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Souvenirs et lettres du général Robert E. Lee

 Souvenirs et lettres du général Robert E. Lee

Une voiture spéciale a transporté le général Lee et les autres invités du mariage de Richmond à Petersburg. Il n'entra pas dans la conversation gaie des jeunes gens, mais paraissait triste et déprimé, et semblait redouter de voir la ville de Pétersbourg et de rencontrer ses habitants. Ce sentiment a été dissipé par l'accueil enthousiaste que lui a réservé tout le monde là-bas. Le général Mahone, dont il devait être l'hôte, le rencontra au dépôt avec une voiture et quatre chevaux blancs. Beaucoup de citoyens ont essayé de sortir les chevaux et de tirer la voiture dans la ville, mais le général a protesté, déclarant que s'ils le faisaient, il devrait sortir et les aider. Le lendemain du mariage, il se rendit en voiture à « Turnbull's » pour voir une vieille femme qui avait été très gentille avec lui, lui envoyant des œufs, du beurre, etc., alors qu'il avait son quartier général à proximité pendant le siège. A son retour, il déjeuna chez M. Bolling et tint une réception animpromptu, tout le monde venant lui parler.

Ce soir-là, il s'est rendu à un divertissement donné à la mariée chez M. Johnson. Il a beaucoup apprécié la soirée et a exprimé son soulagement de voir tout le monde si brillant et joyeux. Il était ravi de trouver les gens si prospères et de constater qu'ils avaient à cœur d'être gais et heureux. Le lendemain matin, il retourna à Richmond. Il a été escorté jusqu'au train de la même manière qu'il avait été reçu. Tout le monde est venu le voir partir, et il est parti au milieu d'acclamations énormes.

Mon père a apprécié cette visite. Cela avait été un succès à tous égards. Ses anciens amis et soldats l'appelèrent en grand nombre, tous impatients de le regarder en face et de lui serrer la main à nouveau. La nuit des noces, les rues étaient remplies de foules impatientes de le revoir et nombreuses à le voir pour la première fois. Partout où il a été vu, il a été traité avec le plus grand amour, admiration et respect. C'était avec une dévotion profonde, sincère et vraie, mêlée de crainte et de tristesse, qu'ils virent leur ancien commandant, à pied, en costume de citoyen, plus gris qu'il y a trois ans, mais toujours le même, passant le long des chemins où il avait si souvent parcouru Voyageur, avec le bruit de la bataille tout autour. Quel changement pour lui ; quelle différence pour eux ! Mais leur confiance et leur foi en lui étaient plus inébranlables que jamais. Un aperçu de ses sentiments à cette époque est montré dans une de ses lettres écrites quelques semaines plus tard, que je vais donner à sa place. Le lendemain de son retour à Richmond, il écrit à ma mère :

"Richmond, 1er décembre 1867.

"Ma chère Mary, je suis revenue ici hier avec Custis, Robert et Fitz. Lee. Nous avons laissé Fitzhugh et sa fiancée à Petersburg. Mildredis avec eux. Suite à l'annonce que le nouveau couple devait quitter Petersburg le matin après le mariage, j'avais pris mes dispositions pour revenir ici samedi. Si j'avais su qu'ils resteraient jusqu'à lundi, comme c'est maintenant leur intention, j'aurais pris mes dispositions pour rester. Mildred viendra avec eux lundi et ira chez Mme Caskie. J'ai proposé à Custis, Rob et Fitz sont restés à Petersburg jusqu'à ce moment-là, mais ils ont préféré venir avec moi. J'irai à Brandon demain matin et j'emmènerai Custisand Robert avec moi. Je propose de revenir ici mardi, de finir mes affaires mercredi, de passer jeudi à Hickory Hill, prenez le passage pour Lexington vendredi, où j'espère arriver samedi. Pour autant que je puisse en juger, notre nouvelle fille ira à Baltimore le 2 décembre et reviendra probablement ici le lundi suivant. Fitzhugh descendra à la Maison Blanche pendant la semaine et arranger leur séjour là-bas. Il peut descendre le matin et revenir le soir. Je lui ai répété notre invitation à nous rendre visite à leur retour de Baltimore, mais elle a dit que Fitzhugh pensait qu'il valait mieux pour eux de le reporter jusqu'au printemps, mais elle écrirait pour nous le faire savoir. Je ne pense pas qu'elle viendra à ce moment-là, car elle est dans cet état heureux qui la fait prendre plaisir à faire ce qu'elle pense qu'il préfère, et lui, je pense, aimerait aller à la Maison Blanche et s'arranger pour l'hiver. Je suis allé chez Caskie hier soir. J'ai vu Norvell, mais M. et Mme Caskie étaient tous les deux malades à l'étage. Ce dernier est meilleur que la dernière fois que j'ai écrit, et sans douleur. J'ai fait plusieurs visites hier soir et j'ai emmené Rob avec moi. Chez Mme Triplett, chez Mme Peebles, chez Mme Brander, chez Mme. J.R. Anderson. A ce dernier endroit, j'ai rencontré Mme Robert Stannard, qui avait l'air, je pensais, remarquablement bien. Elle vit avec Hugh (herson), dans sa ferme. Je suis aussi allé chez Mme Dunlop et j'y ai vu le général et Mlle Jennie Cooper. Ce dernier avait l'air remarquablement bien, mais le premier est très mince. Ils resteront ici quelques semaines. Je n'ai pas revu le colonel Allan depuis mon retour de Pétersbourg, mais on me dit qu'il va mieux. Vous devez donner beaucoup d'amour à tous avec vous. J'ai très hâte de rentrer et j'espère que vous allez tous bien. Il fait très froid ici ce matin, et la glace est abondante. Au revoir.

"Vraiment et affectueusement,

"R.E. Lee."

Les personnes mentionnées ici comme celles qu'il a rencontrées étaient toutes des amis habitant à Richmond, avec qui ma mère avait fait la connaissance pendant son séjour là-bas, en temps de guerre. Il y en a eu beaucoup d'autres qu'il est allé voir, car je me souviens être allé avec lui. Il ne s'est assis que quelques minutes à chaque endroit - "appelé juste pour serrer la main", disait-il. Tous étaient ravis de le voir. De certains endroits où il avait été bien connu, il pouvait à peine s'éloigner. Il avait un mot gentil pour tous, et son excuse pour se presser était qu'il devait essayer de voir ceci et cela, comme Mme Lee le lui avait dit de s'assurer de le faire. Il était brillant et gai, et était satisfait de la grande affection qu'on lui témoignait de tous côtés.

Le jour qu'il avait désigné, le lundi 2 décembre, nous partîmes le matin pour « Brandon ». Nous avons pris le bateau à vapeur sur la James River, traversant une grande partie du pays où il s'était opposé à McClellan en 62 et à Grant en 64. Custis et moi étions avec lui. Il a dit très peu, si je me souviens bien - rien sur la guerre - mais s'intéressait à toutes les vieilles fermes le long de la route, dont il avait visité beaucoup il y a longtemps et dont les propriétaires avaient été ses parents et amis. Il a exprimé une grande regret de n'avoir pu s'arrêter à « Shirley », qui fut le lieu de naissance et la maison de sa mère avant son mariage. Ils étaient tous heureux de le voir et désolés de le laisser partir, mais ses plans avaient été formés à l'avance, selon sa coutume invariable, et il les exécuta sans aucun changement. Hill », de là à Lexington, où j'y suis arrivé le samedi qu'il avait fixé. A mon frère Fitzhugh, après son retour de voyage de noces, il écrit :

"Lexington, Virginie, 21 décembre 1867.

« Mon cher Fitzhugh, j'ai été très heureux hier soir de recevoir votre lettre du 18 annonçant votre retour à Richmond. Je n'ai pas aimé que ma fille soit si loin. le doute vous a préparé aux plaisirs de la maison et rendra le repos de la semaine de Noël à Pétersbourg doublement agréable. J'ai passé une très agréable visite à Brandon après vous être séparé, ce que Custis et Robert semblaient également apprécier, et j'ai regretté de n'avoir pu passer qu'une nuit . J'ai croisé Shirley à la fois en partant et en revenant avec regret, de mon incapacité à m'arrêter ; mais Custis et j'ai passé une journée à Hickory Hill sur notre chemin très agréablement. Ma visite à Petersburg a été extrêmement agréable. Outre le plaisir de voir ma fille et d'être avec vous, ce qui était très grand, je me réjouissais de voir beaucoup d'amis. De plus, lorsque nos armées étaient devant Pétersbourg, je souffrais tant de corps et d'esprit à cause des gens de la ville, surtout par cette sombre nuit où j'étais pour cédé à les abandonner, que je suis toujours revenu à eux dans la tristesse et le chagrin. Mes anciens sentiments me revinrent, tandis que je passais des endroits bien connus et me rappelais les ravages des obus hostiles. Mais quand j'ai vu la gaieté avec laquelle les gens s'efforçaient de restaurer leur état, et que j'ai été témoin du confort dont ils étaient entourés, une charge de tristesse qui m'avait pesé pendant des années s'est levé de mon cœur. Le temps est mauvais pour terminer votre maison, mais il va bientôt disparaître et votre gentil compagnon fera en sorte que tout se passe bien. Quand la source s'ouvrira et que les oiseaux moqueurs reprendront leur chant, vous aurez fort à faire. Vous devez donc vous préparer intimement. Vous devez donner beaucoup d'amour pour moi à tous chez M. Bolling, au général et à Mme Mahone, et à d'autres amis. Nous serons très heureux lorsque vous pourrez amener notre fille nous voir. Sélectionnez l'heure qui vous convient le mieux et ne la laissez pas être trop éloignée. Dites-lui que je souhaite beaucoup la voir, ainsi que sa maman et ses sœurs. Votre mère regrette que vous n'ayez pas reçu sa lettre en réponse à la vôtre de Baltimore. Elle écrivit le jour de sa réception et l'adressa à New York, comme vous l'aviez ordonné. La boîte sur laquelle vous vous êtes renseigné est arrivée en toute sécurité et a été très appréciée. Mary est à Baltimore, où elle passera probablement l'hiver. Comme je suis si loin de Mildred, il lui sera difficile de se décider quand revenir, de sorte que tout le soin de la maison incombe à Agnès, qui est occupée toute la matinée, à enseigner notre nièce, Mildred.... Dieu bénisse vous êtes tous la prière de votre père dévoué, R. Lee.

"Général Wm. H. F. Lee."


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