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Y a-t-il eu une nouvelle innovation militaire pendant le siège de Malte ?

Y a-t-il eu une nouvelle innovation militaire pendant le siège de Malte ?

Lors du siège de Malte, les chevaliers hospitaliers ont défendu l'île en dépit d'être largement dépassés en nombre par les troupes d'invasion ottomanes. Malte était une si petite île, les Turcs étaient les maîtres de la Méditerranée à l'époque et les chevaliers étaient en infériorité numérique, alors cette bataille est devenue bien connue dans toute l'Europe.

Les chevaliers ont-ils employé de nouvelles tactiques/stratégies notables au cours de cette défense qui ont contribué à leur succès ? Quelque chose de créatif qui a été imité par la suite ?

Ou leur succès était-il principalement causé par des facteurs "normaux" tels que la force de la fortification ou des erreurs des Ottomans ?


La réponse est Oui. Alors que la force des fortifications et les terribles erreurs des Ottomans (je considérerais également la grande détermination et la stratégie des défenseurs comme une troisième condition) ont joué un rôle très important, pendant le siège, les Hospitaliers ont également utilisé une sorte d'armes défensives qui n'étaient pas disponibles. à toutes les autres forces de leur temps.

Je recommande la lecture des mémoires écrites par Correggio, l'un des arquebusiers qui combattaient à Malte pendant le siège. Mais comme je ne peux fournir aucune citation en anglais à partir de cela, je citerai le livre "Malta 1565: Last Battle Of The Crusades" de Tim Pickles.

On peut y lire le fameux feu grégeois dont le secret (selon le Corrège) a été volé par les Hospitaliers de l'Empire byzantin à l'époque des croisades. Mais ce qui est important, Holy Knights l'a amélioré par la nouvelle invention de cerceaux spéciaux.

Il a joué un rôle crucial pendant au moins quelques jours importants du siège (mais probablement beaucoup plus), à partir des premiers jours de juin. Tim Pickles écrit à ce sujet :

C'était maintenant le moment d'utiliser des armes, que les défenseurs préparaient juste pour un tel moment : le feu grec, une sorte de cocktail au napalm molotov dans les pots en terre cuite qui pouvaient être lancés jusqu'à 30 mètres. Le Trump, un lance-flammes primitif qui dégageait la flamme sur plusieurs mètres de long alimentée par de la résine soufrée et de l'huile de lin ; et le cerceau de feu d'artifice en bois léger imbibé de liquides inflammables séchés et similaires et imprégné de poudre à canon. Cette dernière arme a été spécialement conçue comme une arme antipersonnel contre les Turcs. Une fois allumés, ils étaient ensuite jetés par-dessus les murs à l'aide de pinces et atterrissaient sur ou devant les assaillants, dont plusieurs pouvaient être empêtrés dans un cerceau. Leurs robes turques traditionnelles allaient bientôt prendre feu et l'effet était dévastateur.


Hospitalière Malte

Malte a été gouverné par les Chevaliers Hospitaliers, ou Ordre de Saint-Jean, en tant qu'État vassal du Royaume de Sicile de 1530 à 1798. Les îles de Malte et de Gozo, ainsi que la ville de Tripoli dans l'actuelle Libye, ont été attribuées à l'Ordre par l'empereur espagnol Charles V en 1530, après la perte de Rhodes. L'Empire ottoman a réussi à capturer Tripoli de l'Ordre en 1551, mais une tentative de prendre Malte en 1565 a échoué.

Après le siège de 1565, l'Ordre a décidé de s'installer définitivement à Malte et a commencé à construire une nouvelle capitale, La Valette. Au cours des deux siècles suivants, Malte a traversé un âge d'or, caractérisé par un épanouissement des arts, de l'architecture et une amélioration globale de la société maltaise. [2] Au milieu du XVIIe siècle, l'Ordre était le de jure propriétaire de certaines îles des Caraïbes, ce qui en fait le plus petit État à coloniser les Amériques. [ citation requise ]

L'Ordre a commencé à décliner dans les années 1770 et a été gravement affaibli par la Révolution française en 1792. En 1798, les forces françaises dirigées par Napoléon ont envahi Malte et expulsé l'Ordre, entraînant l'occupation française de Malte. Les Maltais se sont finalement rebellés contre les Français et les îles sont devenues un protectorat britannique en 1800. Malte devait être rendue à l'Ordre par le traité d'Amiens en 1802, mais les Britanniques sont restés sous contrôle et les îles sont devenues officiellement une colonie britannique par le Traité de Paris en 1814.


Bataille aérienne pour la forteresse de Malte

Les Supermarine Spitfire du 249e Escadron de la Royal Air Force défendent Grand Harbour contre les Junkers Ju-88, les Messerschmitt Me-109 et les Reggiane Re.2001.

"Forteresse de Malte", par Nicolas Trudgian

Les pilotes de chasse de la Royal Air Force, dont un groupe de volontaires américains, ont payé un lourd tribut lors de leur courageuse défense de l'archipel stratégique.

Le 21 mars 1942, le sous-lieutenant d'aviation Howard Coffin, un Américain de Los Angeles et volontaire dans la Royal Air Force, s'assit pour enregistrer les événements de la journée dans son journal. Il pilotait des Hawker Hurricanes pour défendre Malte depuis six mois. « Notre hôtel a été bombardé », a-t-il écrit. «P/O Streets, le troisième des quatre Américains à partir, P/O Hallett, F/L Baker, F/L Waterfield, P/O Guerin, P/O Booth, ont perdu la vie. Ce jour ne sera jamais oublié & #8230.Quatre navires coulés dans le port. Hôpitaux bombardés, églises et ville après ville nettoyées. Quel massacre de vies humaines. À moins que l'aide ne vienne bientôt, Dieu nous sauve. Pas de nourriture, de cigarettes, de carburant. Ils font beaucoup d'évacuation d'épouses anglaises.

Malte, à seulement 17½ milles sur 8¼, est la plus grande de plusieurs îles formant un archipel au milieu de la mer Méditerranée, au sud de la Sicile et presque à égale distance de Gibraltar à l'ouest et d'Alexandrie, en Égypte, à l'est. Avant-poste de l'empire britannique depuis le début du XIXe siècle, Malte était particulièrement importante pendant la Seconde Guerre mondiale, fournissant aux unités navales et aériennes britanniques une base à partir de laquelle frapper les routes d'approvisionnement de l'Axe entre l'Italie et l'Afrique du Nord.

Le 11 juin 1940, au lendemain de la déclaration de guerre de l'Italie à la Grande-Bretagne et à la France, le Regia Aeronautica (Italian Royal Air Force) a commencé ses opérations contre Malte. Peu avant 7 heures, des chasseurs Macchi C.200 ont escorté un groupe de bombardiers Savoia-Marchetti SM.79 à travers les 60 milles de mer séparant l'archipel de la Sicile. Les canons antiaériens britanniques ont engagé les Italiens tandis que le Fighter Flight de Malte a brouillé les Gloster Sea Gladiators. Ce fut la première d'innombrables actions qui se poursuivirent pendant 2 ans et demi, alors que les Italiens, aidés plus tard par leurs alliés allemands, tentaient de neutraliser et de s'emparer de l'île.

Initialement, les biplans obsolètes de Fighter Flight étaient la seule défense aérienne de Malte. Ils seraient bientôt immortalisés comme Foi, Espérer et Charité (bien qu'il y ait eu au moins quatre avions dans l'effectif). Les Gladiators ont été rejoints le 21 juin par deux Hurricanes, qui ont été retenus après avoir atterri à Malte alors qu'ils se dirigeaient vers le Moyen-Orient. Le lendemain, six autres Hurricanes en transit sont arrivés, dont trois ont été réaffectés à Fighter Flight. Mais il a fallu près de deux mois avant qu'un effort ne soit fait pour envoyer de nouveaux renforts. Le 2 août, une douzaine d'ouragans Mk. Est décollé du porte-avions HMS Argus et a volé 380 milles à travers la Méditerranée jusqu'à Malte. Un Hurricane s'est écrasé à l'aérodrome de Luqa et a été radié, mais le reste a rejoint les combattants survivants pour former le No. 261 Squadron.

L'offensive chancelante de Benito Mussolini contre Malte et la flotte britannique de la Méditerranée, ainsi que la campagne d'Afrique du Nord et l'invasion de la Grèce par l'Italie, ont finalement conduit Adolf Hitler à venir en aide à son allié. Vers la fin de 1940, des éléments du X de la Luftwaffe Fliegerkorps (Air Corps) a commencé à arriver en Sicile en provenance de Norvège. À la mi-janvier 1941, la Luftwaffe avait rassemblé en Sicile un formidable arsenal d'avions comprenant des Junkers Ju-87 et -88, des Heinkel He-111 et des Messerschmitt Me-110.

L'arrivée au Grand Port de Malte du porte-avions endommagé Illustre en janvier a été suivi par des jours d'action intense alors que la Luftwaffe a essayé, mais n'a pas réussi, de couler le navire à ses amarres. On se souvient encore de l'épisode sous le nom de "Illustrious Blitz". Pour les pilotes de chasse maltais, le pire était encore à venir quand, début février, les Messerschmitt Me-109E du 7th Staffel (Escadron) de Jagdgeschwader (Fighter Wing) 26 ont été transférés d'Allemagne à Gela, en Sicile. Le commandant d'escadron exceptionnel était Oberleutnant Joachim Müncheberg, récipiendaire de la Croix de chevalier avec 23 victoires. Le Me-109E plus rapide et armé de canons était plus qu'un match contre les ouragans de Malte, et les tactiques allemandes étaient sans doute plus efficaces que celles de la Royal Air Force. Au cours des quatre mois suivants, le 7/JG.26 revendiquera au moins 42 victoires aériennes (dont deux lors de la brève implication de l'unité dans l'invasion de la Yougoslavie). Vingt ont été crédités à Müncheberg. Incroyablement, pas un seul Messerschmitt n'a été perdu contre Malte.

Le chef d'escadron Charles Whittingham a probablement exprimé le sentiment général parmi les pilotes de la RAF lorsqu'il a écrit dans son journal le 14 mai : « Un autre pilote a été piraté. La situation devient très sérieuse. Le moral de l'escadron est naturellement très mauvais. Les gens sont piratés sans résultat par des 109 – une climatisation bien supérieure en très grand nombre et capable de se positionner derrière le soleil. Les Maltais eux-mêmes se plaignent que c'est un meurtre que de les envoyer. Mais le QG ne cédera pas.

Les pilotes de chasse maltais ont eu une sorte de répit lorsque, au milieu de 1941, l'équilibre de la puissance aérienne s'est déplacé entre les camps opposés en Méditerranée centrale. Pour Hitler, la priorité en juin serait l'invasion de la Russie. En conséquence, la Luftwaffe a redéployé la majorité de ses avions en Sicile. La guerre dans le désert occidental devait également être prise en compte, et le 7/JG.26 a donc été envoyé au sud en Libye. Pendant quelques mois, la RAF n'aura de nouveau à affronter que les Italiens.

Pendant ce temps, une nouvelle unité maltaise, le 185e Escadron, a été formée et le 249e Escadron, en route de la Grande-Bretagne vers le Moyen-Orient, est également arrivé. Ses pilotes ont été informés qu'ils devaient rester à Malte afin que le 261e Escadron puisse être relevé. En juin, l'île a été renforcée par des pilotes de chasse du 46e Escadron, après quoi l'unité a été rebaptisée 126e Escadron. Le 12 novembre, 34 Hurricanes pilotés par des pilotes de 242 et 605 escadrons sont arrivés des porte-avions Argus et Arche Royale. (Le lendemain Arche Royale a été coulé par le sous-marin allemand U-81.)

Avec le début de l'hiver, les Allemands sont réapparus, alors que les avions ont été transférés de Russie et d'Europe du Nord, au sud de la Sicile. Bientôt, je Fliegerkorps a pris le relais du Regia Aeronautica pendant les opérations de jour au-dessus de Malte. Les raids allemands, qui ont commencé à une échelle relativement petite, ont augmenté en intensité vers la fin décembre, avec des sorties de bombardiers de jour fortement escortées par les derniers Me-109F.

À ce stade de la bataille, l'armée de l'air maltaise devenait de plus en plus cosmopolite. Au départ, les pilotes de chasse étaient presque tous des officiers britanniques et des sous-officiers supérieurs servant dans la RAF ou la Royal Air Force Volunteer Reserve. Au fil du temps, des pilotes sont arrivés des Dominions (en particulier, du Canada, d'Australie, de Nouvelle-Zélande et d'Afrique du Sud), de Rhodésie et des États-Unis.

Le premier bombardier de la Luftwaffe à tomber sur le sol maltais en 1942 a été engagé par des pilotes de plusieurs pays. Le 3 janvier, deux Ju-88 ont quitté la Sicile et se sont dirigés vers le sud en direction de Malte. Pour Oberleutnant Viktor Schnez et son équipage, récemment arrivés du front de l'Est, c'était leur troisième mission en Méditerranée. Ce serait aussi leur dernière. Après que Schnez eut accompli sa tâche, les Hurricanes et les canons antiaériens désignèrent ses Junkers. Le sergent canadien Garth Horricks du 185e Escadron a noté dans son journal de bord : « J'ai attaqué Ju. 88 de quart arrière et a mis le feu à son moteur bâbord. Il s'est écrasé près de Takali. Le mitrailleur arrière a mis 10 balles dans mon avion. J'ai été touché au bras gauche.

Un autre pilote de Hurricane, l'officier d'aviation américain Edward Streets du 126e Escadron, a déclaré : « En patrouille sous le nom de Red One – à environ 18 000 pieds. J'ai vu un Ju 88 au-dessus de Luqa – Également 3 ou 4 109. Attaquez un (88) immédiatement après l'attaque livrée par Jaune 2 - A suivi l'ennemi jusqu'à ce que tous les types aient renfloué en tirant tout le temps de ¼ à la poupe jusqu'à ce qu'il tourne et brûle - L'a suivi jusqu'à 0 pied. 250 cartouches tirées – Renvoyez le feu du mitrailleur arrière jusqu'à ce qu'il saute en l'air.

Le bombardier allemand s'est écrasé près de la ville de ebbuġ. Des tirs antiaériens ont également abattu un Me-109, tuant Unteroffizier Werner Mirschinka du 4/JG.53. Parmi les pilotes de chasse de Malte, l'officier pilote du 126e Escadron, Howard Coffin, a été légèrement blessé lorsqu'il s'est écrasé après avoir été abattu par une paire de Messerschmitt.

Coffin avait été l'un des premiers Américains à arriver à Malte en septembre 1941, avec les sous-officiers d'aviation Edward Steele (porté disparu le 19 décembre 1941), Donald Tedford (porté disparu le 24 février 1942) et Streets. "Junior" Streets faisait partie des six hommes perdus lorsque leur hôtel à Mdina a été bombardé le 21 mars 1942. Des quatre, seul Coffin a survécu à son séjour à Malte.

Seuls trois morts américains ont été enterrés dans des cimetières maltais. Quatre fois plus n'ont pas de tombe connue. Parmi ces derniers, le sous-lieutenant d'aviation James Tew a été tué en début d'après-midi du 3 mars 1942, après que les Hurricanes des 242 et 605 escadrons se soient précipités pour intercepter trois Ju-88 et un certain nombre de Me-109. A cette occasion, trois chasseurs britanniques ont été perdus. L'ouragan de Tew s'est écrasé dans la baie de Marsaskala et très peu de choses ont été retrouvées du pilote. Le sergent de section canadien David Howe a sauté sur terre, se blessant à la cheville, tandis qu'un autre Canadien, le sergent Ray Harvey, a sauté dans la mer grièvement brûlé et mortellement blessé. Il était mort au moment où Air-Sea Rescue est arrivé. On disait à l'époque qu'il avait été abattu après avoir pris son parachute.

En 1942, les chances ont été augmentées en faveur des défenseurs de Malte lorsque, le 7 mars, 15 Spitfire Mark Vbs sont arrivés du porte-avions HMS. Aigle et rejoint le 249e Escadron. Voici enfin un chasseur britannique avec la vitesse et la puissance de feu pour égaler le Me-109. Avant la fin du mois, Malte a été renforcée avec 16 Spitfire supplémentaires. Pendant ce temps, les unités de chasse ont subi une certaine réorganisation. Les escadrons 242 et 605 ont été absorbés par les escadrons 126 et 185 et, le 27, les Hurricane IIcs du 229 Squadron ont été transférés d'Afrique du Nord à Malte.

La contribution des Maltais a été officiellement reconnue le 15 avril 1942 par le roi George VI : « Pour honorer son peuple courageux, je décerne la Croix de George à la forteresse de l'île de Malte pour témoigner d'un héroïsme et d'un dévouement qui seront longtemps célèbres. dans l'histoire." C'était le plus grand honneur qu'un souverain britannique puisse conférer à une communauté.

L'épreuve de Malte, cependant, était loin d'être terminée. Cinq jours plus tard, 47 Spitfire comprenant 601 et 603 escadrons ont décollé du porte-avions de la marine américaine Guêpe. Tous sauf un, un pilote américain qui s'est dérouté vers l'Afrique du Nord, sont arrivés à Malte. Il y a eu trois raids majeurs contre la nation insulaire le lendemain. La troisième attaque s'est terminée par des réclamations pour au moins quatre avions ennemis détruits et plusieurs probablement détruits et endommagés. Mais les pilotes de chasse de Malte s'en sont sortis pire. Sur les cinq Spitfire du 126e Escadron qui ont pris leur envol, trois ne sont pas revenus. L'un s'est écrasé après que le pilote a volé trop bas à travers une explosion de bombe et a sauté. Deux sont tombés contre des Me-109 du JG.53. Le sergent de section George Ryckman, un Canadien, a été porté disparu, tandis que le sous-lieutenant d'aviation américain Hiram Putnam a été grièvement blessé par des tirs de canon. Son Spitfire a volé dans un mât radio en acier avant de s'écraser à proximité. « Tex » Putnam est décédé des suites de ses blessures le lendemain.

À la fin du mois, alors que d'autres fronts étaient prioritaires, des préparatifs étaient en cours pour redéployer les unités de la Luftwaffe, réduisant ainsi le nombre de bombardiers et de chasseurs allemands en Sicile. Les attaques contre Malte se poursuivraient, complétées par des avions italiens supplémentaires.

Selon les archives de la Luftwaffe, les opérations à Malte entre le 20 mars et le 28 avril 1942 ont impliqué 5 807 sorties de bombardiers, 5 667 de chasseurs et 345 d'avions de reconnaissance, soit un total de 11 819 sorties. Au cours de cette période de 5 semaines et demie, le poids des bombes larguées aurait dépassé 7 228 tonnes.

Les récentes livraisons de Spitfire ont permis à Malte de poursuivre le combat sans Hurricanes. Vers la fin du mois de mai, le 229e Escadron est donc parti pour le Moyen-Orient. Le 9 juin Aigle livré 32 autres Spitfires, dont presque tous ont atterri sans incident. L'un des pilotes nouvellement arrivés était le sergent George Beurling, un Canadien affecté au 249e Escadron. Beurling deviendrait l'as le plus performant de Malte et le plus titré des pilotes de chasse canadiens. Il était « un maître positif du combat aérien et possédait des compétences phénoménales en tir de déviation », selon l'officier d'aviation américain Leo Nomis, qui a également rappelé que de tous les pilotes de chasse à Malte, « la seule personne que j'ai jamais rencontrée qui l'ait aimé là-bas était Beurling.

Fin juin, le 601e Escadron a quitté Malte pour rejoindre la RAF aux abois en Afrique du Nord. Juillet a commencé avec une nouvelle offensive de l'Axe contre Malte qui se poursuivra pendant les deux semaines suivantes.

Lors d'un raid matinal le 3 juillet, plusieurs chasseurs ennemis ont traversé la côte à haute altitude. Douze Spitfire du 126e Escadron étaient en vol. Bien qu'aucune des deux parties n'ait fait de réclamation, deux Spitfire ont été perdus en raison de problèmes mécaniques. Un avion est tombé au large des côtes : le Pilot Officer F.D. Thomas a renfloué et a été récupéré peu de temps après. L'autre Spitfire a plongé tête baissée dans un champ près de la ville de Siġġiewi, s'écrasant avec une telle force que ses deux canons Hispano de 20 mm étaient fermement logés dans le substrat rocheux. (Les efforts pour les retirer ont échoué, et un canon, moins de pièces de travail et le canon de l'autre ont été laissés sur place, un monument involontaire mais impressionnant de la bataille aérienne de Malte.) Le sous-lieutenant d'aviation Richard McHan, originaire de l'Idaho, a été libéré sous caution et a atterri près de son Spitfire écrasé. Il a été emmené dans un poste de secours médical de l'armée et soigné pour ses blessures, notamment une fracture de la cheville et une commotion cérébrale.

Cet été-là, les livraisons de Spitfire se sont poursuivies, permettant au 1435 Flight, auparavant rendu inefficace en tant qu'unité Hurricane, d'être rééquipé et rebaptisé 1435 Squadron. Mais pour survivre, Malte avait besoin d'un réapprovisionnement constant en carburant d'aviation et en munitions, de chasseurs de remplacement et d'autres provisions essentielles. Le 3 août, l'opération Pedestal a quitté l'Écosse pour la première étape de son voyage vers la Méditerranée. Le piédestal entraînerait la livraison d'environ 32 000 tonnes de fournitures, ainsi que de 37 Spitfires, qui ont été transportés par le HMS Furieux. Sur 14 navires marchands, neuf ont été perdus, ainsi que Aigle, deux croiseurs et un destroyer. Des cinq navires marchands survivants, le pétrolier Texaco Ohio est venu incarner les convois de Malte. Après avoir été désactivé par des torpilles et des bombardements, au cours desquels un bombardier s'est écrasé sur son pont, le navire battu a été guidé dans Grand Harbour, attaché entre deux destroyers et avec un autre fixé à la poupe comme gouvernail de secours. La date était le 15 août, fête de l'Assomption, connue localement sous le nom de fête de Sainte-Marie. Depuis lors, les Maltais ont qualifié l'opération Pedestal de Il-Konvoj ta' Santa Marija.

Seuls quelques pilotes de chasse américains avaient été affectés à Malte en 1941. Quarante-deux sont connus pour y avoir servi dans des unités Spitfire en 1942. Parmi eux, le sergent Claude Weaver de l'Oklahoma, abattu lors d'une sortie offensive au-dessus de la Sicile le 9 septembre. , 1942. Il choisit de débarquer de force sur la côte ennemie plutôt que de tenter sa chance en renflouant au-dessus de la Méditerranée. Weaver a été fait prisonnier, mais il s'est évadé un an plus tard et est retourné à Malte avant d'être envoyé en Grande-Bretagne peu de temps après. Le 28 janvier 1943, alors qu'il servait dans le 403e Escadron, il fut à nouveau abattu et cette fois mortellement blessé. Pilot Officer Weaver, DFC, DFM and Bar, est enterré au cimetière communal de Méharicourt en France.

Alors que l'été cédait la place à l'automne, la bataille continuait. Le 11 octobre 1942, la Luftwaffe et le Regia Aeronautica a lancé le premier d'une série d'attaques dans un effort majeur pour écraser Malte. Ceci, le dernier assaut de l'Axe, se poursuivra pendant une semaine avant que la Luftwaffe ne change de stratégie, remplaçant les sorties de bombardiers de jour par des balayages de chasseurs et des attaques de chasseurs-bombardiers. Mais maintenant, il y avait enfin de l'espoir pour Malte assiégée.

Après une offensive réussie des Alliés à El Alamein en Égypte, les forces anglo-américaines ont débarqué en Afrique du Nord française le 8 novembre. Ce n'est que le 20 novembre que le siège peut être considéré comme terminé, avec l'arrivée lors de l'opération Stoneage de quatre navires marchands : Coq nain (Néerlandais), Denbighshire (Britanique), Mormacmoon (américain) et Robin Locksley (Américain).

Les attaques aériennes ennemies se sont poursuivies pendant un certain temps, bien que sporadiquement et à une échelle très réduite. Le coût pour les deux parties avait été élevé, avec plus de 1 000 avions radiés et des milliers de militaires et de civils tués et blessés. Mais Malte n'a jamais été vaincue.

En juillet 1943, deux mois après la capitulation de l'Afrika Korps en Tunisie, Malte joua un rôle de premier plan en tant que quartier général allié et base aérienne avancée lors de l'invasion alliée de la Sicile. L'Italie capitula peu après, le 8 septembre. Deux jours plus tard, la flotte navale italienne commença à se rassembler sous escorte à Malte. C'était un hommage approprié aux Maltais et à tous ceux qui avaient défendu leur île.

L'auteur britannique Anthony Rogers est spécialisé dans la recherche et l'écriture sur le théâtre méditerranéen pendant la Seconde Guerre mondiale. Ses livres incluent le récent Bataille aérienne de Malte, ce qui est recommandé pour une lecture plus approfondie.

Cette fonctionnalité apparaît dans le numéro de mars 2018 de Histoire de l'aviation. Abonnez-vous ici !


Contenu

Malte se dresse sur une crête sous-marine qui s'étend de l'Afrique du Nord à la Sicile. À un certain moment dans un passé lointain, Malte a été submergée, comme le montrent les fossiles marins incrustés dans la roche dans les points les plus élevés de Malte. Alors que la crête s'élevait et que le détroit de Gibraltar se fermait à cause de l'activité tectonique, le niveau de la mer était plus bas et Malte se trouvait sur un pont de terre sèche qui s'étendait entre les deux continents, entouré de grands lacs. Certaines cavernes de Malte ont révélé des ossements d'éléphants, d'hippopotames et d'autres grands animaux maintenant trouvés en Afrique, tandis que d'autres ont révélé des animaux originaires d'Europe.

Néolithique et période du Temple Modifier

Alors que jusqu'à récemment, on croyait que les premiers habitants de Malte sont arrivés dans les îles en 5700 avant notre ère, il est maintenant établi que cela s'est produit vers 5900 avant notre ère, comme en témoignent les études des sols anciens. [2] On suppose généralement que ces premiers peuples néolithiques sont arrivés de Sicile (environ 100 kilomètres ou 62 miles au nord), [ citation requise ] mais l'analyse ADN montre qu'ils sont originaires de différentes parties de la Méditerranée, y compris l'Europe et l'Afrique. [3]

Il s'agissait principalement de communautés d'agriculteurs et de pêcheurs, avec quelques traces d'activités de chasse. Ils vivaient apparemment dans des grottes et des habitations ouvertes. Au cours des siècles qui ont suivi, il existe des preuves de contacts ultérieurs avec d'autres cultures, qui ont laissé leur influence sur les communautés locales, comme en témoignent leurs dessins et leurs couleurs de poterie. [ citation requise ] Les méthodes agricoles ont dégradé le sol et au fil des siècles, les îles sont devenues trop sèches pour soutenir les pratiques agricoles. Cela s'est produit en partie à cause du changement climatique et de la sécheresse, et les îles ont été inhabitées pendant environ un millénaire. [3]

Les recherches menées dans le cadre du projet FRAGSUS, comprenant l'analyse de carottes de sol de vallées, qui contenaient du pollen ancien et des preuves animales d'environnements passés, ont révélé que «les fluctuations du changement climatique ont rendu Malte inhabitable à certaines périodes de la préhistoire. Il y a eu une rupture substantielle d'environ 1 000 ans entre les premiers colons et le groupe suivant qui s'est installé de façon permanente sur les îles maltaises et a finalement construit les temples mégalithiques. [4]

Une deuxième vague de colonisation est arrivée de Sicile vers 3850 av. [3] Le professeur Caroline Malone a déclaré : « Compte tenu de l'espace terrestre restreint de Malte, il est remarquable que la deuxième colonisation ait survécu pendant 1 500 ans. Ce type de stabilité des colonies est du jamais vu en Europe et est impressionnant en termes de la façon dont ils ont pu vivre sur une terre de plus en plus dégradée pendant une telle période. » [5]

L'une des périodes les plus remarquables de l'histoire de Malte est la période des temples, commençant vers 3600 av. Le temple Ġgantija à Gozo est l'un des plus anciens bâtiments autonomes au monde. Le nom du complexe vient du mot maltais gant, qui reflète l'ampleur de la taille du temple. La plupart des temples se présentent sous la forme de cinq salles semi-circulaires reliées au centre. Il a été suggéré que ceux-ci pourraient avoir représenté la tête, les bras et les jambes d'une divinité, car l'un des types de statues les plus courants trouvés dans ces temples comprend des figures humaines obèses, communément appelées « grosses dames » malgré leur ambiguïté de genre, et souvent considéré comme représentant la fertilité. [ citation requise ]

La civilisation qui a construit les temples a duré environ 1500 ans jusqu'à environ 2350 avant JC, date à laquelle la culture semble avoir disparu. Il y a des spéculations sur ce qui aurait pu se passer et s'ils ont été complètement anéantis ou assimilés, [ citation requise ] mais on pense que l'effondrement s'est produit en raison des conditions climatiques et de la sécheresse. [3]

Le professeur Malone a déclaré : « Nous pouvons apprendre beaucoup des erreurs commises par les premiers Maltais. Le manque d'eau, couplé à la destruction du sol qui prend des siècles à se former, peut provoquer l'échec d'une civilisation. Le deuxième groupe de les habitants de Malte entre 3 850 et 2 350 avant JC ont géré leurs ressources de manière adéquate et exploité le sol et la nourriture pendant plus de 1 500 ans. Ce n'est que lorsque les conditions climatiques et la sécheresse sont devenues si extrêmes qu'ils ont échoué. " [6]

Âge du bronze Modifier

Après la période du Temple est venu l'âge du bronze. De cette période, il y a des vestiges d'un certain nombre de colonies et de villages, ainsi que des dolmens - des structures ressemblant à des autels faits de très grandes dalles de pierre. Ils sont revendiqués appartenir à une population certainement différente de celle qui a construit les temples mégalithiques précédents. On suppose que la population est arrivée de Sicile en raison de la similitude avec les constructions trouvées dans la plus grande île de la mer Méditerranée. [7] Un menhir survivant, qui a été utilisé pour construire des temples, se trouve encore à Kirkop, c'est l'un des rares encore en bon état. Parmi les vestiges les plus intéressants et les plus mystérieux de cette époque figurent les ornières de charrettes telles qu'elles peuvent être vues à un endroit de Malte appelé Misraħ Għar il-Kbir (officiellement connu sous le nom de « Clapham Junction »). Ce sont des paires de canaux parallèles creusés dans la surface de la roche et s'étendant sur des distances considérables, souvent en ligne droite. Leur utilisation exacte est inconnue. Une suggestion est que les bêtes de somme avaient l'habitude de tirer les charrettes, et ces canaux guideraient les charrettes et empêcheraient les animaux de s'égarer. La société qui a construit ces structures s'est finalement éteinte ou en tout cas a disparu. [ citation requise ]

Phéniciens et Carthage Modifier

Les Phéniciens, peut-être de Tyr, ont commencé à coloniser les îles vers le début du VIIIe siècle av. Des tombes phéniciennes ont été trouvées à Rabat, à Malte et dans la ville du même nom à Gozo, ce qui suggère que les principaux centres urbains de l'époque étaient l'actuelle Mdina à Malte et la Cittadella à Gozo. [8] L'ancienne colonie était connue sous le nom de Maléth sens refuge, et toute l'île a commencé à être désignée par ce nom.

Les îles maltaises sont tombées sous l'hégémonie de Carthage vers le milieu du 6ème siècle avant JC, avec la plupart des autres colonies phéniciennes de la Méditerranée occidentale. À la fin du IVe siècle av. J.-C., Malte était devenue un comptoir commercial reliant le sud de l'Italie et la Sicile à la Tripolitaine. Cela a entraîné l'introduction de caractéristiques hellénistiques dans l'architecture et la poterie, sachant que Malte a été hellénisée, on ne sait pas si Malte a été colonisée comme une "apoikia" grecque traditionnelle, donc, certains soutiennent que Malte n'a jamais été une colonie grecque. [9] Les caractéristiques architecturales hellénistiques peuvent être vues dans le temple punique à Tas-Silġ et une tour à Żurrieq. La langue grecque a également commencé à être utilisée à Malte, comme en témoignent les inscriptions bilingues phéniciennes et grecques trouvées sur le Cippi de Melqart. Au XVIIIe siècle, le savant français Jean-Jacques Barthélemy a déchiffré l'alphabet phénicien éteint en utilisant les inscriptions sur ces cippes. [8]

En 255 avant JC, les Romains ont attaqué Malte pendant la première guerre punique, dévastant une grande partie de l'île. [8]

Règle romaine Modifier

Selon l'historien latin Tite-Live, les îles maltaises passèrent aux mains des Romains au début de la deuxième guerre punique en l'an 218 av. Comme l'écrit Tite-Live, le commandant de la garnison punique de l'île se rend sans résistance à Tiberius Sempronius Longus, l'un des deux consuls de cette année-là qui se rend en Afrique du Nord. L'archipel est devenu une partie de la province de Sicile, mais au 1er siècle après JC, il avait son propre sénat et assemblée du peuple. À cette époque, Malte et Gozo frappaient des pièces distinctives basées sur des mesures de poids romaines. [dix]

A l'époque romaine, la cité punique de Maléth est devenu connu sous le nom Mélite, et c'est devenu le centre administratif de l'île. Sa taille a augmenté à son maximum, occupant toute la zone de l'actuelle Mdina et une grande partie de Rabat, s'étendant jusqu'à ce qui est maintenant l'église Saint-Paul. Les vestiges montrent que la ville était entourée d'épaisses murailles défensives et était également protégée par un fossé de protection qui longeait la même ligne que la rue Sainte-Rita, qui a été construite directement au-dessus d'elle. Des vestiges suggèrent qu'un centre religieux avec un certain nombre de temples a été construit sur la partie la plus élevée du promontoire. Les vestiges d'une résidence impressionnante connue sous le nom de Domvs Romana ont été fouillés, révélant des mosaïques de style pompéien bien conservées. Cette domus semble avoir été la résidence d'un riche aristocrate romain, et on pense qu'il a été construit au 1er siècle avant JC et abandonné au 2ème siècle après JC. [11]

Les îles ont prospéré sous la domination romaine et ont finalement été distinguées en tant que Municipium et Foederata Civitas. De nombreuses antiquités romaines existent encore, témoignant du lien étroit entre les habitants maltais et la Sicile. [13] Tout au long de la période de domination romaine, le latin est devenu la langue officielle de Malte et la religion romaine a été introduite dans les îles. Malgré cela, on pense que la culture et la langue puniques-hellénistiques locales ont survécu au moins jusqu'au 1er siècle de notre ère. [dix]

En 60 ap. La baie".

Malte est restée une partie de l'Empire romain jusqu'au début du 6ème siècle après JC. [10] Les Vandales et plus tard les Ostrogoths pourraient avoir brièvement occupé les îles au 5ème siècle, [14] mais il n'y a aucune preuve archéologique pour soutenir cela. [15]

Règle byzantine Modifier

En 533, le général byzantin Bélisaire a peut-être débarqué à Malte alors qu'il se rendait de la Sicile à l'Afrique du Nord, et en 535, les îles ont été intégrées à la province byzantine de Sicile. Pendant la période byzantine, les principales colonies sont restées la ville de Melite sur le continent Malte et la citadelle de Gozo, tandis que Marsaxlokk, Marsaskala, Marsa et Xlendi auraient servi de ports. The relatively high quantity of Byzantine ceramics found in Malta suggests that the island might have had an important strategic role within the empire from the 6th to 8th centuries. [16]

From the late 7th century onward, the Mediterranean was being threatened by Muslim expansion. At this point, the Byzantines probably improved the defences of Malta, as can be seen by defensive walls built around the basilica at Tas-Silġ around the 8th century. The Byzantines might have also built the retrenchment which reduced Melite to one-third of its original size. [17]

Arab period Edit

In 870 AD, Malta was occupied by Muslims from North Africa. According to Al-Himyarī, Aghlabids led by Halaf al-Hādim besieged the Byzantine city of Melite, which was ruled by governor Amros (probably Ambrosios). Al-Hādim was killed in the fighting, and Sawāda Ibn Muḥammad was sent from Sicily to continue the siege following his death. The duration of the siege is unknown, but it probably lasted for some weeks or months. After Melite fell to the invaders, the inhabitants were massacred, the city was destroyed and its churches were looted. Marble from Melite's churches was used to build the castle of Sousse. [18] According to Al-Himyarī, Malta remained almost uninhabited until it was resettled in around 1048 or 1049 by a Muslim community and their slaves, who rebuilt the city of Melite as Medina, making it "a finer place than it was before." However, archaeological evidence suggests that Melite/Medina was already a thriving Muslim settlement by the beginning of the 11th century, so Al-Himyarī's account might be unreliable. [19] In 1053–54, the Byzantines besieged Medina but they were repelled by its defenders. [18] Although their rule was relatively short, the Arabs left a significant impact on Malta. In addition to their language, Siculo-Arabic, cotton, oranges and lemons and many new techniques in irrigation were introduced. Some of these, like the noria (waterwheel), are still used, unchanged, today. Many place names in Malta date to this period.

A long historiographic controversy loomed over Medieval Muslim Malta. According to the "Christian continuity thesis", spearheaded by Giovanni Francesco Abela and still most present in popular narratives, the Maltese population continuously inhabited the islands from the early Christian Era up to today, and a Christian community persisted even during Muslim times. This was contested in the 1970s by the medieval historian Godfrey Wettinger, who claimed that nothing indicated the continuity of Christianity from the late 9th to the 11th century on the Maltese Islands – the Maltese must have integrated into the new Arab Islamic society. The Christian continuity thesis had a revival in 2010 following the publication of Tristia ex Melitogaudo by Stanley Fiorini, Horatio Vella and Joseph Brincat, who challenged Wettinger's interpretation based on a line of a Byzantine poem (which later appeared to have been mistranslated). Wettinger subsequently reaffirmed his thesis, based on sources from the Arab historians and geographers Al Baqri, Al-Himyarī, Ibn Hauqal, Qazwini, who all seemed to be in agreement that “the island of Malta remained after that a ruin without inhabitants” – thus ruling out any continuity whatsoever between the Maltese prior to 870 and after. This is also consistent with Joseph Brincat’s finding of no further sub-stratas beyond Arabic in the Maltese language, a very rare occurrence which may only be explained by a drastic lapse between one period and the following. To the contrary, the few Byzantine words in Maltese language can be traced to the 400 Rhodians coming with the knights in 1530, as well as to the influx of Greek rite Christians from Sicily. [20]

Norman Kingdom of Sicily rule Edit

Malta returned to Christian rule with the Norman conquest. It was, with Noto on the southern tip of Sicily, the last Arab stronghold in the region to be retaken by the resurgent Christians. [21] In 1091, Count Roger I of Sicily, invaded Malta and turned the island's Muslim rulers into his vassals. In 1127, his son Roger II of Sicily fully established Norman rule in Malta, paving the way for the islands' Christianization. [22]

Malta was part of the Kingdom of Sicily for nearly 440 years. During this period, Malta was sold and resold to various feudal lords and barons and was dominated successively by the rulers of Swabia, Anjou, [23] the Crown of Aragon, the Crown of Castile and Spain. Eventually, the Crown of Aragon, which then ruled Malta, joined with Castile in 1479, and Malta became part of the Spanish Empire. [24] Meanwhile, Malta's administration fell in the hands of local nobility who formed a governing body called the Università.

The islands remained largely Muslim-inhabited long after the end of Arab rule. The Arab administration was also kept in place [25] and Muslims were allowed to practise their religion freely until the 13th century. [26] The Normans allowed an emir to remain in power with the understanding that he would pay an annual tribute to them in mules, horses, and munitions. [27] As a result of this favourable environment, Muslims continued to demographically and economically dominate Malta for at least another 150 years after the Christian conquest. [28]

In 1122, Malta experienced a Muslim uprising and in 1127 Roger II of Sicily reconquered the islands. [29]

Even in 1175, Burchard, bishop of Strasbourg, an envoy of Frederick I, Holy Roman Emperor, had the impression, based upon his brief visit to Malta, that it was exclusively or mainly inhabited by Muslims. [30] [31]

In 1192, Tancred of Sicily appointed Margaritus of Brindisi the first Count of Malta, perhaps for his unexpected success in capturing Empress Constance contender to the throne. Between 1194 and 1530, the Kingdom of Sicily ruled the Maltese islands and a process of full latinisation started in Malta. The conquest of the Normans would lead to the gradual Romanization and Latinization and subsequent firm establishment of Roman Catholicism in Malta, after previous respective Eastern Orthodox and Islamic domination. [32] [33] Until 1224, however, there remained a strong Muslim segment of society.

In 1224, Frederick II, Holy Roman Emperor, sent an expedition against Malta to establish royal control and prevent its Muslim population from helping a Muslim rebellion in the Kingdom of Sicily. [34]

After the Norman conquest, the population of the Maltese islands kept growing mainly through immigration from the north (Sicily and Italy), with the exile to Malta of the entire male population of the town of Celano (Italy) in 1223, the stationing of a Norman and Sicilian garrison on Malta in 1240 and the settlement in Malta of noble families from Sicily between 1372 and 1450. As a consequence of this, Capelli et al. found in 2005 that "the contemporary males of Malta most likely originated from Southern Italy, including Sicily and up to Calabria." [35]

According to a report in 1240 or 1241 by Gililberto Abbate, who was the royal governor of Frederick II of Sicily during the Genoese Period of the County of Malta, [36] in that year the islands of Malta and Gozo had 836 Muslim families, 250 Christian families and 33 Jewish families. [37]

Around 1249, some Maltese Muslims were sent to the Italian colony of Lucera, established for Sicilian Muslims. [38] For some historians, including Godfrey Wettinger, who follow on this Ibn Khaldun, this event marked the end of Islam in Malta. According to Wettinger, "there is no doubt that by the beginning of Angevin times [i.e. shortly after 1249] no professed Muslim Maltese remained either as free persons or even as serfs on the island." [39] The Maltese language nevertheless survived – an indication that either a large number of Christians already spoke Maltese, or that many Muslims converted and remained behind.

In 1266, Malta was turned over in fiefdom to Charles of Anjou, brother of France's King Louis IX, who retained it in ownership until 1283. Eventually, during Charles's rule religious coexistence became precarious in Malta, since he had a genuine intolerance of religions other than Roman Catholicism. [40] However, Malta's links with Africa would still remain strong until the beginning of Aragonese and Spanish rule in 1283, following the War of the Sicilian Vespers. [41]

In September 1429, Hafsid Saracens attempted to capture Malta but were repelled by the Maltese. The invaders pillaged the countryside and took about 3000 inhabitants as slaves. [42]

By the end of the 15th century, all Maltese Muslims would be forced to convert to Christianity and had to find ways to disguise their previous identities by Latinizing or adopting new surnames. [43]


The Knights of the Military Order of Saint John in Malta

The year 1530 is when the Knights’ chapter in Malta starts. After years of not having a fixed quarters to call their home, Charles V of Spain (then ruler of Malta as King of Sicily) gave the Knights the islands of Malta and Gozo, as well as the city of Tripoli (present-day capital of Libya).

When the Knights took hold of Malta and Gozo, the islands were seen as small and offering little resources. Although it was a step forward from having no home at all, the Knights accepted the gift of Malta because it was basically better than having no base at all.

That meant that Malta was never meant to be the Knights’ permanent home. They still hoped to one day recapture Rhodes but after the Great Siege of 1565 decided to stay in Malta and build a stronghold there.

Making do, the Order started building a naval base in Malta because they recgonised that the location meant it could prove to be a strategic value. Positioned at the centre of the Mediterranean, having a stronghold in Malta meant it could serve as a gateway between East and West and in that way support the Knights’ core missions of defense and support. In the end, they transformed Malta from a bare island to a thriving stronghold with magnificent fortifications.

Although they were offered the key to Mdina (its then capital city), the Knights decided to settle in present-day Birgu (Vittoriosa) and improved Fort St. Angelo (which had existed in Medieval times as a castle) to be their main fortification and seat of power.

The local population initially wasn’t very enthusiastic about the intruders, with the Maltese being excluded from serving the order. However, both groups peacefully coexisted, with the Maltese recognising the protection and relative improvement in prosperity which the Knights brought along.

Invasion of Gozo and loss of Tripoli

1551 Proved to be an important year. Up until that point, the Knights were under constant threat from Ottoman pirates led by commander Dragut Reis (a highly skilled and successful military prowess).

The Ottomans, having allowed the remaining Knights to escape their previous stronghold of Rhodes, weren’t happy to see them re-established and developing in Malta (and Tripoli).

Dragut and his admiral Sinan Pasha attempted to invade Malta in 1551 with a force of 10,000 men, entering what we now refer to as Marsamxett harbour. This harbour is located on the West side of the Sciberras peninsula on which Valletta was built (although the city didn’t exist at this point in time) while the Knights in Birgu were located on the Eastside, across present-day Grand Harbour.

After landing, the Ottoman forces marched on Birgu and Fort St. Angelo but soon realised it was too well-fortified to be taken easily.

They decided to raid and loot villages and take Mdina instead, but by the time word spread, the city was also up in arms and an attack was decided against. Meanwhile, their fleet that lay anchored at Marsamxett harbour were under attack from relief forces.

Changing plans yet again, Dragut sent Sinan to attack Gozo and its citadel. Although also heavily fortified, the bombardment that ensued moved local governor Gelatian de Sessa to capitulate. The Ottomans sacked the citadel, enslaved the 6,000 or so Gozitan civilians that sought protection in the citadel, and took control over the island.

Knowing that it wouldn’t be long for the Ottomans to try and take Malta again, the Knights set out to fortify Fort St. Angelo and in a very short period of time (less than six months) built Fort St. Michael (at present-day Senglea, which like Birgu forms part of the Three Cities) and Fort St. Elmo across the harbour, at the tip of present-day Valletta.

That proved to be a crucial move that laid the foundation for victory in the Great Siege. Having been fortified as a strategic stronghold for the Christians, they were well aware of the big threat of the Ottomans taking control of such a strategically important location as Malta was back then.

The Great Siege of 1565

Being informed by spies in Constantinople of an imminent attack in early 1565, then Grand Master de Valette put in place preparations for the battle to come. He ordered all crops to be harvested, even those that weren’t yet ripe to ensure that the opposing forces wouldn’t be able to source food for their troops. He also made sure all wells were poisoned to make the situation even tougher.

The Ottoman armada consisted of a force of 36,000-40,000 soldiers that were sent to take Malta in March 1565. It was a force expected to be easily large enough to take on the Knights who only commanded a force of around 6,100 soldiers and civilians (of which only around 500 were Knights Hospitaller).

What ensued was a battle and siege that became legendary in Western modern history. Not just because of the Knights’ victory against all odds, but also because what was at stake was potential domination and control over the whole Mediterranean by the Ottoman Empire.

Although the Ottomans successfully gained control over Fort St. Elmo, they lost around 6,000 in that battle alone, for example.

Several attacks on Fort St. Michael (Senglea) followed but progress was slow and losses in troops high and apart from becoming demoralised, it was only a matter of time for relief forces to come to the aid of the Knights.

In September, that force in the shape of around 8,000 men sent by the Viceroy of Sicily under pressure from his most senior officers, landed in the North of Malta. They massacred a large part of what remained of the Ottoman forces.

Despite large casualty numbers, the Knights were victorious in their defense of Malta, and of the Christian West as a whole, having successfully prevented the Ottomans from gaining a foothold on the doorstep of Western Europe.

The Knights and Malta after Great Siege

Now firmly controlling and defending the permanent residence of the Knights Hospitaller and with victory in hand that prevented an even bigger Ottoman threat to Christendom, the Order received funding and architectural expertise to improve fortifications in Malta.

During their 268-year reign, the Knights built various structures as part of major projects, most notably:

    , which still retains most of its fortifications and key buildings built in the 16th and 17th centuries. Named in honour of Grand Master Jean Parisot de Valette, who withstood the Ottomans, the city became the seat of power of the Knights and is Malta’s capital city nowadays.
  • In support of their original role of caretakers, the Knights built several hospitals, most notably La Sacra Infermeria in Valletta, which became known to be one of the best hospitals in Europe. It also served as the School of Anatomy and Surgery in the 17th century.
  • Several fortifications around the Grand Harbour area, including the Floriana and Santa Margherita Lines, as well as the Cottonera Lines. Parts of those fortifications are still visible today, although modern infrastructure demands have had an impact over the years, unfortunately. Not to mention the actions of subsequent rulers of Malta.
  • The construction of several watchtowers around Malta and Gozo which improved coastline defense and served as an early warning system for invasions.
  • Additional forts in strategic places, including Fort Ricasoli, Fort Tigné, Fort Manoel, and Fort Chambray in Gozo.

The decline of the Knights’ rule in Malta

During the 18th century, during the reign of Grand Master Manuel Pinto da Fonseca, the Knights successfully obtained sovereign rule over Malta, cutting themselves loose of the Kingdom of Sicily.

That sovereign rule only lasted a few decades, with the rise of power of Napoleon, Grand Master Pinto’s lavish rule, and bankruptcy as a result as well as a growing dislike of the Knights among the Maltese.

Napoleon managed to seize Malta in 1798, with little resistance from the Knights, although the French themselves were ousted by Maltese revolutionaries who received support from Great Britain. Although the Knights tried to regain control, Malta became a colony of the British Empire officially in 1813.

Once again the Knights of the Order of Saint John no longer had a headquarters.

Knights of Malta documentary

Here’s a good overview of the Knights’ history in a documentary by Deutsche Welle (German broadcaster) in English:


Arrival of the Ottomans [ edit | modifier la source]

Before the Turks arrived, de Vallette ordered the harvesting of all the crops, including unripened grain, to deprive the enemy of any local food supplies. Furthermore, the Knights poisoned all wells with bitter herbs and dead animals.

The Turkish armada arrived at dawn on Friday, 18 May, but did not at once make land. Rather, the fleet sailed up the southern coast of the island, turned around and finally anchored at Marsaxlokk (Marsa Sirocco) harbour, nearly 10 kilometers from the Great Port, as the Grand Harbour was then known.

According to most accounts, in particular Balbi's, a dispute arose between the leader of the land forces, the 4th Vizier serdar Kızılahmedli Mustafa Pasha, ⎜] and the supreme naval commander, Piyale Pasha, about where to anchor the fleet. Piyale wished to shelter it at Marsamxett bay, just north of the Grand Harbour, in order to avoid the sirocco and be nearer the action, but Mustafa disagreed, because to anchor the fleet there would require first reducing Fort St. Elmo, which guarded the entrance to the harbour. Mustafa intended, according to these accounts, to attack the unprotected old capital Mdina, which stood in the center of the island, then attack Forts St. Angelo and Michael by land. If so, an attack on Fort St. Elmo would have been entirely unnecessary. Nevertheless, Mustafa relented, apparently believing only a few days would be necessary to destroy St. Elmo. After the Turks were able to emplace their guns, at the end of May they commenced a bombardment.

It certainly seems true that Suleiman had seriously blundered in splitting the command three ways. He not only split command between Piyale and Mustafa, but he ordered both of them to defer to Turgut when he arrived from Tripoli. Contemporary letters from spies in Constantinople, however, suggest that the plan had always been to take Fort St. Elmo first. ⎝] In any case, for the Turks to concentrate their efforts on it proved a crucial mistake.


About this page

APA citation. Moeller, C. (1910). Hospitallers of St. John of Jerusalem. In The Catholic Encyclopedia. New York: Robert Appleton Company. http://www.newadvent.org/cathen/07477a.htm

MLA citation. Moeller, Charles. "Hospitallers of St. John of Jerusalem." The Catholic Encyclopedia. Vol. 7. New York: Robert Appleton Company, 1910. <http://www.newadvent.org/cathen/07477a.htm>.

Transcription. This article was transcribed for New Advent by the Priory of St. Thomas Becket of the Sovereign Order of Saint John of Jerusalem.


France gone, other Nations become interested

Nor were other nations slow in coming forward to the aid of this small island so well situated with regard to trade with the Levant, plumb in the centre of the Mediterranean. Britain with its naval base on Minorca offered its ‘protection’. The Tsar Paul I offered final assistance to the Order, raising money from Polish ‘Commanderies’ and founded the Grand Priory of Russia (1797). Austria too with its position in the Adriatic and its privileged relationship with Naples had designs upon the Mediterranean – perhaps even the Grand-Master Hompesch was pro-Austrian.


Contenu

An amphibious operation is both similar and different in many ways to both land, naval and air operations. At its basic such operations include phases of strategic planning and preparation, operational transit to the intended theatre of operations, pre-landing rehearsal and disembarkation, troop landings, beachhead consolidation and conducting inland ground and air operations. Historically, within these scope of these phases a vital part is of success was often based on the military logistics, naval gunfire and close air support. Another factor is the variety and quantity of specialised vehicles and equipment used by the landing force that are designed for the specific needs of this type of operation.

Amphibious operations can be classified as tactical or operational raids such as the Dieppe Raid, operational landings in support of a larger land strategy such as the Kerch–Eltigen Operation, and a strategic opening of a new Theatre of Operations, for example the Operation Avalanche.
The purpose of amphibious operations is always offensive, but limited by the plan and terrain.
Landings on islands less than 5,000 km 2 (1,900 sq mi) in size are tactical, usually with the limited objectives of neutralising enemy defenders and obtaining a new base of operation. Such an operation may be prepared and planned in days or weeks, and would employ a naval Task force to land less than a division of troops.
The intent of operational landings is usually to exploit the shore as a vulnerability in the enemy's overall position, forcing redeployment of forces, premature use of reserves, and aiding a larger allied offensive effort elsewhere. Such an operation requiring weeks to months of preparation and planning, would use multiple task forces, or even a naval fleet to land corps-size forces, including on large islands, for example Operation Chromite.
A strategic landing operation requires a major commitment of forces to invade a national territory in the archipelagic, e.g. the Battle of Leyte, or continental, e.g. Operation Neptune invasion. Such an operation may require multiple naval and air fleets to support the landings, and extensive intelligence gathering and planning of over a year.

Although most amphibious operations are thought of primarily as beach landings, they can take exploit available shore infrastructure to land troops directly into an urban environment if unopposed. In this case non-specialised ships can offload troops, vehicles and cargo using organic or facility wharf-side equipment. Tactical landings in the past have utilised small boats, small craft, small ships and civilian vessels converted for the mission to deliver troops to the water's edge.

Preparation and planning [ edit | modifier la source]

Preparation and planning the naval landing operation requires the assembly of vessels with sufficient capacity to lift necessary troops employing combat loading. The military intelligence services produce a briefing on the expected opponent which guides the organisation and equipping of the embarked force. First specially designed landing craft were used for the Gallipoli landings, and armoured tracked vehicles were also available for the Guadalcanal Campaign. Helicopters were first used to support beach landings during Operation Musketeer. Hovercraft have been in use for naval landings by military forces since the 1960s.


1565 – Was it that great?

A historical discovery does not always equal the unearthing of new documents or artefacts. Sometimes it’s about re-evaluating what we already know. Prof. Victor Mallia-Milanes tells Tuovi Mäkipere Suite.

T he old adage goes ‘History is written by the victors.’ As far as accuracy is concerned, stories from decades past should be taken with a grain of salt. Scribes’ biases need to be accounted for. Unless science develops a working time machine that will allow researchers to experience events first-hand, the past will have to be reconstructed through careful analysis of facts based on empirical evidence and their re-evaluation.

Prof. Victor Mallia-Milanes (Department of History, Faculty of Arts, University of Malta) believes that this ‘reconstruction’ can be made through various means, namely ‘the discovery of new facts, a new method of approach, a new interpretation of the significance of long-established facts, or a combination of them all.’ Questioning the traditional panorama, the established perception of the past, lies at the core of these efforts.

Mallia-Milanes exhibits his point with one of the most famous events in Maltese history—the Great Siege of 1565. With all the research conducted around the siege, it is hard to imagine what new information can be garnered without the use of the aforementioned time machine. Mallia-Milanes disagrees, in part. While there have been no new revelations or archival discoveries made in recent years, there is always the wider context to be taken into account when evaluating any phenomenon in history. The Great Siege is one such example.

Maltese history is interwoven with the Mediterranean’s, however, as Mallia-Milanes notes, ‘traditional historians have tended to approach the island in almost complete isolation, which doesn’t make sense at all. No event or series of events at any point in time can make complete sense outside its wider context if it is weaned off its broader framework.’ To understand the Great Siege, he explains, we need to look at the bigger picture.

Matteo Perez d’Aleccio, (c. 16th Cent.) The Siege of Malta (1565) — The capture of St Elmo. Oil on canvas. National Maritime Museum, Greenwich, London, Caird Collection.

Malta and the Knights 1565

In 1565, the Ottomans besieged Malta for four bloody months, laying waste the island which the Knights Hospitaller of the Order of St John called their home. Atrocities abounded, one worse than the other. But what led to this confrontation? The seeds were sown in 1113, when Pope Paschal II took the order under his wing, finally formally recognising it as a privileged order of the Church. Based in Rhodes, the order made itself a thorn in the Ottoman Empire’s side, attacking Turkish trade ships doing business in the Levant and making a mockery of them. The Ottomans reacted, attacking Rhodes twice, proving successful in taking the island on their second attempt in 1522. Not long after, Sicily’s King Charles V gave the Maltese Islands and the port of Tripoli to the order. 1551 rolled around, Tripoli was taken by the Ottomans, and the order made a gruesome stand. It proceeded with fury to prove its indispensability as widely and convincingly as possible, looting Muslim villages, disrupting Muslim trade and commerce, and dragging Muslim men, women, and children into slavery. In doing so, the order thwarted the Ottoman Empire’s expansion westward.

During the 1560s, Malta still formed part of the late medieval Mediterranean world. With a native population numbering between 25,000 and 30,000, the island was rural and its economy predominantly agrarian. The capital city, Mdina, was weakly fortified. The small fort St Angelo, equally poor in its fortifications, guarded the entrance to the island’s deep and spacious harbour, with Birgu as its suburb. The forts lulled the native population into a false sense of security, but this was rectified after the loss of Tripoli, with the construction of two new forts: St Elmo and St Michael.

Hospitaller activity made Malta a target. The Ottoman Sultan Süleyman I sought to besiege Malta and bring the knightsʼ headquarters down. ‘The only way to bring such hospitaller hostility to an end was to try and eliminate the institution that sustained it once and for all. That, and only that, explains 1565. Francisco Balbi di Correggio’s [who served in the Spanish contingent during the siege] claim that the sultan wanted Malta to garner a stepping stone to invade Sicily and make larger-scale enterprises more feasible does not sound very convincing,’ reveals Mallia-Milanes.

On 18 May 1565, the Ottoman armada with some 25,000 men made their terrifying appearance in Maltese waters. Under the leadership of the Grand Master Jean de la Valette, 500 hospitallers, and around 8,000 Maltese men rallied, grossly outnumbered by the Ottomans. Battles and bloodshed pushed the island and its people to the brink that summer, but by the second week of September, the invincible Ottoman armada was sailing back home, embarrassed and humiliated. It was Spain’s gran soccorso (great relief), consisting of an 8,000-strong army, that saved the day. But the price to be paid for that victory was steep. The island lay in ruins. The countryside was ravaged and devastated. The victorious Grand Master de la Valette rose above it all, focusing on his victory and celebrating it with the construction of a new fortified city that would bear his name—Valletta.

Innovations in history

T he enlightened French philosopher Voltaire once wrote ‘Rien n’est plus connu que le siège de Malte.’ (Nothing is better known than the Siege of Malta). But plenty of questions remain.

Mallia-Milanes dissects its very name. What makes the ‘Great Siege’ great? This is the innovation in history he speaks of—the qualifying term which denotes the essence of the siege ‘It does not consist of any discovery of new documentary facts. It is a re-evaluation, a rethink,’ he asserts. The question regarding what makes the siege ‘great’ seeks to determine the criteria that could be adopted to measure greatness. Since a continuous process of change constitutes the quintessence of history, the criterion the professor adopts here is to assess the phenomenon’s capacity to bring about any long-term structural change of direction. In this sense, how historically significant was the siege? The answer proves quite controversial. The episode and its outcome did not bring about major changes. As Mallia Milanes states, ‘In the long-term historical development of the early modern Mediterranean, no radical, no permanent changes may be convincingly attributed to the Ottoman siege of Malta.’

“The only way to bring such hospitaller hostility to an end was to try and eliminate the institution that sustained it once and for all. That, and only that, explains 1565.”

Another controversial issue concerns the timing of the siege: why did the Ottomans decide to besiege hospitaller Malta in 1565 and not two or three years earlier? In 1560 most of the Spanish armada had been destroyed at Djerba (present Tunisia). In 1561 the Ottoman Admiral Dragut destroyed seven more Spanish galleys. In 1562 a storm wrecked the armada’s remaining 25 galleys off the coast of Malaga on the western shore of the Mediterranean. By then, Spain was in no position to offer any naval assistance to the hospitallers. ‘The Ottomans could not have been unaware of these dramatic events,’ notes Mallia-Milanes. That would have been the ideal moment to strike, but the Ottomans failed to do so until a new Habsburg armada had been cons tructed, equipped, and fully armed. Mallia-Milanes continues: ‘This failure on the part of the Ottomans, whatever the reason, may explain the outcome of their hostile expedition to Malta.’

Mallia-Milanes also points out that barely anything is known about ‘the part played by most of the members of the local clergy and the Maltese nobility during the siege.’ What did they do? What was their role in this huge war?

Timeline of the Great Siege 1565

Malta after the siege

‘ The humiliating departure of the besiegers in September 1565 confirmed the orderʼs permanent sojourn [on Malta],’ notes Mallia-Milanes. For Malta and the Maltese, the order’s long stay on the island ‘constituted a revolutionary force in its own right, whose ingredients included long-standing hospitaller traditions, practices, a highly elitist lifestyle, courtly manners, ambitions, aspirations, values, their social assumptions, and social patterns, their widespread network of prioral communications, and especially their revenue, flowing regularly from their massive land ownership in Europe into the Common Treasury to be invested in Malta to finance their activities and to render the infrastructure more efficient,’ Mallia-Milanes comments. These elements drastically transformed Maltaʼs social and economic reality, triggering the island to move from late medieval into early modern times.

Prof. Victor Mallia-Milanes

The knights invested lavishly in Malta, fortified it, urbanised it, and Europeanised it. The population grew steadily from some 12,000 to well over 80,000 between 1530 and 1789, during the time the order ruled Malta. Cotton and cumin industries flourished, as did the island’s slave market. The inhabitants enjoyed efficient medical and social services, advanced by the standards of the time. ‘[…] Malta of 1530 or 1565 and Malta of 1800 were two widely distinct islands. The knights placed the island firmly on the geopolitical map,’ asserts Mallia-Milanes. For hospitaller Malta, the long-term impact of the siege was ‘great’, highly significant and important. And the same may be said of the Order of St John.

And while the rule of the Knights in Malta ended some 226 years ago, this was by no means the end of the history of the order. ‘The history of the Order of the Hospital spans more than 900 years and still shows no signs, no symptoms, of waning,’ Mallia-Milanes explicates. The resilience of the institution, its capacity to recover quickly from any crisis, is what makes it so enthralling.

The beauty of historical research lies in the fact that nobody can claim the last word. There are no time machines to bring the theories and musing to an undeniable conclusion. And that is not necessarily a bad thing. As Mallia-Milanes notes: ‘It is always healthy to revise and update our knowledge of the past it is necessary and vital to rethink it. It is in this sense that the past is always present, always alive.’


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