçants étrangers venus de Rhodes, d'Athènes et d'Italie. Ils étaient traités sur un pied d'égalité avec les propres marchands de la ville, leurs marchandises étaient achetées, stockées et réexportées par des commerçants carthaginois. Le commerce a été encore facilité par la frappe de pièces de monnaie à partir du 5ème siècle avant notre ère et les conversions ont été facilitées lorsque les Ptolémées d'Égypte ont adopté la même norme phénicienne pour leurs propres pièces. Les pièces carthaginoises étaient faites d'or, d'argent, d'électrum et de bronze.

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La réputation des commerçants carthaginois était bien connue, sinon particulièrement flatteuse, dans le monde grec comme en témoigne un personnage vedette d'une comédie grecque perdue, retravaillée par le dramaturge romain Plaute dans son Poenulus (Le Chappie punique). Il décrit un certain Hanno, un marchand, qui a parmi ses marchandises des pipes, des lanières de chaussures et des panthères, une cargaison comique conçue pour montrer que les Carthaginois échangeraient tout ce sur quoi ils pourraient mettre la main tant que cela rapportait.

Marchands de la mer

On ne sait pas exactement combien de commerce a été effectué par l'État et quelle proportion par des marchands privés, mais il y a certainement des preuves des deux. Il est probable que l'essentiel du commerce était effectué par des marchands aristocratiques qui contrôlaient également les bureaux politiques et religieux de Carthage. Une forme importante d'intervention de l'État dans le domaine du commerce était la puissante flotte navale carthaginoise. Cette marine a permis à Carthage de maintenir sa mainmise sur des points de passage clés le long d'anciennes routes maritimes comme la Sicile et Gades (Cadix) dans le sud de l'Espagne. Il a également traité impitoyablement les navires marchands de puissances concurrentes. Tout navire étranger découvert dans les eaux considérées par Carthage comme relevant de sa juridiction était coulé. Les pirates ont été traités de la même manière.

Les navires marchands carthaginois ressemblaient beaucoup à ceux utilisés depuis longtemps par les villes phéniciennes. Le plus courant était le grand hippopotames avec un fond arrondi. Le nom (cheval) dérivé de la tête de cheval qui apparaissait couramment sur la proue. Un deuxième type était le gaulos ("navire" en phénicien) qui était plus petit et avec une coque encore plus large.

Les navires carthaginois et ceux des marchands étrangers disposaient d'un grand port de commerce rectangulaire relié au port naval circulaire de la ville. Les deux ports étaient artificiels, d'environ deux mètres de profondeur, et ils datent peut-être de 220-210 avant notre ère. Ce port a remplacé, ou peut-être agrandi, la simple clé d'origine où les navires marchands s'étaient amarrés en rang. Le nouveau port marchand mesurait 300 x 150 mètres et était accessible par un chenal en arc de 250 mètres. Des chaînes de fer pourraient être soulevées pour bloquer cette entrée si nécessaire.

Marchandises échangées

Les matières premières, en particulier les métaux précieux (or, argent, étain, cuivre, plomb et fer), les peaux d'animaux, la laine, l'ambre, l'ivoire et l'encens étaient importés et exportés. Les esclaves étaient une autre marchandise précieuse qui allait et venait par le port de Carthage. Des objets d'art précieux en or, argent et ivoire étaient exportés des ateliers de Carthage. Il y avait de beaux textiles brodés, y compris les beaux tapis et coussins pour lesquels les Carthaginois étaient célèbres, et le tissu teint en violet très recherché fabriqué à partir d'extrait de coquillages murex. Les produits manufacturés comprenaient des armes, des ustensiles liés à l'alimentation, des ciseaux, des outils, des strigils en bronze (pour nettoyer le corps après l'exercice), des amulettes, des bijoux, de la verrerie décorative, des meubles en bois, des figurines en céramique, des œufs d'autruche décorés, des brûleurs d'encens et des masques ornementaux.

Les denrées alimentaires échangées comprenaient les olives, l'huile d'olive, le vin, les céréales, le poisson salé, l'ail, les grenades, les noix, les herbes et les épices. Deux épaves puniques, l'une découverte au large d'Ibiza (Ve siècle av. garum dont les Romains deviendraient accros. L'épave de Marsala transportait également des amphores de vin et d'olives. Des poteries et des lampes de basse qualité, abordables pour les tribus les moins riches dans des parties de l'empire comme la péninsule ibérique, ont d'abord été importées à Carthage de Corinthe via Syracuse et l'Italie centrale et méridionale, puis expédiées pour le troc avec les tribus locales.

Conclusion

Naturellement, les Carthaginois n'avaient pas tout à leur manière et ils étaient confrontés à une concurrence pour l'accès à des territoires riches en ressources et le contrôle de routes commerciales lucratives. Cela a conduit à la guerre en Sicile, en particulier contre les tyrans de Syracuse, et avec Rome, qui s'est avérée être un ennemi qu'ils ne pouvaient pas égaler. Après des siècles de domination de la Méditerranée occidentale, les guerres puniques extrêmement coûteuses et débilitantes se termineraient en 146 avant notre ère avec la destruction de Carthage par Rome. La ville se relèvera un siècle plus tard et deviendra un important centre commercial et culturel au sein de l'Empire romain, peut-être même parmi les cinq premières villes de l'Empire, mais elle n'a jamais vraiment atteint les sommets qu'elle avait autrefois atteints lorsque les navires carthaginois régnaient sur les mers.